¿Cómo reaccionarán los árboles tropicales más grandes al cambio climático? – Ciencia diaria

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Los árboles gigantes en los bosques tropicales, testigos de siglos de civilización, podrían quedar atrapados en un peligroso circuito de retroalimentación según un nuevo informe en Plantas naturales por investigadores del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI) en Panamá y la Universidad de Birmingham, Reino Unido Los árboles más grandes almacenan la mitad del carbono en los bosques tropicales maduros, pero podrían correr el riesgo de morir a causa del cambio climático, liberando enormes cantidades de carbono de regreso al atmósfera.

Evan Gora, becario postdoctoral de STRI Tupper, estudia el papel de los rayos en los bosques tropicales. Adriane Esquivel-Muelbert, profesora de la Universidad de Birmingham, estudia los efectos del cambio climático en la Amazonía. Los dos se unieron para descubrir qué mata a los grandes árboles tropicales. Pero mientras investigaban cientos de periódicos, encontraron que casi no se sabe nada sobre los árboles más grandes y cómo mueren porque son extremadamente raros en las investigaciones de campo.

“Los árboles grandes son difíciles de medir”, dijo Esquivel-Muelbert. “Soy el dolor en una campaña de campo porque siempre tenemos que volver con una escalera para subir y encontrar un lugar para medir la circunferencia por encima de los contrafuertes. Se necesita mucho tiempo. Los estudios que se centran en por qué los árboles mueren no tienen información suficiente para árboles más grandes y, a menudo, terminan excluyéndolos de su análisis “.

“Porque generalmente carecemos de los datos necesarios para decirnos qué mata a los árboles que tienen más de 50 centímetros de diámetro, lo que deja fuera la mitad de la biomasa forestal en la mayoría de los bosques”, dijo Gora.

Solo alrededor del 1% de los árboles en los bosques tropicales maduros alcanzan este tamaño. Otros esperan su turno a la sombra de abajo.

La otra cosa que hace que los bosques tropicales sean tan especiales, la alta biodiversidad, también dificulta el estudio de los árboles grandes: hay tantas especies diferentes y muchas de ellas son extremadamente raras.

“Dado que sólo el 1-2 por ciento de los árboles grandes de un bosque mueren cada año, los investigadores tienen que tomar muestras de cientos de individuos de una especie determinada para comprender por qué están muriendo”, dijo Gora. “Esto podría implicar la búsqueda de árboles en un área enorme”.

Imagínese un estudio de presión arterial en personas que vivieron hasta los 103 años. Las personas mayores en ciudades y pueblos de todo el mundo deben ser identificadas y evaluadas, una propuesta costosa, compleja desde el punto de vista logístico y que requiere mucho tiempo.

Una gran cantidad de evidencia muestra que los árboles están muriendo más rápido que nunca en los bosques tropicales. Esto está afectando la capacidad de los bosques para funcionar y, en particular, para capturar y almacenar dióxido de carbono.

“Sabemos que la muerte de árboles más grandes y más viejos tiene más consecuencias que la muerte de árboles más pequeños”, dijo Gora. “Los árboles grandes pueden estar particularmente en riesgo porque los factores que los matan parecen aumentar más rápido que los factores que parecen ser importantes para la mortalidad de los árboles más pequeños”.

En gran parte de los trópicos, el cambio climático está provocando tormentas más severas y sequías más frecuentes e intensas. Debido a que los árboles grandes se elevan por encima del resto, es más probable que sean alcanzados por un rayo o dañados por el viento. Dado que tienen que extraer el agua subterránea más alto que otros árboles, es muy probable que se vean afectados por la sequía.

Con la esperanza de comprender mejor lo que está sucediendo con los árboles grandes, Gora y Esquivel-Muelbert identificaron tres lagunas obvias en el conocimiento. Primero, casi no se sabe nada sobre enfermedades, insectos y otras causas biológicas de muerte en árboles grandes. En segundo lugar, debido a que los árboles grandes a menudo se excluyen de los análisis, la relación entre la causa de muerte y el tamaño no está clara. Y finalmente, casi todos los estudios detallados sobre grandes árboles tropicales provienen de algunos lugares como Manaus en Brasil y la isla de Barro Colorado en Panamá.

Para comprender la cantidad de árboles grandes que mueren, existe una compensación entre comprometerse a medir una gran cantidad de árboles y medirlos con la frecuencia suficiente para identificar la causa de la muerte. Gora y Esquivel-Muelbert coinciden en que una combinación de tecnología de drones y vistas satelitales del bosque ayudará a descubrir cómo mueren estos grandes árboles, pero este enfoque solo funcionará cuando se combine con observaciones terrestres intensas y estandarizadas, como las que utiliza la red internacional. . de los sitios de estudio ForestGEO del Smithsonian.

Esquivel-Muelbert espera que el ímpetu de esta investigación provenga de una apreciación compartida por estos misteriosos monumentos vivientes:

“Creo que son fascinantes para todos”, dijo. “Cuando ves uno de esos gigantes en la selva, son tan grandes. Mi colega e investigadora amazónica, Carolina Levis, dice que son los monumentos que tenemos en la Amazonía donde no tenemos grandes pirámides ni edificios antiguos…. .este es el sentimiento, han pasado por muchas cosas. Son fascinantes, no sólo en un sentido científico, sino también de otra manera. Te conmueve de alguna manera “.

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