Almadén, cuna de la química europea | Ciencia

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Todo es química. Estamos hechos de átomos y moléculas, sustancias prácticamente invisibles que nos enamoran, nos emocionan, nos emocionan. Los productos químicos nos hacen humanos. Ahora sabemos que toda la materia del universo está formada por 118 elementos, desde el hidrógeno, que llena las estrellas y el espacio, hasta el oganeson, un elemento sintético fabricado a orillas del Volga, en Dubna (Rusia). Sin embargo, en la antigüedad, solo conocíamos algunos elementos, especialmente metales. Nuestros antepasados ​​fabricaban pipas de plomo, espejos de cobre y joyas de oro. Esta pequeña familia también incluía un metal especial, un metal líquido: mercurio.

Mercurio nos ha fascinado desde tiempos prehistóricos. Es el único metal líquido a temperatura ambiente y también es extremadamente denso. Un litro de mercurio pesa casi 14 veces más que un litro de agua. El cinabrio, una sal de mercurio, decora cuevas, cementerios y murales con su característico color bermellón, un rojo sangre muy profundo. Cerca de la Ermita de la Virgen del Castillo, en Ciudad Real, hay algunas pinturas rupestres con el rojo cinabrio como color principal. Este mineral abunda en esas partes. Años más tarde, cuando los romanos conquistaron la Península Ibérica, cavaron en la misma zona para extraer cinabrio y convertirlo en mercurio. Con el tiempo esta mina habría dado nombre a un pueblo: Almadén, en árabe “la mina”.

La importancia de Almadén (Ciudad Real) en la historia de la química es incalculable

La importancia de Almadén (Ciudad Real) en la historia de la química es incalculable. Tanto es así que la Sociedad Química Europea (EuChemS) ha decidido premiar a esta ciudad como sitio histórico de referencia, un reconocimiento que solo ha recibido otro sitio europeo: la mina sueca de Ytterby, donde se han descubierto ocho elementos químicos. El pasado 15 de septiembre, varias personalidades se reunieron en Almadén para celebrar este evento y recordar la importancia e impacto de esta mina de mercurio. La UNESCO también reconoce el valor geológico del territorio, un depósito mineral del que proviene la gran mayoría del mercurio extraído en los últimos veinte siglos. Además, Almadén es Patrimonio de la Humanidad desde 2012. Si ha estado jugando con el contenido de un termómetro de mercurio, empujando las gotas de metal, notando su pesadez, notando que, sorprendentemente, este líquido no se moja, probablemente vino de Almadén.

Además de la pintura y los termómetros, con el tiempo hemos encontrado otras aplicaciones para el mercurio. Los romanos extraían el cinabrio para decorar sus coloridos mosaicos, pero también aprendieron a separar sus dos componentes (mercurio y azufre) aplicando calor. De ahí que utilizaran el metal líquido para obtener otros metales más preciosos, como oro y plata. El mercurio forma —amalgamas— mezclas que permiten extraer sustancias preciosas de los minerales. Algunos estudios del CSIC apuntan a que los mineros romanos de Astorga (León) utilizaban mercurio para depurar oro y obtener muestras más concentradas y valiosas. Durante la Edad Media, los alquimistas utilizaron mercurio en numerosas transformaciones, con la esperanza de transmutar elementos y obtener productos valiosos. Aunque estas recetas alquímicas a menudo conducen a una gran confusión, porque la alquimia no usó el nombre de metal líquido para describir el elemento, sino conceptos misteriosos, como el ‘principio de fluidez’ y el alma ‘de las sustancias. Cuando los primeros exploradores españoles fueron a América, recuperaron amalgamas romanas de mercurio. Gran parte del oro, la plata y el platino extraídos de las minas del nuevo continente fueron aislados gracias al mercurio de Almadén. La riqueza saqueada permitió el desarrollo de la mina La Mancha y la creación en 1777 de la primera Academia de Minas del país, que capacitaría a miles de ingenieros. Entre estos estudiantes destacó Andrés Manuel del Río, científico y naturalista que descubrió el vanadio, uno de los tres elementos de la tabla periódica descubiertos por los españoles. La Academia también estuvo dirigida por Fausto Delhúyar de Logroño, descubridor -junto a su hermano Juan José- del tungsteno, el metal del filamento de las bombillas.

