Amplio estudio muestra que los lechos de algas marinas pueden desfallecer la acidificación del océano

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Un documento publicado hoy por la Universidad de California en Davis, que abarca seis años y siete lechos de pastos marinos a lo largo de la costa de California, es el estudio más grande hasta la fecha sobre cómo los pastos marinos pueden amortiguar la acidificación del océano.

El estudio, publicado hoy en la revista Biología del cambio global, descubrió que estos ecosistemas no reconocidos pueden aliviar las condiciones de pH bajo o más ácidas durante períodos prolongados de tiempo, incluso de noche en ausencia de fotosíntesis. Descubrió que las hierbas pueden reducir la acidez local hasta en un 30 por ciento.

“Esta amortiguación devuelve temporalmente los ambientes de pastos marinos a las condiciones de pH preindustriales, como lo que el océano pudo haber experimentado alrededor del año 1750”, dijo la coautora Tessa Hill, profesora del Departamento de Ciencias de la Tierra de UC Davis. Y Planetarie y Bodega Marine Laboratorio.

BOSQUES MARINOS

Cuando imagina pastos marinos, puede pensar en pastos viscosos tocando sus pies mientras camina por la costa. Pero una mirada más cercana a estos prados submarinos revela un ecosistema activo y vibrante lleno de sorpresas.

Tortugas marinas, rayas murciélago, tiburones leopardo, peces, focas, caballitos de mar, coloridos caracoles marinos, son solo algunas de las criaturas que visitan los ecosistemas de pastos marinos en busca de alimento y hábitat. Son un vivero de especies como el cangrejo Dungeness y la langosta espinosa, y muchas aves visitan las praderas de pastos marinos específicamente para comer lo que se encuentra debajo de sus hojas de hierba que se balancean.

“Es un bosque marino sin árboles”, dijo la autora principal Aurora M. Ricart, quien dirigió el estudio como becaria postdoctoral en el Laboratorio Marino UC Davis Bodega y actualmente se encuentra en el Laboratorio Bigelow de Ciencias Oceánicas en Maine. “El tamaño del bosque es menor, pero toda la biodiversidad y la vida que hay en ese bosque es comparable a la que tenemos en los bosques terrestres”.

NOCHE Y DIA

Para el estudio, los científicos desplegaron sensores entre 2014 y 2019, recolectando millones de puntos de datos de siete lechos de algas que se extienden desde el norte hasta el sur de California. Estos incluyen Bodega Harbour, tres ubicaciones en Tomales Bay, además de Elkhorn Slough, Newport Bay y Mission Bay.

La amortiguación se produjo en promedio el 65% del tiempo en estos lugares, que van desde reservas casi vírgenes hasta puertos en funcionamiento, marinas y áreas urbanas.

A pesar de ser la misma especie, el comportamiento y los patrones de la hierba marina han cambiado de norte a sur, y algunos sitios aumentan el pH mejor que otros. La época del año también fue un factor importante, y la amortiguación aumentó durante la primavera, cuando las hierbas eran muy productivas.

Los pastos marinos absorben carbono de forma natural a medida que realizan la fotosíntesis cuando sale el sol, lo que impulsa esta capacidad de amortiguación. Sin embargo, los investigadores se preguntaron, ¿los pastos marinos simplemente liberarían este carbono cuando se ocultara el sol, cancelando el almacenamiento intermedio de ese día? Probaron esa pregunta y encontraron un descubrimiento único y bienvenido:

“Lo que sorprende a todos los que han visto este resultado es que vemos efectos de mejora durante la noche y durante el día, incluso cuando no hay fotosíntesis”, dijo Ricart. “También vemos períodos de pH alto que duran más de 24 horas y, a veces, más de semanas, lo cual es muy emocionante”.

Bodega Port del norte de California y Tom’s Point dentro de Tomales Bay se han destacado por ser particularmente buenos para amortiguar la acidificación del océano. Identificar por qué y en qué condiciones esto ocurre en varios paisajes marinos sigue siendo una de las cuestiones que deben estudiarse más a fondo.

CAMBIO CLIMÁTICO, MOLUSCOS Y ACIDIFICACIÓN DEL OCÉANO

El estudio tiene implicaciones para la gestión de la acuicultura, así como para los esfuerzos de mitigación y conservación y restauración del cambio climático.

A nivel mundial, la acidificación de los océanos está aumentando mientras que los ecosistemas de pastos marinos están en declive. A medida que se emite más dióxido de carbono en el planeta, el océano absorbe aproximadamente un tercio. Esto cambia el equilibrio del pH del agua y puede prevenir directamente el bombardeo de especies como ostras, abulones y cangrejos.

“Ya sabíamos que las fanerógamas marinas son valiosas por muchas razones, desde la mitigación del clima hasta el control de la erosión y el hábitat de la vida silvestre”, dijo la coautora Melissa Ward, investigadora graduada de UC Davis en el momento del estudio y actualmente becaria postdoctoral en Universidad Estatal de San Diego. “Este estudio muestra otra razón más por la que su conservación es tan importante. Ahora tenemos evidencia para decir que la directiva del estado para explorar estas ideas para mejorar la acidificación de los océanos es un hilo valioso a seguir y merece más trabajo”.

El estudio fue financiado por California Sea Grant y el California Ocean Protection Council.

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