Como uno de los insecticidas naturales más antiguos, mantiene alejados a los mosquitos

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Con la temporada de mosquitos sobre nosotros, la gente se está abasteciendo de repelentes para prevenir picaduras. Los repelentes de insectos son importantes porque no solo protegen contra los diminutos parásitos chupadores de sangre que zumban, sino que también protegen contra las enfermedades que transmiten, que matan a unas 700.000 personas en todo el mundo cada año.

Sorprendentemente, a pesar del uso generalizado, nadie ha descubierto exactamente cómo la mayoría de los repelentes de mosquitos mantienen alejados a los insectos. Ahora los investigadores están empezando a descubrir las primeras piezas del rompecabezas.

Un nuevo estudio ha identificado un receptor de olor en los mosquitos que les ayuda a oler y evitar rastros de piretro, un extracto de planta utilizado durante siglos para repeler insectos que pican.

Uno de los insecticidas más antiguos que se conocen, el piretro proviene de las flores secas y trituradas de algunas especies de crisantemos. El piretro se descompone rápidamente a la luz del sol y no se absorbe fácilmente a través de la piel, por lo que el insecticida se ha considerado durante mucho tiempo una de las opciones más seguras para su uso con niños y mascotas.

Se sabe desde hace mucho tiempo qué hace que el piretro sea tóxico para los mosquitos. Actúa uniéndose a los diminutos poros de las células nerviosas de los insectos y paralizándolos al contacto. Pero tiene otra propiedad cuyo modo de acción es más misterioso. En concentraciones más bajas, protege no matando a los mosquitos, sino evitando que se acerquen lo suficiente para aterrizar y picar en primer lugar.

Dirigido por el profesor de biología Ke Dong, quien recientemente se unió a la facultad de la Universidad de Duke, el equipo llevó a cabo una serie de pruebas para comprender cómo los mosquitos detectan y evitan el piretro y qué sustancias químicas del extracto les ayudan a hacerlo.

Primero, pidieron a las personas que se pusieran un guante de goma especial y metieran la mano en una jaula que contenía 50 mosquitos hambrientos. El guante tenía un mosquitero en la parte posterior compuesto por dos capas de red ancha. La capa superior actúa como una barrera que los mosquitos no pueden picar. Normalmente, los mosquitos encuentran irresistible el calor y el aroma de la piel humana que se esparce por la telaraña y se apresuran a aterrizar y controlarla. Pero cuando la capa de malla inferior más cercana a la piel se trató con piretro, perdieron el interés.

Estos primeros experimentos confirmaron que los mosquitos no tienen que acercarse lo suficiente para saborear o tocar la piel o la ropa tratada con piretro para mantenerse alejados. Para averiguar si el olor estaba involucrado, los investigadores conectaron diminutos electrodos de alambre a los diminutos pelos que cubren las antenas del mosquito y midieron sus respuestas eléctricas a bocanadas de aire que contienen sustancias químicas liberadas por el piretro y otros repelentes.

La capacidad de un mosquito para oler proviene de receptores especiales incrustados en las células nerviosas de las antenas y las partes de la boca del insecto. Una vez que las moléculas de olor en el aire estimulan estos receptores, las células nerviosas envían un mensaje al cerebro, que identifica el olor.

Dong y sus colegas pudieron identificar un ingrediente específico en los extractos de flores de piretro, llamado EBF, que activa un receptor de olor en la antena del mosquito llamado Or31.

Descubrieron que el EBF trabaja junto con otros componentes llamados piretrinas para crear un ramo particularmente desagradable. Incluso pequeñas dosis que los mosquitos apenas parecen notar cuando los compuestos ocurren por sí solos (menos de cinco moléculas de olor por millón de moléculas de aire) pueden hacer que los insectos vuelen o se alejen cuando se combinan.

Si bien los investigadores se centraron en la especie de mosquito Aedes aegypti, que propaga virus como el Zika, la fiebre amarilla y el dengue, también encontraron receptores de olor Or31 con secuencias de proteínas sorprendentemente similares en otras seis especies de mosquitos.

Más de 200 tipos de mosquitos viven solo en los Estados Unidos; alrededor de una docena de los cuales propagan gérmenes que pueden enfermar a las personas.

Dado que los mosquitos se vuelven cada vez más resistentes a nuestras mejores defensas químicas, los investigadores buscan constantemente nuevas formas de combatirlos.

Estos resultados, publicados el 5 de mayo en la revista Comunicaciones de la naturaleza, podría ayudar a los investigadores a desarrollar nuevos repelentes de amplio espectro para mantener a raya a una variedad de mosquitos y, por extensión, evitar que piquen a las personas y propaguen enfermedades.

El programa de investigación de Ke Dong cuenta con el apoyo de los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU. (GM115475). La Junta de Fideicomisarios de la Universidad Estatal de Michigan ha presentado una patente para el descubrimiento.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Universidad de Duke. Original escrito por Robin A. Smith. Nota: El contenido se puede cambiar según el estilo y la longitud.

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