Caso de poliomielitis en EEUU enciende alarmas desde Nueva York hasta California

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Los retrasos en vacunar a los niños durante la pandemia de COVID-19 y el sentimiento antivacunación en general pueden estar alimentando la amenaza más grave de polio en los EE. UU. en años, generando alarmas desde Nueva York hasta California.

En las últimas semanas, los funcionarios de salud de Nueva York identificaron a la primera persona en casi una década en los EE. UU. a la que se le diagnosticó polio. La persona sufrió parálisis. Desde entonces, el virus de la poliomielitis se ha encontrado en aguas residuales no solo en dos condados en el área donde vive el paciente sino también, a partir del viernes, en la ciudad de Nueva York.

El virus puede estar repuntando en todo el mundo. El área de Jerusalén este año sufrió un brote y el virus apareció en las aguas residuales de Londres en junio.

Ahora, los expertos en salud y los funcionarios de California están expresando su preocupación.

La directora de salud pública del condado de Los Ángeles, Barbara Ferrer, dijo que se está discutiendo sobre el seguimiento de la poliomielitis en las aguas residuales, especialmente en áreas con bajas tasas de vacunación. Esto tiene sentido, dijeron los expertos, dada la gran cantidad de viajeros entre Los Ángeles y Nueva York y porque las personas pueden ser contagiosas con la poliomielitis sin tener síntomas.

«La detección de poliovirus en muestras de aguas residuales en la ciudad de Nueva York es alarmante», dijo en un comunicado la Dra. Mary T. Bassett, comisionada de salud del estado de Nueva York. «Por cada caso de poliomielitis paralítica identificado, cientos más pueden pasar desapercibidos».

Los funcionarios de salud en Nueva York están “tratando el caso único de polio como solo la punta del iceberg de una propagación potencial mucho mayor. A medida que aprendemos más, lo que sí sabemos es claro: el peligro de la poliomielitis está presente en Nueva York hoy”, dijo Bassett.

No hay cura para la parálisis causada por la poliomielitis, dijo el Dr. Peter Chin-Hong, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de California en San Francisco. Pero la poliomielitis se puede prevenir mediante la inmunización, que tiene una eficacia superior al 90%. Los bebés deben recibir tres dosis; un cuarto se da a niños entre 4 y 6 años.

Alrededor del 75% de las personas que se infectan con polio no presentan síntomas; los otros pueden tener síntomas similares a los de la gripe. Pueden pasar de tres a seis días después de la exposición al virus de la poliomielitis para que aparezcan los síntomas no paralíticos. La parálisis puede ocurrir de siete a 21 días después de la infección.

Por lo general, los pacientes se infectan por la boca, por lo general a través de las manos contaminadas con materia fecal de una persona infectada, pero el virus también se puede propagar a través del estornudo o la tos de una persona infectada.

La parálisis o debilidad en los brazos o las piernas puede ocurrir en 1 de cada 1000 personas infectadas con polio, dijo Chin-Hong. La enfermedad puede causar parálisis porque el virus puede infectar la médula espinal.

Entre 2 y 10 de cada 100 personas infectadas que tienen parálisis inducida por la poliomielitis mueren, porque el virus puede dañar los músculos que les ayudan a respirar.

«Incluso los niños que parecen recuperarse por completo pueden desarrollar nuevos dolores musculares, debilidad o parálisis en la edad adulta, entre 15 y 40 años después», dice el Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Esto se conoce como síndrome post-polio.

Chin-Hong dijo que la aparición de la poliomielitis en Nueva York es lo suficientemente preocupante como para que los médicos se familiaricen con la enfermedad.

“Estamos preocupados, porque este es el primer caso identificado en los EE. UU. en casi 10 años”, dijo Chin-Hong en un ayuntamiento reciente.

El caso de poliomielitis paralítica ocurrió en el condado de Rockland, un área suburbana al norte de la ciudad de Nueva York. El condado de Rockland se destaca por tener una población significativa de judíos ortodoxos, entre los cuales hay bajas tasas de inmunización.

