Al menos 29 murieron en el percance volátil de las tropas filipinas

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MANILA – Al menos 29 personas murieron el domingo cuando un avión de la Fuerza Aérea de Filipinas que transportaba tropas se estrelló al aterrizar y se incendió, el peor desastre aéreo militar del país en casi 30 años.

Las imágenes de la escena mostraron llamas y humo saliendo de los escombros esparcidos entre los árboles mientras hombres con uniformes de combate revoloteaban alrededor, mientras una columna de espeso humo negro se elevaba desde los cocoteros hacia el cielo.

El avión de transporte Lockheed C-130 que transportaba tropas destinadas a operaciones de contrainsurgencia se estrelló con 96 a bordo en Patikul, en el extremo sur de la provincia de Sulu.

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El ejército del vasto archipiélago filipino está librando una larga guerra contra los militantes islamistas de Abu Sayyaf y otras facciones.

Se recuperaron 29 cuerpos y 50 personas fueron trasladadas al hospital, dejando 17 desaparecidos, dijo el ejército en un comunicado, agregando que todavía había esperanza para los sobrevivientes.

«Se vio a varios soldados saltando del avión antes de que golpeara el suelo, salvándolos de la explosión causada por el accidente», dijo la unidad, la Fuerza de Tarea Conjunta Sulu.

El líder militar Cirilito Sobejana dijo que el avión «perdió la pista en un intento por recuperar el poder».

Un portavoz militar, coronel Edgard Arévalo, dijo que no había señales de ningún ataque en el avión, pero que aún no había comenzado una investigación sobre el incidente y los esfuerzos se centraron en el rescate y el tratamiento.

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El comando militar dijo que los soldados a bordo tenían el rango de corsarios y estaban desplegados en sus batallones. Volaban al aeropuerto principal de Jolo desde Laguindingan, a unos 460 km (290 millas) al noreste.

«Deberían haberse unido a nosotros en nuestra lucha contra el terrorismo», dijo el comandante William N. Gonzales de la Fuerza de Tarea Conjunta Sulu.

La isla de Jolo se encuentra aproximadamente a 950 km (600 millas) al sur de la capital, Manila.

El avión Lockheed C-130H Hercules, con matrícula 5125, había llegado recientemente a Filipinas.

Era uno de los dos aviones suministrados por el gobierno de Estados Unidos a través de la Agencia de Cooperación para la Seguridad de la Defensa, según un sitio web del gobierno en enero. Citó a un portavoz de la Fuerza Aérea diciendo que el avión aumentaría la capacidad para misiones de transporte aéreo pesado.

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El sitio web C-130.net afirmó que el avión estrellado voló por primera vez en 1988. El modelo es un caballo de batalla para los militares de todo el mundo.

Las Fuerzas Armadas de Filipinas tenían un historial de seguridad de la aviación desigual. El mes pasado, un helicóptero Black Hawk se estrelló durante una misión de entrenamiento y mató a seis personas.

Un accidente de avión C-130 en Filipinas en 1993 mató a 30 personas. Un accidente en 2008 de la variante civil del avión Lockheed pilotado por la Fuerza Aérea de Filipinas mató a 11 personas, dice la Red de Seguridad Aérea.

El peor accidente de avión en el país fue el de un Boeing 737 de Air Philippines en 2000, en el que murieron 131 personas. (Reporte de Karen Lema en Manila y Maria Ponnezhath en Bengaluru; escrito por Matthew Tostevin; editado por William Mallard y Clarence Fernandez)

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