Abundan las aplicaciones de vitalidad mental. Nominar el adecuado es difícil

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A los ojos de la industria de la tecnología, el tratamiento de salud mental es un área que está lista para recibir una conmoción.

En un año determinado, según estimaciones federales, 1 de cada 5 adultos en los Estados Unidos experimentará algún tipo de enfermedad mental. Y las investigaciones indican que solo alrededor de la mitad de ellos reciben atención en un sistema que carece de personal y está mal distribuido para satisfacer la demanda.

Para las nuevas empresas tecnológicas que buscan sacar provecho de las necesidades no satisfechas, eso se traduce en más de 50 millones de clientes potenciales.

Las empresas de capital de riesgo invirtieron más de $ 2.4 mil millones en aplicaciones digitales de salud conductual en 2020, más del doble de la cantidad invertida en 2019, solicitando apoyo o tratamiento para problemas como agotamiento, depresión y problemas de salud. Déficit de atención hiperactividad Al menos siete empresas de aplicaciones de salud mental han alcanzado el estatus de “unicornio”, valorado en más de mil millones de dólares.

Pero incluso a medida que crece la exageración en la industria, los investigadores y las empresas se esfuerzan por demostrar que estas aplicaciones realmente funcionan. De las aproximadamente 20,000 aplicaciones de salud mental disponibles para descargar en computadoras personales y teléfonos inteligentes, solo cinco han sido revisadas y aprobadas formalmente por la Administración de Alimentos y Medicamentos, que en gran medida ha adoptado un enfoque práctico para regular el espacio.

“El desarrollo realmente ha superado a la ciencia”, dijo Stephen Schueller, psicólogo clínico de UC Irvine que se especializa en el desarrollo y evaluación de productos digitales de salud mental.

Escriba “depresión” o “ansiedad” en una tienda de aplicaciones y verá una lista vertiginosa de resultados. Hay miles de aplicaciones de “bienestar” como Headspace que aconsejan a las personas sobre ejercicios de respiración y otras técnicas para ayudarlas a sentirse más conscientes. Aplicaciones como Woebot y TalkLife afirman que ayudan a controlar afecciones como la ansiedad y la depresión posparto mediante el uso de juegos, diarios del estado de ánimo o intercambios de texto con colegas o robots automatizados.

Algunas aplicaciones están diseñadas para usarse junto con la terapia en persona y otras están diseñadas para usarse solas. Muchos de los más populares, como Talkspace, BetterHelp y Ginger, prometen acceso al tratamiento con un terapeuta autorizado por mensaje de texto, teléfono o video. Otros, incluidos Brightside y Cerebral, conectan a los usuarios con psiquiatras que pueden recetar antidepresivos.

La mayoría de los productos ganan dinero cobrando a los consumidores una tarifa mensual o anual, con la opción de comprar extras como sesiones de video con un terapeuta. Otros contratan directamente a empleadores o aseguradoras.

Y, sí, una pequeña parte de estas aplicaciones tiene una búsqueda prometedora para respaldarlas. Varios estudios, por ejemplo, han encontrado que la terapia cognitivo-conductual, un pilar del tratamiento para la depresión y la ansiedad que busca ayudar a los pacientes a cambiar los patrones de pensamiento negativo, es tan efectiva cuando se administra mediante plataformas basadas en la web. profesional con licencia. Y la pandemia ha reforzado las afirmaciones de que los pacientes están dispuestos a intercambiar visitas en persona por la facilidad de conectarse en línea.

“La salud mental digital puede verse como una forma de ampliar los recursos mentales que tenemos”, dijo David Mohr, que dirige el Centro de Tecnologías de Intervención Conductual de la Facultad de Medicina Feinberg de la Universidad Northwestern. Un modelo de atención escalonada, por ejemplo, permitiría tratar a los pacientes con síntomas más leves a través de la tecnología, reservando la atención en persona para los pacientes que necesitan más.

El desafío para los consumidores es separar las aplicaciones que podrían ayudar de las que ofrecen poco más que una distracción o que en realidad podrían hacer daño.

