¿Cuál es la diferencia entre «pandemia» y «endemia»?

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El COVID-19 nunca desaparecerá, nos dicen los expertos en enfermedades infecciosas, pero la emergencia sanitaria mundial que ha desencadenado terminará cuando la enfermedad se vuelva «endémica».

Seguro que parece algo que esperar. Pero, ¿qué significa eso exactamente?

Endémico está relacionado con dos palabras que conocemos bien:

  • epidemia: un brote de enfermedad infecciosa que se propaga rápidamente en una comunidad.
  • pandemia: una epidemia que afecta a personas en una gran región o en varios continentes.

Cuando el COVID-19 sea endémico, seguirá propagándose de una persona a otra y seguirá afectando a personas de todo el mundo. La diferencia clave es que hará ambas cosas a niveles estables.

La estabilidad es importante porque se traduce en previsibilidad. Saber cuántas personas contraen COVID-19, cuándo es más probable que se enfermen y dónde serán más vulnerables permitirá a los funcionarios de salud contener la enfermedad con muchas menos interrupciones para el público en general.

La gripe es un buen ejemplo de una enfermedad endémica. Alrededor del 8% de la población de los EE. UU. lo padece cada año, y la mayoría de los casos se concentran en los meses de invierno. Los epidemiólogos han establecido quiénes tienen más probabilidades de enfermarse (niños y adolescentes) y quiénes tienen mayor riesgo de enfermarse gravemente (ancianos, personas con enfermedades crónicas, mujeres embarazadas y niños menores de 5 años).

Las cosas que hacemos para minimizar el impacto de la gripe (lavarnos las manos, cubrirnos al toser y estornudar, quedarnos en casa cuando estamos enfermos) son tan rutinarias que apenas nos damos cuenta de que las estamos haciendo. (La excepción es la vacuna contra la gripe; entre un tercio y la mitad de los estadounidenses se la saltan cada año).

Una enfermedad endémica generalmente produce menos enfermedades graves que el COVID-19 ahora. En 2020, 53 544 estadounidenses murieron de gripe y neumonía combinadas, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. En contraste, más de 350 000 estadounidenses murieron de COVID-19 ese año, así como más de 475 000 en 2021.

Desafortunadamente, no existe una fórmula simple para calcular cuánto tarda una enfermedad pandémica en hacer la transición a un estado endémico, dijo el Dr. Mike Ryan, director ejecutivo del Programa de Emergencia de la Organización Mundial de la Salud.

“Es un juicio algo subjetivo porque no se trata solo de la cantidad de casos. Se trata de la gravedad y el impacto”, dijo.

Expertos en una cosa energía predecir es que el COVID-19 seguirá causando enfermedades graves y la muerte incluso cuando sea endémico.

«Endemic no significa que no sea peligroso», dijo la Dra. Maria Van Kerkhove, directora técnica de COVID-19 de la OMS. «Seguiremos viendo brotes entre poblaciones sensibles».

Jennifer Nuzzo, experta en enfermedades infecciosas del Johns Hopkins Center for Health Security, estuvo de acuerdo en que el coronavirus nos mantendrá alerta en el futuro previsible.

«Todas las pandemias llegan a su fin», dijo durante un panel de discusión organizado por la Academia Nacional de Medicina y la Asociación Estadounidense de Salud Pública. “Pero este virus no va a desaparecer. No desaparecerá».



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