Conozca a las personas detrás del tiro del telescopio espacial James Webb

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Para algunas personas, es una memoria o una obra de ficción; otros, su primera empresa o aplicación. Para Scott Willoughby, es un telescopio de más de 13,000 libras que debe abrirse al espacio y operar en temperaturas criogénicas.

«Webb es mi hijo del medio», dijo Willoughby del Telescopio Espacial James Webb, su hijo de 12 años, cuyo lanzamiento está previsto para el día de Navidad desde Kourou, Guayana Francesa, en la costa norte de América del Sur. Es un sucesor del telescopio espacial Hubble, que ha estado observando estrellas y galaxias distantes durante más de 30 años, pero no puede ver las primeras galaxias formadas en el universo como lo hará Webb.

Willoughby, director del programa de telescopios de la empresa aeroespacial y de defensa Northrop Grumman Corp., forma parte de un grupo de miles de trabajadores aeroespaciales de la NASA, Northrop y otras empresas que han dedicado gran parte de sus carreras, algunas sin darse cuenta, a esta misión singular.

El ingeniero óptico Webb Larkin Carey examina dos segmentos de espejos de prueba en un prototipo del telescopio Webb en el Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland.

(Chris Gunn / NASA)

Su trabajo abarca casi dos décadas, incluida casi una década de retrasos, numerosos desafíos técnicos y un huracán que casi descarrila una ronda de prueba. Culmina con el lanzamiento del 25 de diciembre, que Willoughby comparó con ver a sus dos hijas salir de casa para ir a la universidad.

«Cuando sus hijos se van de la casa en busca de esa oportunidad trascendental de comenzar la vida adulta … usted quiere que lo hagan y tengan éxito, pero también quiere quedarse con ellos», dijo. «Pero no puedes.»

«Solo habría trabajado en ello durante cuatro o cinco años», dijo Sandra Irish, ingeniera en jefe de instalaciones de la NASA para Webb. Ahora ha trabajado en el programa durante 16 años.

Una mujer con un top de color oscuro.

Sandra Irish, ingeniera jefe de instalaciones de la NASA para Webb.

(Chris Gunn / NASA)

Irish recuerda haber llorado mientras veía el barco que transportaba el telescopio, que fue transportado al sitio de lanzamiento en la Guayana Francesa desde Seal Beach, entrar al puerto en octubre.

«A veces nos gustan los momentos aburridos», dijo, reflexionando sobre sus años de trabajo durante el desarrollo y las pruebas de Webb, antes de agregar que no hubo ninguno.

El telescopio Webb está diseñado para buscar luz infrarroja tenue, la primera luz que cruzó el universo oscuro hace 13.800 millones de años, lo que permitirá a los científicos comprender mejor los orígenes del universo. Tiene un espejo de casi tres veces el tamaño del telescopio espacial Hubble y un protector solar de cinco capas diferente a todo lo que se haya construido antes.

«No había nada más que pudiera ver y mejorar», dijo Jim Flynn, director de ingeniería de vehículos del telescopio Northrop Grumman, que ha estado en el programa durante 17 años. El protector solar, hecho de un material de película llamado Kapton cubierto con un recubrimiento especial, ayuda a mantener fresco el telescopio.

Gran parte del trabajo en el telescopio ha sido revolucionario, incluida la producción de 18 espejos hexagonales livianos y la garantía de que Webb pueda funcionar completamente en temperaturas criogénicas. A lo largo de los años, los costos se han disparado a $ 10 mil millones (las estimaciones anteriores oscilaban entre $ 2 mil millones y $ 8 mil millones), y los reveses en el desarrollo han retrasado la fecha de lanzamiento.

«Yo soy el dinosaurio», dijo Charlie Atkinson, quien tiene el mandato más largo de Webb en Northrop Grumman: comenzó el programa en 1998 y ahora es su ingeniero principal.

El lapso del desarrollo de Webb trazó la trayectoria de vidas que se fusionaron, tomaron nuevos caminos y florecieron a medida que sus creadores más veteranos lo construyeron, año tras año.

Las carreras se iluminaron. Se han formado amistades. Los niños crecieron y fueron a la universidad, y el telescopio todavía estaba en construcción.

Las hijas gemelas de Atkinson nacieron en 2000 mientras él trabajaba en la propuesta de Webb. Los compañeros de entonces todavía recuerdan cuando dijo: «Tengo que irme a casa, es noche de baño».

En mayo, las hijas de Atkinson se graduarán de la universidad.

Un hombre con un traje sanitario blanco está parado frente al espejo del telescopio

Lee Feinberg, jefe del elemento del telescopio óptico para el programa Webb, se encuentra en la sala limpia frente al espejo del telescopio. Webb se lanza después de aproximadamente una década de retrasos y sobrecostos.

(Chris Gunn / NASA)

«A veces le digo a la gente que sentimos que hemos corrido un maratón», dijo Lee Feinberg, jefe del elemento del telescopio óptico en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

Durante sus 20 años en el programa, Feinberg ha estado dentro y fuera de varios grupos musicales, incluido un grupo tributo llamado Allman Others Band.