Los brotes de enfermedades infecciosas han afectado al condado de Rockland antes. A finales de 2018, el condado fue el epicentro de un importante brote de sarampión en las comunidades judías ortodoxas tras ser detectado por primera vez en un adolescente no vacunado. El brote de siete meses fue el más largo en los EE. UU. desde 2000, según un informe de los CDC.

Además, se han observado grandes brotes de COVID-19 en comunidades judías ortodoxas en el condado de Rockland y en Brooklyn, vinculados a bajas tasas de vacunación.

El paciente de polio es un hombre no vacunado de 20 años que viajó a Hungría y Polonia a principios de este año y fue hospitalizado en junio, informó el Washington Post, citando a un funcionario de salud pública que habló bajo condición de anonimato. The New York Times informó que el paciente es miembro de la comunidad judía ortodoxa.

El análisis genético de una muestra del virus de la poliomielitis del paciente indica que se recogió de una persona que había recibido la vacuna oral contra la poliomielitis, que no se ha utilizado en los EE. UU. desde 2000, dijeron funcionarios de salud.

La vacuna oral contiene un poliovirus vivo debilitado. “Si se permite que circule en poblaciones insuficientemente inmunizadas o no inmunizadas durante el tiempo suficiente… el virus puede volver a una forma que puede causar enfermedad y parálisis en otras personas”, dice el CDC.

La vacuna oral contra la poliomielitis se usa en algunas partes del mundo porque es fácil de administrar, en forma de gotas.

Desde el año 2000, EE. UU. ha utilizado únicamente la vacuna del virus de la poliomielitis inactivado, que no puede causar enfermedades.

Tras la divulgación pública del caso de polio, los funcionarios de Nueva York comenzaron a analizar las aguas residuales en busca de signos de virus en muestras de heces. Este mes, las autoridades confirmaron la presencia del virus de la poliomielitis en muestras de aguas residuales recolectadas en junio y julio en el condado de Rockland y el vecino condado de Orange; dijeron que esto era evidencia de transmisión local de polio.

Se encontró que las muestras de aguas residuales detectadas en ambos condados estaban genéticamente vinculadas al caso índice de poliomielitis.

“Si es un adulto no vacunado o vacunado de forma incompleta, elija vacunarse ahora”, dijo en un comunicado el Dr. Ashwin Vasan, comisionado del Departamento de Salud e Higiene Mental de la Ciudad de Nueva York. «La polio es totalmente prevenible y su reaparición debería ser un llamado a la acción para todos nosotros».

El caso de Nueva York está genéticamente relacionado con muestras de poliomielitis identificadas en Israel y Gran Bretaña, dijeron funcionarios de salud.

El brote en el área de Jerusalén comenzó después de que un niño de 3 años no vacunado desarrollara parálisis en febrero y luego se revelara públicamente que tenía polio, según la Organización Mundial de la Salud. El último caso anterior de poliomielitis en Israel ocurrió en 1988.

Desde entonces, ocho niños más han dado positivo por poliomielitis, todos asintomáticos. De los nueve niños en el brote, ocho no estaban completamente vacunados para su grupo de edad, según el Ministerio de Salud de Israel.

Según el Jerusalem Post, los funcionarios de salud israelíes respondieron al brote, que ocurrió en áreas judías ortodoxas, con una campaña para alentar a los padres a que sus hijos se pongan al día con las vacunas. A principios de julio, se consideró que el brote estaba bajo control, sin que se encontrara el virus de la poliomielitis en las aguas residuales durante el mes anterior.

En Nueva York, los condados de Rockland y Orange tienen algunas de las tasas más bajas de vacunación contra la poliomielitis infantil, con solo alrededor del 60% de los niños de 2 años que recibieron tres dosis. La tasa de vacunación contra la poliomielitis en todo el estado entre los niños de 2 años es de alrededor del 79 %.

