Cinco formas en que los peces se parecen más a los humanos de lo que piensas

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Matt Parker, Universidad de Portsmouth

Probablemente hayas escuchado que los peces tienen una memoria de tres segundos o no pueden sentir dolor. Ninguna de estas afirmaciones es cierta, pero él está diciendo que estos conceptos erróneos no surgen para otros vertebrados.

Tal vez sea porque los peces se ven muy diferentes a nosotros. No parecen tener ninguna expresión facial o habilidades de comunicación de voz, y ni siquiera respiramos el mismo aire. En general, estas diferencias colocan a los peces tan lejos de los humanos que nos cuesta relacionarnos con ellos.

Pero cuando los científicos llevaron a cabo experimentos para averiguar más sobre los peces, incluida su neurobiología, vida social y facultades mentales, descubrieron una y otra vez que los peces son más complejos de lo que a menudo se cree. Lo más importante es que los peces parecen tener más en común con nosotros de lo que nos gustaría admitir.

En mi investigación, suelo trabajar con el pez cebra, el ratón acuático de laboratorio. Aquí hay cinco cosas fascinantes que otros investigadores y yo hemos descubierto sobre ellos y su especie.

1. Los peces pierden la memoria a medida que envejecen

A medida que envejecemos, nuestros recuerdos disminuyen. Los científicos trabajan para comprender la biología del deterioro cognitivo a fin de predecir cómo podemos ayudar a las personas a envejecer mejor y desarrollar tratamientos para afecciones como el Alzheimer y la demencia.

En los seres humanos, la memoria de trabajo, el proceso mental que utilizamos para realizar las actividades diarias, disminuye a medida que envejecemos. Mis colegas y yo encontramos algo similar cuando observamos al pez cebra a los seis y 24 meses de edad nadando en un laberinto en forma de Y.

Descubrimos que a los peces más viejos les costaba navegar por el laberinto que a los más jóvenes. Además, cuando diseñamos una versión virtual de la tarea para humanos, descubrimos que las personas de 70 años presentaban exactamente los mismos déficits que los peces.

Las habilidades de navegación de los peces pueden deteriorarse después de cierta edad. Ethan Daniels / Shutterstock

2. A los peces les gustan las mismas drogas que a los humanos

Quiero decir, ellos De Verdad como ellos. Los biólogos Tristan Darland y John Dowling de la Universidad de Harvard en los Estados Unidos encontraron que al pez cebra particularmente le gusta la cocaína, que probaron colocando la droga en su tanque cuando el pez rondaba un patrón visual determinado. Esta preferencia por la cocaína también fue hereditaria. La descendencia de peces con una predilección por la droga la transmitió a su propia descendencia, un patrón reportado en humanos.

El pez cebra también exhibe patrones de búsqueda compulsiva de drogas que se observan en personas adictas. El equipo de investigación de Caroline Brennan en la Universidad Queen Mary de Londres descubrió que el pez habría soportado ser perseguido con una red si eso significaba tener acceso a la cocaína.

Trabajando con el equipo de Brennan y Pfizer, probamos una variedad de otras drogas (opiáceos, estimulantes, alcohol y nicotina) para ver qué puede decirnos el pez cebra sobre el potencial de abuso de nuevas drogas (algo que debe suceder antes de que se les otorgue la licencia). Resultó que todos los amaban.

Excepto, es decir, el THC, el principal ingrediente psicoactivo del cannabis. Parece que el pez cebra no sería un gran hippy.

3. Los peces recuerdan a sus amigos

Probablemente ya sepa que los peces son animales sociales. Pueden sincronizar su comportamiento en las escuelas para que cada individuo refleje los movimientos del vecino y el grupo parezca moverse como uno solo.

Lo que probablemente no sabías es que los peces individuales también pueden reconocer a otros peces en su grupo (por el olor, por lo general). Los peces jóvenes prefieren a sus propios parientes, pero a medida que envejecen, las hembras adultas prefieren a las hembras conocidas pero a los machos desconocidos. En última instancia, esto ayuda a prevenir la endogamia.

Los peces conservan este recuerdo durante 24 horas, prefiriendo acercarse a un nuevo pez en lugar del último con el que han pasado tiempo. Esto muestra que sus recuerdos sociales son fuertes, lo que hace que todo el rumor de “memoria de tres segundos” salga del agua.

Dos Koi japoneses nadan juntos en un estanque.
Los peces pueden reconocer a amigos y familiares. Bignai / Shutterstock

4. Los peces sienten dolor

Realmente lo hacen. En 2003, las biólogas Victoria Braithwaite y Lynne Sneddon, en el momento de la Universidad de Edimburgo y el Instituto Roslin, pusieron ácido en los labios de las truchas. Los peces exhibieron respuestas de dolor clásicas: alejarse, frotarse los labios en el fondo del tanque, aumentar la respiración, que desaparecieron por completo una vez que se les dio un analgésico a los peces.

Sin embargo, la pregunta sigue siendo, Me gusta ¿Los peces sienten dolor? Que dolor hace significar al animal? El dolor no es solo la percepción de un evento físico, como pellizcarse un dedo del pie. También suele ser una experiencia emocional. Algunos investigadores piensan que los peces no sienten dolor de esta manera, esencialmente argumentando que aunque sí sentir dolor, no son mentalmente capaces de tener una respuesta emocional a ese dolor y, por lo tanto, su sufrimiento debería preocuparnos menos. Esto se debe a que, argumentan, los peces carecen de partes del cerebro que, en los humanos y otros vertebrados superiores, están asociadas con la experiencia mental del dolor.

Pero este argumento ya no es tan convincente. Décadas de trabajo muestran que existen en la naturaleza todo tipo de formas, tamaños y organizaciones cerebrales y que surgen muchos comportamientos complejos en animales que carecen de las estructuras cerebrales aparentes que se han relacionado, en humanos y otros primates, con estos procesos superiores.

De hecho, parece que las estructuras cerebrales en sí mismas pueden ser menos importantes de lo que pensábamos, por lo que los peces pueden tener una experiencia mundial más sofisticada de lo que imaginamos, aunque utilizando un cerebro que es bastante diferente al nuestro.

5. El pez puede impacientarse

En mi laboratorio, estamos interesados ​​en algo llamado control de impulsos. Esta es la capacidad de alguien para planificar su comportamiento y esperar el mejor momento para ejecutarlo. El control deficiente de los impulsos es un rasgo que se encuentra en personas con una variedad de afecciones psiquiátricas, incluido el trastorno por déficit de atención con hiperactividad, la adicción o el trastorno obsesivo compulsivo.

Hemos estado entrenando al pez cebra durante varias semanas en una serie de pruebas utilizando un tanque especialmente diseñado. En cada prueba, los peces tenían que esperar a que se encendiera una luz en el extremo opuesto del tanque antes de poder nadar en una cámara para obtener comida. Si nadaban temprano, se sentían decepcionados porque no tenían comida y tenían que empezar de nuevo. Hemos visto enormes variaciones en su capacidad o deseo de esperar. Algunos peces estaban muy impacientes, mientras que a otros no les importaba esperar. También descubrimos que un medicamento que se usa para tratar el TDAH también hace que los peces sean menos impacientes.

Entonces, tal vez la próxima vez que vea un pez lo piense dos veces antes de descartarlo como un autómata a base de agua, solo apto para salsa tártara y guisantes blandos.La conversación

Matt Parker, profesor titular de neurociencia y psicofarmacología, Universidad de Portsmouth

The Conversation volvió a publicar este artículo con una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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