Almadén se ha convertido en un proveedor inigualable de mercurio

Almadén se ha convertido en un proveedor inigualable de mercurio. A mediados del siglo XIX, la industria química y farmacéutica comenzó a desarrollarse en Alemania, Francia y el Reino Unido, donde el mercurio era una materia prima clave. Entre otros usos, destaca su papel en el proceso Castner-Kellner para la electrólisis de la sal común. Usando electricidad, los químicos separan el cloruro de sodio en cloro y sosa cáustica (hidróxido de sodio). Ambos compuestos son sustancias clave para la industria química. El cloro ha hecho posible los procesos de purificación y desinfección, porque es un oxidante fuerte que destruye patógenos como virus y baterías. La sosa cáustica, por otro lado, es necesaria para la fabricación de jabón y tiene aplicaciones en la fabricación de papel, refinería de petróleo y minería de aluminio, entre otras. Desinfectantes y jabón, sin estos productos hubiera sido difícil superar la pandemia COVID-19.

Desafortunadamente, el mercurio también tiene un lado oscuro. Es una sustancia extremadamente tóxica, tanto en forma metálica como combinada en forma de sales y compuestos orgánicos. Además de ser líquido, el mercurio se evapora fácilmente y entra en la sangre a través del sistema respiratorio. Los efectos son tan evidentes que han generado refranes y referencias culturales: el hablador sombrerero de Alicia en el país de las maravillas refleja la tradición inglesa. Estar «loco como un sombrero» es una expresión popular: estos artesanos usaban mercurio para curtir y tratar las pieles. También se cree que el famoso Isaac Newton sufrió una intoxicación crónica por mercurio debido a sus pasatiempos alquímicos. A pesar de haber trascendido como uno de los padres de la física moderna, Newton practicó la alquimia, antecesora de la química. Debe haberlo hecho en habitaciones ocultas y mal ventiladas, inhalando inadvertidamente vapores tóxicos de mercurio, azufre y otras sustancias. En 1930, los trabajadores de una fábrica de Norwich que usaban mercurio como desinfectante desarrollaron un trastorno conocido como síndrome de Hunter-Russell, un tipo de intoxicación por mercurio. Años más tarde, en la década de 1950, varias fábricas de la bahía de Minamata japonesa vertieron mercurio en varios ríos, provocando un desastre de consecuencias brutales: más de 600 personas murieron y unas 3.000 desarrollaron un síndrome neurológico severo con síntomas como el trastorno. tacto, problemas de visión, falta de coordinación y parálisis. Ciertamente, gran parte de este mercurio se ha bioacumulado en especies animales, generando efectos a largo plazo que aún son incalculables. La contaminación por mercurio aumenta a medida que avanza en la cadena alimentaria, alcanzando niveles preocupantes en peces grandes como el atún y el pez espada.

Visita al Baritel de San Andrés, estancia dentro de las minas de Almadén.Antonio M. Rodríguez García

El pasado miércoles, en Almadén, tuvo lugar un acto festivo con varias jornadas científicas y el descubrimiento de una placa conmemorativa a cargo de Floris Rutjes, presidente de EuChemS. Al acto también asistieron varias personalidades de la química española, como Pilar Goya Laza (que entre 2018 y 2021 fue la primera mujer presidenta de EuChemS), Sonsoles Martín de Santamaría y Antonio Echavarren (secretaria general y presidenta de la Real Sociedad Española de Química, RSEQ); así como representantes de la Universidad de Castilla-La Mancha, los responsables de las minas de Almadén y numerosas autoridades municipales y regionales de la región.

De izquierda a derecha, Antonio M. Rodríguez, María Antonia Herrero (UCLM), Sonsoles Martín de Santamaría, Antonio Echavarren (RSEQ) y Pilar Goya, Nineta Hrastelj (EuChemS), bajo la placa conmemorativa de Almadén.
De izquierda a derecha, Antonio M. Rodríguez, María Antonia Herrero (UCLM), Sonsoles Martín de Santamaría, Antonio Echavarren (RSEQ) y Pilar Goya, Nineta Hrastelj (EuChemS), bajo la placa conmemorativa de Almadén.

El valor científico e histórico de las minas de Almadén es innegable. Aunque están cerrados desde 2003, su legado es eterno. Citando al presidente de EuChemS: “Estamos seguros de que este reconocimiento […] presentará la ciudad como un destino turístico donde la ciencia y la historia se unen, destacando cómo la química está arraigada en el patrimonio cultural europeo ». Gracias a iniciativas como esta, Almadén sigue viva.

La inscripción al evento está disponible de forma gratuita en YouTube gracias a la colaboración de la Real Sociedad Española de Química.

Fernando Gomollón Bel Es químico y escritor científico.

Antonio M. Rodríguez García es investigador postdoctoral en la UCLM

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