Ardem Patapoutian: “El dolor está en el cerebro: puedes sentirlo en una parte del cuerpo que ya no tienes” | Ciencia

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Hace más de treinta años, un joven de 18 años servía bocadillos en un restaurante de comida rápida de Los Ángeles, con gorra de uniforme. Era un refugiado de ascendencia armenia que acababa de llegar a los Estados Unidos huyendo de la guerra civil en su Líbano natal. Desesperado, comenzó a trabajar en todo, incluso a escribir horóscopos. Este lunes, ese joven, de nombre Ardem Patapoutian, ganó el Premio Nobel de Medicina, dotado con casi un millón de euros. Patapoutian, ahora un biólogo de 54 años, ha revelado uno de los grandes secretos de la vida humana: las proteínas que sienten presión sobre la piel y otras partes del cuerpo. Las caricias se sienten gracias a estas moléculas, llamadas Piezos.

El investigador, nieto de los huérfanos del genocidio armenio, ha abierto una nueva puerta a la ciencia. La vida no es un simple diálogo entre productos químicos, como se pensaba anteriormente. Las fuerzas mecánicas también juegan un papel fundamental. El laboratorio del científico -en el Scripps Institute, en San Diego (EE. UU.) – ha descubierto que estas proteínas también están involucradas en el dolor, la presión arterial e incluso en la sensación de tener la vejiga llena de orina. Patapoutian visitó Bilbao hace dos semanas para recoger el premio Fronteras del Conocimiento de la Fundación BBVA, dotado con 400.000 euros, que comparte, al igual que el Premio Nobel, con su colega David Julius.

Solicitud. A los 18, escribiste horóscopos en un periódico.

Respuesta. Sí, estaba trabajando en un periódico armenio y el editor en jefe me preguntó si quería escribir alguno. Fue extraño, pero me involucré mucho escribiendo mensajes sobre los signos del zodíaco de mis amigos. Si alguien cree en estas cosas, hágale saber que detrás de él hay personas como yo, que escriben oraciones al azar.

pag. En ese momento también trabajaba como repartidor de pizzas y servía sándwiches. Es un gran salto desde ahí ganar el premio Kavli [un millón de dólares] y las fronteras. [La entrevista se hizo dos semanas antes de que, además, ganase el Nobel].

R. ¿Si claro? La vida a veces depara maravillosas sorpresas. No me lo podía imaginar.

El dolor es una emoción que crea su cuerpo para evitar cosas que le son dañinas.

pag. ¿Qué es el dolor?

R. Existe una discusión sobre qué es el dolor. Es, sobre todo, una emoción que crea tu cuerpo para evitar cosas que te hacen daño. El dolor se inicia por procesos sensoriales: si pongo mi mano sobre algo caliente, la sensación de quemarme los dedos inicia la señal de dolor. Pero, en nuestro campo de investigación, distinguimos entre la nocicepción, que es el acto de sentir algo dañino, y el dolor, que es sentir una emoción en el cerebro. El dolor es muy útil. Hay enfermedades humanas que previenen el dolor, y la mayoría de estas personas mueren porque corren demasiado riesgo y se lastiman. Por otro lado, está el dolor crónico. Ese dolor no ayuda. Este es el dolor que queremos suprimir, por ejemplo, en personas que sufren de dolor neuropático.

pag. ¿Es el dolor esencial para sobrevivir?

R. Sí, necesitamos el dolor para sobrevivir. Hay personas en el Medio Oriente que no sienten dolor y clavan cuchillos en los espectáculos para ganar dinero. Un niño que no sintió dolor pensó que era invulnerable y saltó de un edificio de cuatro pisos. Está muerto, por supuesto. Es muy importante tener una señal interna que te diga: «No hagas esto».

pag. A veces puedes sentir dolor en los sueños.

R. Sí, es interesante. Si piensa en el dolor como una emoción, es similar a otras emociones, como la ira, la tristeza, el amor. Es una sensación en el cerebro, separada del estímulo. Entonces puedes sentir dolor sin ningún estímulo, por supuesto, porque el cerebro es muy complejo.

pag. Entonces puedes sentir dolor sin ningún estímulo y viceversa: no sentir dolor a pesar de la existencia de un estímulo doloroso.

R. Exactamente. Un gran ejemplo es el dolor en un miembro fantasma. Hay personas que, por ejemplo, pierden un brazo en la guerra y siguen sintiendo un dolor en los dedos que ya no tienen. Es muy difícil de imaginar, pero si te ponen anestesia en tu muñón, dejas de sentir ese dolor en tus dedos. El dolor está en el cerebro: puede sentir dolor en una parte de su cuerpo que ya no tiene.

pag. En tus discursos explicas que una neurona en un jugador de baloncesto puede medir más de dos metros. Unicelular.

