Así es la deshecho del volcán de La Palma por en el interior | Ciencia

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El análisis de las primeras muestras de lava del volcán de La Palma está ayudando a los científicos a descubrir qué hay debajo de la montaña. Lo primero que destaca es que proviene del manto superior de la Tierra y se ha acumulado debajo de la isla durante unos años. Con un alto porcentaje de vidrio volcánico, la disección de estas rocas también ayuda a comprender por qué la erupción no fue explosiva y cómo se movió la lava tal como estaba.

La disección es literal. En el laboratorio del departamento de mineralogía y petrología de la Facultad de Ciencias Geológicas de la Universidad Complutense de Madrid (UCM) recibieron por correo las primeras muestras de lava de La Palma. Para analizarlos, los cortaron en losas de piedra arrancadas del lavado que se había detenido frente a la iglesia de Todoque antes de tragarlo. Como si estuviera acolchado, lo laminaron en capas de 0,3 milímetros y las estudiaron bajo el microscopio petrográfico.

Eumenio Ancochea, director del departamento que alberga el laboratorio de la UCM, destaca que caracterizar las rocas «es una prioridad». Por ejemplo, «la viscosidad de la lava está condicionada por el contenido, en particular de sílice, cuanto mayor sea su concentración, más viscosa», añade. Y, aunque hay otros factores, más viscosos, más explosivos. Las rocas analizadas, al ser una lava basáltica, «el microscopio nos permite refinarlas e identificarlas como basaltitas». Este tipo de rocas, “siendo iguales los demás parámetros [como la temperatura o la presión] son típicos de chorros menos viscosos y, por tanto, fluyen más rápido ”, concluye el profesor.

«Al ser una baseita poco evolucionada, tienen menos gas y sus erupciones son menos explosivas»

Inés Galindo, Instituto Geológico y Minero de España

Ancochea, miembro de la Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales de España, entregó su informe al Instituto Geológico y Minero de España (IGME-CSIC) y este presentó sus conclusiones a las autoridades del Plan de Emergencia Volcánica de las Islas. Canarias (Pevolca). Una de sus científicas del IGME, Inés Galindo, describe algunos detalles: «La lava es muy similar a la de otras erupciones históricas en la isla, como la de San Juan». Por su composición, la mitad es vidrio volcánico, pero en las muestras analizadas también se encuentran cristales de piroxeno, anfíbol, olivino, óxidos de hierro o titanio. Y en la matriz destacan microcristales de otros minerales llamados plagioclasa. «Es una masa vítrea con muchos cristales», resume.

La composición de la lava también ayuda a explicar el tipo de erupción. “Nos permite determinar que proviene del manto, no como las lavas del Teide o Pinatubo, que tenían una cámara de magma bajo la cual el magma interactúa durante miles de años”, explica el científico del IGME. En el caso del volcán de La Palma, la roca fundida emergió en muy poco tiempo, impidiendo su interacción con las rocas de la corteza terrestre sobre la que descansa la isla, que habrían generado grandes cantidades de gas. «Al ser una baseita de baja evolución, tienen menos gas y sus erupciones son menos explosivas», explica. Todo indica que el magma aumentó hace unos años, de ahí el aumento de los temblores sísmicos desde 2017, hasta que acumuló suficiente presión para romper la isla.

El origen de la parte superior del manto, la capa intermedia entre el núcleo y la corteza terrestre, es confirmado por otro informe independiente. Desarrollado por el Instituto de Vulcanología de Canarias (INVOLCAN) con la colaboración de investigadores de la Universidad de Granada o del CNRS francés, entre otros, coincide en gran medida con las conclusiones anteriores del IGME. En este caso, además del análisis de laboratorio con microscopio petrográfico, contaban con un sofisticado espectrómetro portátil de fluorescencia de rayos X. Este dispositivo bombardea la roca con radiación para análisis químico.

La imagen, tomada bajo un microscopio petrográfico, muestra la composición de la lava que devoró la iglesia de Todoque. Se superponen los minerales más abundantes: plagioclasa, clinopiroxeno y anfíbol.Departamento de Mineralogía y Petrología de la UCM

El jefe de este segundo estudio es el geólogo de la Universidad de Leeds (Reino Unido) Matt Pankhurst, quien tomó las primeras muestras el lunes 20 de septiembre, al día siguiente de que comenzara la erupción. “Estas lavas provienen del manto. Se encuentran entre los más calientes y ricos en metales alcalinos (sodio y potasio) del planeta ”. Para él, estas rocas «llevan un mensaje escrito en sus cristales, como clinopiroxeno y olivino, desde las partes profundas del sistema». El primero de los minerales es el más abundante. Es una roca de silicato compuesta por varios elementos: hierro, calcio, sílice, magnesio … Y la diferente concentración dice mucho sobre el magma, ya sea viejo o si proviene de lo más profundo. El análisis de estos cristales «promete dibujar una imagen detallada e importante para agregar a lo que sabemos de esta erupción a medida que ocurre», concluye.

La autora de la imagen que hace referencia a este artículo es la investigadora Jane H. Scarrow, del departamento de mineralogía y petrología de la Universidad de Granada. «Los colores más granulados y más blancos corresponden al clinopiroxeno, mientras que los más brillantes son la plagioclasa», explica. A partir de esta composición particular, los científicos pueden saber cómo era el magma. «Son como ventanas a los procesos que se desarrollan en las profundidades del depósito de magma», añade. Mirando hacia afuera, se pudo ver que había combinaciones de magma con el aporte de otros más profundos. «A veces, estas erupciones son las que causan la erupción». Por eso es tan importante tomar muestras lo antes posible y enfriarlas rápidamente: «para congelar las condiciones del magma a altas temperaturas», dice Scarrow.

Para el catedrático de petrología de la Universidad de Barcelona Domingo Gimeno, identificar el tipo de lava es fundamental: «Su diferente composición química afecta a la viscosidad y, por tanto, al comportamiento de lavado». Ahora solo queda esperar el estudio de las siguientes rocas para intentar anticiparnos al volcán. Gimeno, de hecho, cree que «debería haber sido conocido al principio». Pero, como señalan algunos de los que tomaron estas primeras muestras, en los primeros días la urgencia era ver hacia dónde iría la lava.

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