Algunas empresas que ofrecen atención de salud mental han hecho recientemente algo completamente diferente. Por ejemplo, un proveedor en línea de tratamientos para la disfunción eréctil y la caída del cabello ha comenzado a ofrecer evaluaciones psiquiátricas y a recetar y vender antidepresivos.

Las empresas de tecnología son por naturaleza con fines de lucro, y en la prisa por competir en un mercado saturado, muchas están vendiendo un producto con una interfaz de usuario atractiva pero poca evidencia de efectividad. Un análisis de 2020 realizado por investigadores australianos que analizaron casi 300 aplicaciones para la ansiedad y la depresión encontró que solo el 6% de las empresas que presumían de una imagen basada en evidencia en la descripción de la tienda de aplicaciones para sus productos habían publicado evidencia.

Las calificaciones de estrellas y los totales de descarga tampoco ofrecen mucho contexto: un estudio de abril realizado por el Centro Médico Beth Israel Deaconess y la Escuela de Medicina de Harvard encontró poca correlación entre las métricas de la tienda de aplicaciones y la calidad del tratamiento.

“Nadie compite sobre la base de la privacidad, la seguridad o las pruebas. Están compitiendo en estética, en parte, en ranking de páginas, en marketing sobre conciencia de marca “, dijo el Dr. John Torous, director de la división de psiquiatría digital del Beth Israel Deaconess Medical Center y uno de los autores del estudio. April. “Existe la suposición implícita de que la aplicación es mejor que nada. Pero, ¿y si es mejor que nada?”

Un problema, dijo el Dr. Ipsit Vahia, psiquiatra geriátrico y director médico del Instituto McLean de Tecnología en Psiquiatría, es que los estudios de control aleatorios del tipo que podrían probar la efectividad de una aplicación pueden llevar años, mucho más lento que la rápida innovación tecnológica. . “En general, la industria de la salud y la industria de la tecnología funcionan a ritmos muy diferentes”, dijo Vahia.

El Dr. David Mou, psiquiatra del Hospital General de Massachusetts y director médico de Cerebral, dijo que estaba de acuerdo en que todo lo nuevo en la atención médica debe hacerse de manera deliberada y conservadora para evitar daños a los pacientes. Pero dijo que algunas personas en el campo de la salud mental están pintando a todas las empresas con el mismo pincel y no pueden diferenciar las que se basan en datos de las que intentan crecer a cualquier costo.

“Nos miran y dicen que todos somos hermanos apoyados por VC en un sótano tratando de rediseñar la atención médica”, dijo Mou. “Y eso no es cierto. Podría haber sido cierto hace 10 años, pero no es cierto hoy “. Los ganadores a largo plazo, dijo, serán los que” confíen en la evidencia y midan la calidad como locos “.

Cerebral ofrece terapia en línea y administración y entrega de medicamentos para una variedad de enfermedades mentales. Las tarifas de suscripción mensuales oscilan entre $ 29 y $ 325, según el nivel y la frecuencia de la atención, así como la cobertura del seguro. Mou dijo que Cerebral ya puede demostrar algunas ventajas. Si bien muchos de los mejores sistemas hospitalarios pueden tener meses de espera para recibir tratamiento, dijo, alguien en crisis puede comunicarse con un proveedor de Cerebral casi de inmediato. “En minutos puede hablar con alguien con uno de nuestros recorridos instantáneos en vivo. En sí mismo es una gran victoria “.

Incluso los críticos de la explosión tecnológica reconocen rápidamente que el actual sistema físico de salud mental está desactualizado e inadecuado. En los últimos años, los problemas relacionados con las enfermedades mentales y la falta de acceso a la atención se han infiltrado en el diálogo público. Las enfermedades cerebrales que muchas familias alguna vez ocultaron se han convertido en el tema de la cultura de las celebridades y la charla en la mesa.

Sin embargo, incluso cuando los defensores han progresado en la aceptación, mejorar verdaderamente la vida de las personas con enfermedades mentales ha resultado obstinadamente difícil. Durante las últimas décadas, a medida que Estados Unidos ha logrado reducir las tasas de muerte por cáncer, enfermedades cardíacas y otras enfermedades importantes, las muertes por suicidio y sobredosis han seguido aumentando.

