Aquí hay algunas cosas que debe asimilar sobre la sequía en Poniente

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Casi la mitad de Estados Unidos se ha visto afectada por la sequía desde principios de 2021.

Los factores agravantes, como la escasez de precipitaciones y la capa de nieve, el cambio climático y las sequías persistentes de años anteriores, han aumentado en las sequías extremas.

La sequía prolongada significa que los bajos niveles de agua están poniendo en peligro las especies de peces en Oregon y Colorado, el 30% de la población de California se encuentra en una emergencia por sequía y los dos embalses más grandes del país en el río Colorado, el lago Powell y el lago Mead, están vacíos en dos tercios.

“Lo que vemos en nuestras principales cuencas hidrográficas en el río Colorado realmente nos da una buena indicación del agua y la sequía en el oeste, y si estamos en una situación buena o difícil”, dijo John Berggren, analista de políticas de agua en Western Resource. Advocates , una organización sin fines de lucro. “Y ahora mismo, definitivamente estamos en la última categoría”.

Dicha escasez de agua puede fomentar la propagación de incendios, imponer restricciones al uso del agua y ampliar el suministro de energía de los estados que dependen de las represas hidroeléctricas.

Dado que la sequía no muestra signos de disminuir, aquí hay un resumen de lo que está sucediendo y lo que podría suceder a continuación.

¿Qué es una sequía?

La imagen clásica que puede venir a la mente cuando se piensa en una sequía es el suelo seco y agrietado donde tal vez fluyó un río saludable. La sequía puede ocurrir y ocurre en cualquier época del año y no es dictada por la temperatura sino por los niveles de humedad.

Una sequía ocurre cuando las precipitaciones son menos de lo normal, lo que conduce a una escasez de agua, según Brad Pugh, meteorólogo del Centro de Predicción del Clima, una agencia federal.

Hay cinco categorías de gravedad de la sequía, determinadas por el caudal, la humedad del suelo, los niveles de lluvia y nieve acumulada, y otros factores. La menos extrema es la categoría anormalmente seca, que crece con una severidad moderada a severa, sequía extrema y excepcional. Una sequía anormalmente seca puede provocar una sequía a corto plazo, ralentizar el crecimiento de los cultivos y una escasez persistente de agua, mientras que una sequía excepcional genera pérdidas de cultivos generalizadas y emergencias hídricas.

¿Qué áreas de los Estados Unidos se vieron afectadas?

Casi todas las partes del oeste de los Estados Unidos están en sequía.

Montana, Idaho, Washington, Oregon, California, Nevada, Arizona y Nuevo México están experimentando sequías extremas y excepcionales, los dos tipos más graves, según el Monitor de sequía de EE. UU., Un mapa de sequía semanal elaborado por el gobierno de EE. UU. Estados. Universidad de Nebraska-Lincoln. Una sequía se clasifica en estas categorías si la humedad del suelo y el flujo de los arroyos caen en el quinto percentil inferior del número típico, junto con una precipitación por debajo del promedio.

Colorado, Utah, Dakota del Norte e Illinois también enfrentan condiciones de sequía, dijo Curtis Riganti, climatólogo del Centro Nacional de Mitigación de la Sequía de la Universidad de Nebraska-Lincoln.

Aunque la sequía no ha afectado a todo Estados Unidos, las condiciones de sequía pueden crear efectos en cadena en todo el país porque la agricultura y otras industrias están vinculadas a nivel nacional.

Si está comprando verduras de hoja verde durante el invierno, existe una alta probabilidad de que hayan sido irrigadas en California, dijo Berggren.

Si las sequías se vuelven más extremas, podrían generar precios más altos para las verduras de hoja verde en todo el país, similar a cómo subieron los precios de la carne en los Estados Unidos en la primavera de 2020 cuando cerraron las plantas procesadoras. Causa de COVID-19.

¿Qué papel juega el cambio climático?

El cambio climático, causado por el uso humano de combustibles fósiles, la deforestación y la agricultura insostenible, ha elevado la temperatura del aire y los océanos, ha aumentado el riesgo de incendios forestales y ha empeorado la calidad del aire. El Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de las Naciones Unidas enumera la producción de electricidad y calor, el uso de la tierra, incluida la silvicultura y la agricultura, y la industria como los sectores económicos que emiten la mayoría de los gases de efecto invernadero.

Algunos investigadores del clima creen que el cambio climático ha llevado a California a una “mega-sequedad”, una intensa sequía que ha durado décadas, aunque Pugh dice que las condiciones de sequía actuales reflejan las tendencias típicas de 10 años.

Berggren dijo que la sequía está “inequívocamente ligada” al cambio climático.

“La sequía siempre ha existido en Occidente, es solo una función de la vida en Occidente”, dijo. “La conexión es que el cambio climático está haciendo que la sequía sea más común y dificulta nuestra recuperación”.

Los otoños calurosos y secos debido al cambio climático conducen a una menor humedad del suelo, lo que a su vez hace que la vegetación necesite más agua, que no está disponible debido a la sequía.