R. Sí, son las células más largas del cuerpo. Si siente un estímulo en su pie, tiene que llegar rápidamente al cerebro para saber qué está pasando. No solo con el dolor, sino también con el tacto, la temperatura y toda la información del exterior que se traduce a través de estas fascinantes neuronas.

pag. Su equipo descubrió las proteínas Piezos en estas neuronas de los ganglios espinales.

R. Exactamente.

La propiocepción es el sentido en el que puedes cerrar los ojos y tocarte la nariz.

pag. ¿Conoce personas que tengan estas proteínas disfuncionales?

R. Es fascinante. No se sabía qué les había pasado a estas personas. Lo más obvio es que no caminan correctamente. No tienen coordinación. Los médicos suelen pensar que tienen un problema muscular o una enfermedad de las neuronas motoras. Nadie piensa en las neuronas sensoriales, ni siquiera en los hospitales. Secuenciaron el genoma de una familia con esta misteriosa enfermedad y encontraron mutaciones en Piezo2 [una de las proteínas de la familia Piezos]. Ya sabíamos que si inactiva esta proteína en ratones, estos no sienten el tacto y ni siquiera tienen propiocepción. La propiocepción es uno de los sentidos más importantes que tenemos. La mayoría de la gente no sabe que lo tiene.

pag. Es un sexto sentido.

R. A veces lo llaman el sexto sentido. Es la forma en que puedes cerrar los ojos y tocarte la nariz. Puede hacer esto porque sabe cuánto se estiran sus músculos, sin ver dónde están sus dedos en el espacio. Entonces podemos tocar el piano con los ojos cerrados, pero también puedes levantarte y caminar, porque recibes información de tu cuerpo sin mirar. La gente da por sentado este sentido, pero hay personas que no tienen Piezo2 y no saben dónde está su cuerpo, por lo que caminan con dificultad. Necesitan vigilar sus piernas para caminar. Y ni siquiera tienen sentido del tacto. Nuestra investigación más reciente muestra que estas personas no sienten la vejiga llena, por lo que tienen dificultades para controlar la orina.

pag. El tacto puede volverse doloroso.

R. Cuando el tacto se convierte en dolor, se llama alodinia. Es algo así como cuando te quemas la piel al sol y luego te tocan y te duele. Muchas personas con dolor neuropático ni siquiera pueden usar ropa sin dolor. Esto depende totalmente de las proteínas Piezo2. Las personas con deficiencia de Piezo2 no sienten dolor al tocarlas. Estamos entusiasmados con la posibilidad de que el bloqueo de estas proteínas pueda inhibir una forma relevante de dolor. El problema es que Piezo2 tiene demasiadas funciones y si lo bloqueara por completo con una pastilla, no sentiría ese dolor, pero también perdería el tacto, la propiocepción, la capacidad de sentir la vejiga. No es practicable. La posibilidad más lógica sería la de obtener una inhibición local, mediante inyección o administración sobre la piel. Aún quedan muchos retos por afrontar: pasar de la biología básica a encontrar un fármaco suele llevar entre 10 y 20 años.

Tu cerebro te hace pensar que necesitas hacer algo

pag. En una de sus investigaciones más recientes, incluyó una frase del escritor estadounidense Henry Miller: «Vaciar una vejiga llena es uno de los mayores placeres del ser humano». ¿Piezo2 debe agradecer esa sensación de felicidad cuando vas al baño?

R. Absolutamente. Esa sensación de vejiga llena se debe a Piezo2. Uno de los aspectos más fascinantes es el vínculo entre una sensación mecánica en la vejiga y estas complejas emociones.

pag. Suele decir en sus discursos que la sensación de ardor al enjuagarse la boca con Listerine no se debe a la muerte de bacterias, sino al aceite de gaulteria, que actúa sobre un sensor de temperatura en las neuronas. ¿Es este sentimiento solo un truco?

R. Totalmente. Todas esas sensaciones de ardor con los enjuagues bucales son absolutamente falsas. Es como el chile, te quema la boca, pero nada quema, es solo una sustancia química que activa uno de estos sensores.

pag. ¿Es el dolor también un espejismo químico en el cerebro?

R. Sí. Es como cuando tienes hambre: no pasa nada, excepto que tu cuerpo decide que necesitas nutrientes y te hace sentir así para que actúes. Podrías decir que tu cerebro te está engañando haciéndote pensar que necesitas hacer algo. Y eso suele ser correcto.

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