Cuando el plata escasea, los padres hablan menos con sus hijos; ¿Podría esto explicar la palabra brecha? Acometer la desigualdad de ingresos podría aumentar el vocabulario de los niños de bajos ingresos, sugiere un nuevo estudio

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Hace tres décadas, los investigadores del desarrollo infantil encontraron que los niños de bajos ingresos escuchaban decenas de millones menos de palabras en sus hogares que sus compañeros más ricos cuando ingresaban al jardín de infancia. Esta «brecha de palabras» estuvo y sigue estando vinculada a una disparidad socioeconómica en el rendimiento académico.

Si bien durante mucho tiempo se ha culpado a las deficiencias en la crianza de los hijos por la brecha de palabras, una nueva investigación de la Universidad de California, Berkeley, implica el contexto económico en el que tiene lugar la crianza, en otras palabras, la brecha de riqueza.

Los resultados, publicados este mes en la revista Ciencias del desarrollo, proporcionan la primera evidencia de que los padres pueden hablar menos con sus hijos cuando tienen problemas económicos.

«Estábamos interesados ​​en lo que sucede cuando los padres piensan o experimentan escasez financiera y encontramos evidencia de que tal tensión podría suprimir la forma en que hablan con sus hijos», dijo el autor principal del estudio, Mahesh Srinivasan, profesor de psicología en UC Berkeley.

«Nuestros hallazgos sugieren que la capacitación para padres puede no ser suficiente para cerrar la brecha de rendimiento educativo sin abordar el problema más amplio de la desigualdad de ingresos», agregó Srinivasan.

Los hallazgos preliminares del estudio dan crédito a los beneficios de desarrollo y educación de programas gubernamentales de reducción de la pobreza como el Crédito Tributario por Hijos del Plan Federal de Rescate de los Estados Unidos y otros pagos en efectivo adicionales para familias necesitadas.

«Las intervenciones existentes para cerrar la brecha de palabras a menudo se han centrado en mejorar las habilidades de los padres», dijo Srinivasan. «Pero nuestros hallazgos sugieren que aliviar a los padres de sus cargas financieras, como a través de transferencias directas de dinero, también podría cambiar fundamentalmente la forma en que interactúan con sus hijos».

En el primer experimento, los investigadores buscaron observar cómo los padres interactuarían con sus hijos (en este caso, niños de 3 años) después de que se les pidiera a los padres que describieran las veces que habían experimentado escasez recientemente. En cambio, se pidió a un grupo de control de padres que describiera otras actividades recientes.

De los 84 padres del estudio, los del grupo experimental que describieron sus experiencias con la escasez financiera hablaron menos con sus hijos de 3 años durante las observaciones de laboratorio que los padres que reflexionaron sobre otras formas de escasez (como no tener suficiente fruta). , o padres a quienes no se les pidió que recordaran experiencias de inseguridad de recursos.

El segundo experimento utilizó datos existentes recopilados a través de la tecnología LENA, pequeños dispositivos de «podómetro parlante» que usan los niños y que graban sus conversaciones y cuentan las palabras que escuchan y dicen.

Como predijeron los investigadores, los análisis revelaron que los padres participan en menos rondas de conversación con sus hijos al final del mes, un período que generalmente coincide con la falta de dinero mientras los padres esperan salarios u otras fuentes de ingresos.

«Debido a que teníamos grabaciones de los mismos padres en diferentes momentos del mes, básicamente podíamos usar a los padres como nuestros propios controles», dijo la autora principal del estudio, Monica Ellwood-Lowe, estudiante de doctorado en psicología en la Universidad de Berkeley.

«Esto nos permitió detectar realmente las diferencias en sus patrones de habla cuando eran más o menos propensos a experimentar dificultades económicas, independientemente de sus características personales».

El término «brecha de palabras» se acuñó a principios de la década de 1990 cuando los investigadores de la Universidad de Kansas Betty Hart y Todd Risley monitorearon las interacciones verbales en los hogares de 42 familias para estudiar el desarrollo temprano del lenguaje en los primeros tres años.

Cada día, los investigadores registraron una hora de conversación en cada hogar, luego contaron todas las palabras que los niños escucharon durante esos tiempos de grabación.

Los hallazgos se detallaron en su libro de 1995, Significant Differences in the Daily Experience of Young American Children, y en un artículo de seguimiento de 2003, «The Early Catastrophe: The 30 Million Word Gap by Age 3».

Si bien algunos han cuestionado la metodología de Hart y Risley, su hallazgo básico se ha replicado muchas veces, lo que ha provocado pedidos de enfoques para reducir la disparidad. Introduzca Srinivasan y su equipo de investigación:

«Nos sorprendió que lo que faltaba en la conversación sobre la palabra brecha era la posibilidad de que la pobreza, y las muchas experiencias difíciles asociadas con ella, pudieran influir en la paternidad», dijo Srinivasan.

Los resultados preliminares apoyan la hipótesis de los investigadores, pero también requieren un análisis más profundo de la relación entre las preocupaciones sobre el dinero y el compromiso verbal de los padres con los niños, dijo.

«Esta investigación no significa que los niños cuyos padres tienen dificultades económicas estén condenados a tener vocabularios más pequeños», dijo Ellwood-Lowe. «El punto clave aquí es realmente la importancia de asegurarse de que los padres tengan los recursos que necesitan para ser padres».

«Si está preocupado por poner comida en la mesa esta noche, o deshacerse del dinero para esa factura médica, o averiguar dónde poner a su hijo en la escuela ahora que lo han desalojado de su vecindario, es menos probable que se dé cuenta el color del cielo para su hijo mientras viajan juntos en el autobús ”, concluye el estudio.

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