En teoría, la ley federal requiere que las compañías de seguros cubran las enfermedades mentales como lo harían con cualquier otra enfermedad. Pero encontrar atención médica asequible sigue siendo un desafío, en gran parte debido a la escasez de profesionales de salud mental con licencia y las continuas desigualdades en la cobertura de seguros.

En una nación donde una gran parte de la población carece de un médico de atención primaria y un seguro de salud, pero la mayoría de las personas tienen un teléfono móvil, conectar a las personas con la atención a través de aplicaciones móviles parecería una solución lógica. Y, para algunos, la oportunidad de hablar sobre sus problemas de salud mental de forma anónima hace que el tratamiento en línea sea una alternativa atractiva.

Sin embargo, muchos de los expertos que agradecen el potencial de innovación en el tratamiento de salud mental reconocen que los consumidores reciben poca orientación sobre cómo elegir una opción confiable. Las aplicaciones de bienestar que promueven un estilo de vida saludable o las aplicaciones que ayudan a las personas a controlar su enfermedad sin proporcionar sugerencias de tratamiento específicas pueden evitar las regulaciones de la FDA. Pero incluso aquellos que ofrecen diagnósticos específicos para el paciente y recomendaciones de tratamiento que parecen estar directamente bajo la autoridad de la FDA no parecen atraer la atención de la agencia, según los expertos de la industria.

“La FDA ha sido muy, muy negligente al hacer cumplir la salud digital por razones que no están del todo claras para mí”, dijo Bradley Merrill Thompson, un abogado de Epstein Becker Green que asesora a las empresas sobre las regulaciones de la FDA. “Cualquiera podría pasar 20 minutos en la tienda de aplicaciones y encontrar docenas de ejemplos de aplicaciones que han estado haciendo afirmaciones sobre dispositivos médicos y lo han estado haciendo durante algún tiempo, sin que la FDA se esfuerce por contenerlas”.

En respuesta a las preguntas de KHN sobre el enfoque de la agencia para regular las aplicaciones de salud mental, la FDA envió una breve declaración. “A medida que las circunstancias cambian y surgen nuevas necesidades, la FDA está lista para abordar y abordar estos desafíos, especialmente en las áreas de salud mental”, se lee en parte de la declaración. “Nos gustaría ver más productos basados ​​en la evidencia en esta área, por lo que seguimos comprometidos con facilitar el desarrollo de más terapias seguras y efectivas para los pacientes que confían en estos productos”.

El Dr. Tom Insel, psiquiatra y neurocientífico, tiene una visión única del panorama cambiante. En 2015, Insel renunció a su trabajo como director del Instituto Nacional de Salud Mental, un puesto que había ocupado desde 2002, cambiando los pasillos del gobierno por espacios abiertos de Silicon Valley para trabajar en salud mental digital. Comenzó en Verily de Google, luego cofundó Mindstrong Health, una startup que investiga cómo la tecnología de los teléfonos inteligentes podría usarse para predecir y diagnosticar crisis de salud mental. Desde entonces se fue para asesorar a los funcionarios de California sobre problemas de salud conductual.

Insel dijo que cree en la promesa de la salud mental digital, pero que llevará tiempo encontrar su mejor y más alto uso. Señaló, por ejemplo, que la mayoría de las aplicaciones en el mercado se centran en el problema de inicio de sesión: hacen que el soporte sea más conveniente. Pero están pasando por alto un problema más básico: la calidad. A diferencia de la mayoría de los campos de la medicina, los profesionales de la salud mental rara vez miden si la atención que brindan mejora a los pacientes.

“Mucho de lo que necesitamos no es solo más acceso. No se trata solo de recrear el sistema físico y dejar que la gente lo haga por teléfono o Zoom “, dijo Insel. En cambio, argumentó, la salud digital debería centrarse en medir si los tratamientos mejoran la vida de las personas.

“No tengo ninguna duda de que este campo transformará el tratamiento y el diagnóstico de la salud mental”, dijo Insel, “pero estamos en el primer acto de una comedia de cinco actos. No creo que estemos ni cerca del tipo de soluciones que necesitamos en el mundo real “.

Esta historia fue producida por KHN (Kaiser Health News), uno de los tres programas operativos principales de la KFF (Kaiser Family Foundation), una organización sin fines de lucro talentosa.



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