En la ciudad de Nueva York, alrededor del 86 % de los niños entre 6 meses y 5 años han recibido tres dosis. Las tasas de vacunación rondan el 60% en algunos barrios de Brooklyn, como Williamsburg y Bedford-Stuyvesant.

Alrededor del 80% de la población necesita vacunarse contra la poliomielitis para evitar que el virus se propague, dijo Chin-Hong.

La propagación de la poliomielitis puede terminar convirtiéndose en “un fenómeno que estamos viendo a medida que disminuyen las tasas de vacunación en las comunidades”, dijo Chin-Hong.

«Estoy realmente preocupado porque, como vimos en 2015, hubo bajas tasas de vacunación en muchas comunidades», agregó, refiriéndose al brote de sarampión de 2014-15 que comenzó en Disneyland y se extendió por ocho estados, Canadá y México, transmitido principalmente por personas no vacunadas. «Sabemos que la pandemia de COVID-19 impulsó el retroceso continuo más grande en las vacunas en tres décadas».

Un estudio publicado en octubre en la revista JAMA Pediatrics encontró que las tasas de vacunación pediátrica semanal en ocho sistemas de salud de EE. UU. fueron sustancialmente más bajas durante una fase temprana de la pandemia de COVID-19.

“Se necesitan intervenciones para promover la vacunación de recuperación”, dijo el informe.

En respuesta al brote de sarampión de 2014-15, California aprobó una legislación que prohíbe las exenciones de vacunas, incluso para la poliomielitis, entre los escolares según las creencias de los padres. Se permiten exenciones médicas.

Evaluar la tasa de vacunación contra la poliomielitis en California es complicado, especialmente entre los adultos. Pero los datos disponibles para los niños en edad escolar indican que la cobertura del estado es sólida.

Para el año escolar 2019-20, el 96,5 % de los niños que ingresaron al jardín de infantes fueron completamente vacunados contra la poliomielitis, según muestran las cifras estatales. Eso es un aumento del 92,6 % en el año escolar 2013–14.

No se dispone de datos de años más recientes. El Departamento de Salud Pública del estado señala que «las tasas de vacunación de rutina en California, incluida la vacuna contra la poliomielitis, disminuyeron durante el período inicial de la pandemia de COVID-19».

“A medida que se acerca el nuevo año escolar, más de 1 de cada 8 niños en California necesitan ponerse al día con las vacunas de rutina que se perdieron o se retrasaron durante la pandemia”, escribieron los funcionarios del departamento en un comunicado a The Times. «Los requisitos de vacunación escolar de larga data y otras medidas han ayudado a ponerse al día con las vacunas necesarias».

Como siempre ocurre con un estado tan grande y diverso como California, la cobertura general solo cuenta una parte de la historia. En el año escolar 2019-20, menos del 93 % de los niños que ingresaron al jardín de infantes en 10 condados (El Dorado, Glenn, Humboldt, Kern, Mendocino, Mono, Nevada, Santa Cruz, Sutter y Trinity) fueron vacunados contra la poliomielitis, según muestran los datos estatales.

En Los Ángeles, la cobertura de vacunación contra la poliomielitis entre los niños de jardín de infantes ha sido de alrededor del 97 % “y no ha cambiado mucho con el tiempo”, según el Departamento de Salud Pública del condado. Sin embargo, los datos de los años de COVID-19 no son fácilmente accesibles.

Ferrer dijo que se están realizando esfuerzos en el condado de Los Ángeles para trabajar con los pediatras «para asegurarnos de que los niños vuelvan a recibir sus vacunas de rutina».

«Hoy estamos hablando de la poliomielitis, pero… debido a la disminución de las vacunas completas para los niños durante la pandemia, esto podría ser cualquiera de una serie de enfermedades infecciosas por las que en el pasado realmente no nos preocupábamos tanto. ”, dijo el director de salud pública. «Entonces, el gran impulso en este momento es que nos aseguremos, nuevamente, de que las familias tengan buena información, tengan buen acceso».

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