Sequía versus olas de calor

Gran parte del oeste de Estados Unidos ha estado en medio de una ola de calor en los últimos días.

Las condiciones de sequía a menudo pueden provocar olas de calor, especialmente en el verano. La baja humedad del suelo debido a la sequía provoca más evaporación y exacerba las altas temperaturas, dijo Riganti.

Si bien las sequías y las olas de calor pueden ir de la mano, no son lo mismo.

La sequía se mide por los niveles de agua, pero las olas de calor están determinadas por la temperatura. La Organización Meteorológica Mundial, una agencia de las Naciones Unidas, define una ola de calor como cuando la temperatura máxima diaria está por encima de la temperatura máxima promedio de 9 grados Fahrenheit durante cinco días consecutivos.

Sequía, olas de calor e incendios

La sequía causada por la sequía y las altas temperaturas de las olas de calor han preocupado a los analistas por los incendios. A medida que aumenta el calor y el suelo se seca, el suelo árido se convierte en un lugar donde los incendios pueden encenderse y propagarse.

En el noroeste, incendios forestales masivos quemaron más de 1.6 millones de acres el año pasado, mataron al menos a 12 personas y obligaron a decenas de miles a evacuar. Miles de hogares fueron destruidos por los incendios, que envolvieron la región en un denso humo durante semanas.

El estado de Washington ha respondido a 475 incendios en terrenos públicos hasta ahora desde principios de año, frente a los 318 del año pasado, según el Departamento de Recursos Naturales del estado. Oregón también está experimentando más incendios forestales de lo habitual, y una primavera calurosa y seca ha producido condiciones de sequía en ambos estados y en el norte de Idaho.

“Las condiciones cálidas han llevado a una capa de nieve baja, que es el caso de prácticamente todas las montañas occidentales”, dijo Deepti Singh, científica climática de la Universidad Estatal de Washington. “El calor y la rápida disminución de los niveles de la capa de nieve son ciertamente atribuibles al cambio climático”.

La árida vegetación de la sequía y los bosques abarrotados de árboles de décadas de extinción de incendios son una mezcla inflamable, dijo.

En Oregon, la accesibilidad al agua amenaza a las especies nativas y los cultivos de los agricultores

Los analistas dicen que la sequía puede reducir la cobertura, las fuentes de alimentos y agua y el hábitat de la vida silvestre. Y la sequía ha provocado que algunos agricultores dejen de cultivar por completo.

En Oregón, los peces nativos están muriendo y muchos agricultores se ven privados de su suministro de agua.

La cuenca de Klamath, que se extiende entre Oregon y California, es una fuente de agua vital para muchos. Upper Klamath Lake es el hogar de dos especies de peces en peligro de extinción que tienen importancia para las tribus nativas del área como fuente de alimento y significado cultural.

Según Western Resource Advocates, el bajo caudal del río Colorado también pone en peligro a cuatro especies de peces.

Los peces están muriendo por varios factores, incluida la destrucción del hábitat debido a la agricultura y la pérdida de humedales. Un factor agravante es la elevación históricamente baja del agua del lago. Muchos agricultores usan el agua del lago para sus cultivos, pero con la sequía no hay suficiente agua para todos.

La Oficina de Recuperación ha anunciado que el canal que alimenta el agua del lago a los aspersores estará cerrado durante la temporada, lo que significa que muchos agricultores no tendrán acceso al agua. Incluso con el cierre del canal, es posible que todavía no haya suficiente agua para los peces en peligro de extinción, dijo la oficina en un comunicado de prensa.

Las cuencas hidrográficas de la cuenca del río Colorado, “el alma del oeste”, caen para registrar las elevaciones de las aguas poco profundas.

Millones de personas visitan el lago Powell cada año, muchas de las cuales tienen la intención de navegar por el lago. Pero los turistas que lo visitan ahora pueden sentirse decepcionados; más plataformas de lanzamiento están cerradas debido al bajo nivel del agua.

El lago Powell también tiene un propósito importante más allá del turismo: es el segundo embalse más grande del país, detrás del lago Mead. Los dos embalses pueden contener juntos cuatro años de caudal anual del río Colorado. El río abastece de agua a más de 40 millones de estadounidenses y 4 millones de acres de tierras de cultivo irrigadas.

Y ambos tanques están llenos solo alrededor de un tercio.

“Mucha gente llama [the Colorado River] la sangre de Occidente, y creo que eso es cierto ”, dijo Berggren. “También es el canario en la mina de carbón de Occidente”.

Los niveles de agua en los reservorios determinan si los estados obtienen el suministro de agua asignado. El Plan de Contingencia de Sequía de la Cuenca del Río Colorado reducirá sus estados de agua si el lago Mead cae por debajo de ciertas elevaciones de agua.

La Oficina de Reclamación ha pronosticado que el tanque alcanzará un mínimo histórico de 1,065 pies para fines de 2021.

Richard Read, redactor del Times, contribuyó a este informe.



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