Como cualquier esfuerzo que lo consume todo, trabajar en Webb conlleva compromiso y sacrificio.

Feinberg solía llevar a sus hijos a la escuela, tomar un avión para ir al trabajo, volver a casa alrededor de las 2 de la madrugada y volver a llevar a los niños a la escuela al día siguiente. «Mucho fue puro agotamiento», dijo.

«Te pasa factura», dijo Atkinson, quien viajó con frecuencia durante sus años en el programa visitando a subcontratistas y otras instalaciones de la NASA en lugares como Colorado, Utah, Alabama y Texas. Esto dejó a su esposa con gran parte del trabajo pesado en casa.

El irlandés, que en una videollamada reciente vestía una camiseta azul oscuro decorada con un contorno de telescopio blanco, uno de los muchos en su colección de ropa de la marca Webb, sostiene una foto de sus hijos y ahora su nuera, posando delante del telescopio., como su imagen de escritorio.

La foto fue tomada justo antes de que el telescopio fuera enviado al Centro Espacial Johnson en Houston para realizar más pruebas, unos cuatro años después de su transporte final al sitio de lanzamiento. Fue un momento especial para compartir su trabajo con su familia, especialmente después de largos períodos de ausencia de ellos, incluidas las vacaciones laborales, cuando el telescopio estaba en preparación y pruebas mecánicas en 2016 y 2017.

«Tienes que tener una familia dedicada y solidaria», dijo. «De lo contrario, no creo que puedas hacerlo».

Para Sarah Willoughby, el trabajo del telescopio fue especial porque, a diferencia de muchos de sus proyectos anteriores, no estaba clasificado y podía decirles a sus seres queridos cómo estaba progresando. Scott Willoughby y ella se casaron después de trabajar juntos en el proyecto.

«Hay muchas cosas en las que trabajamos que no se pueden compartir», dijo Sarah, vicepresidenta de sistemas aerotransportados de infrarrojos persistentes y geoespaciales de Northrop Grumman.

El desafío más difícil de su carrera, dijo, fue descubrir cómo poner a Webb «a dieta» para que pudiera cumplir con los requisitos de peso del cohete Ariane 5, que llevará el telescopio al espacio.

Como subdirector de la nave espacial en ese momento, trabajó con escuadrones que abarcaban todas las secciones del telescopio para reducir su masa de modo que estuviera listo y pudiera ser lanzado.

Un hombre con un traje médico blanco está parado frente al telescopio doblado

Rob Pattishall, director de integración y pruebas en Northrop Grumman, comenzó a trabajar en Webb en 2004. Aquí aparece en la fotografía de Northrop’s Space Park en Redondo Beach.

(Northrop Grumman)

Como cualquier anciano californiano, Webb ha sido testigo de una gran cantidad de desastres naturales a lo largo de su desarrollo. Irish tiene un archivo en el escritorio con la etiqueta «datos de terremotos» que dice los terremotos que soportó el telescopio mientras estaba estacionado en el Parque Espacial de Northrop Grumman en Redondo Beach para su ensamblaje final.

Con mucho, una de las pruebas más grandes se produjo en 2017, cuando el huracán Harvey azotó Houston justo cuando el telescopio integrado y sus instrumentos se estaban probando en una cámara del Centro Espacial Johnson que se modificó para adaptarse a las pruebas de temperatura criogénica.

Una vez que comenzó la prueba, fue necesario mantener sus temperaturas súper frías ya que tomaría demasiado tiempo volver a las temperaturas normales. Entonces, mientras caía la lluvia, la prueba de la cámara tuvo que continuar.

Los trabajadores con vehículos de gran altura condujeron para rescatar a los compañeros que se quedaron atascados. Otros fueron al supermercado a buscar comida y agua. Se trajeron colchones de aire para aquellos que estaban atascados en el lugar o que habían dañado sus casas.

«Ha sido una semana muy ocupada», dijo Feinberg. “Esta es una de las razones por las que me siento bastante bien acerca de cómo seremos capaces de manejar los esfuerzos que tenemos por delante. Este equipo ha demostrado ser resistente a lo largo de los años ”.

El momento que se acerca, el objetivo, de alguna manera, parece, para muchos, agridulce.

«No sé cuáles son las palabras», dijo Rob Pattishall, director de pruebas e integración de telescopios en Northrop Grumman. «Surrealista. Veo lo que pasa, sé que en un par de semanas no tendré [the telescope] más «, dijo por teléfono desde Kourou la semana pasada.» ¿Pero cómo puede ser eso posible? «

El hijo mayor de Pattishall tenía un año cuando comenzó a trabajar con el telescopio en 2004. Llegó a casa después de su primer semestre de la universidad la semana pasada.

No puede esperar a pasar los últimos días del año con ella en la Tierra mientras, muy lejos, Webb se embarca en su búsqueda de una luz distante en el espacio.



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