¿Cuándo podremos anunciar el hallazgo de vida extraterrestre? | Malogrado Cósmico

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Recreación del Oumuamua.ESO/M. korn messer

En 1967, la joven estudiante irlandesa Jocelyn Bell detectó una extraña señal en los registros del radiotelescopio con el que estaba trabajando. La señal, una serie de pulsos cortos que se repetían cada 1,3 segundos, aparecía todos los días a la misma hora según la estrella y no la hora civil, indicando que procedía del espacio. Sin embargo, el intervalo de 1,3 segundos entre pulsos fue mucho más corto y suave que el de otras fuentes pulsantes conocidas. Nunca se había detectado algo así viniendo del cielo y obviamente, ella misma lo admite, la idea cruzó por su mente: ¿había detectado señales de una civilización alienígena? Aunque ni ella ni su mentor mencionaron esta idea en público, la prensa estaba llena de hombres verdes que intentaban comunicarse con nosotros.

Unos meses más tarde, los astrónomos Thomas Gold y Fred Hoyle identificaron el origen de estas señales, o al menos ofrecieron una explicación no extraterrestre de su origen: las estrellas de neutrones. La existencia de estos objetos fue predicha en 1933 por Walter Baade y Fritz Zwitcky, como el estado final de la evolución de las estrellas masivas. Estos objetos emiten radiación a lo largo de sus polos magnéticos que, debido a su rápida rotación, solo vemos de forma intermitente, como la luz de un faro en la costa.

Sherlock Holmes, el famoso detective ficticio creado por el autor británico Arthur Conan Doyle, solía decir: «Cuando has eliminado lo imposible, todo lo que queda, por improbable que sea, debe ser la verdad». Este personaje, famoso por su uso del pensamiento deductivo, hizo una afirmación lógicamente correcta: lo improbable pesa más que lo imposible en términos estadísticos. Pero es precisamente esta ilusión lógica lo que hace que el argumento de Sherlock sea tan engañoso y, con mucho, la causa más común de publicidad falsa en la prensa. El universo es más extraño de lo que podemos imaginar y es arrogante suponer que conocemos todos los posibles fenómenos no extraterrestres que podrían conducir a una observación en particular.

Un gran ejemplo de ello es Oumuamua, ese extraño objeto alargado que vagó por nuestro sistema solar hace unos años. Oumuamua apareció en el cielo como una mancha rojiza tenue. No era un objeto normal. Tenía 400 metros de largo y 10 veces más corto y giraba a gran velocidad. Quienes lo observaron por primera vez, astrónomos de la Universidad de Hawái, le dieron su nombre, que en hawaiano significa «mensajero de lejos que llega primero». Además de su forma, lo más extraño era su trayectoria y su gran velocidad, que aumentaba a medida que se alejaba del Sol, contradiciendo la segunda ley de Kepler. Este comportamiento también se observa en los cometas debido al fenómeno conocido como desgasificación: el calor del sol derrite su hielo y produce gases que, una vez expulsados, actúan como propulsión, creando las hermosas colas que los caracterizan. Oumuamua, sin embargo, no tenía cola.

Un famoso astrofísico de Harvard, Avi Loeb, afirmó que Oumuamua era un artefacto extraterrestre. En concreto, una vela ligera impulsada por la irradiación del viento solar. Sin embargo, científicos de la Universidad de Arizona concluyeron, tras analizarlo en detalle, que podría tratarse de un fragmento de un planeta enano o de un asteroide similar a Plutón, expulsado al espacio interestelar por un impacto. Plutón también tiene un tinte rojo debido a la radiación que transforma el metano de su superficie en hidrocarburos y podría acelerarse como los cometas gracias a la desgasificación del nitrógeno del hielo, muy abundante en este tipo de objetos. Sin embargo, esta desgasificación sería invisible. Nuevamente, esta puede no ser la explicación correcta o completa, pero deja en claro que existen explicaciones naturales perfectamente plausibles para Oumuamua.

Tabby Star es otro buen ejemplo de esto. Descubierta por Tabitha Boyajian en 2011, esta estrella mostraba unas locas variaciones en su brillo que nunca antes se habían visto y para las que no se podía encontrar una explicación lógica. Tras descartar algunas hipótesis, algunos científicos han sugerido la presencia de megaestructuras alienígenas similares a las conocidas como esferas o enjambres de Dyson, que rodean a la estrella para captar la mayor cantidad de radiación posible. Esta interpretación se basó en el hecho de que ningún fenómeno natural conocido explicaba fácilmente las observaciones y tenía un largo camino por recorrer. Los radiotelescopios más grandes del mundo apuntaban en dirección a Tabby y, por supuesto, las antenas SETI. Desde entonces, nuevos datos han revelado que el oscurecimiento no afecta a todos los colores de la misma manera que se esperaría en una estructura opaca, pero es muy similar al oscurecimiento causado por el polvo cósmico, que deja pasar más luz roja que azul. Todavía hay muchas cosas por explicar, pero las hipótesis actuales apuntan al polvo de un planeta o satélite destruido recientemente como la causa más probable.

Dado que todo esto suena un poco aguafiestas, también veremos algunos indicios que aún no tienen explicaciones naturales satisfactorias. Muchos habrán oído hablar de la señal WOW. Este fue un extraño pico de emisión de radio detectado en agosto de 1977 desde Oreja grande, El radiotelescopio de la Universidad Estatal de Ohio. No ha surgido una explicación simple para esta señal, pero desde entonces nunca se ha visto una señal similar. ¿O qué si? El 29 de abril de 2019, el radiotelescopio parques apuntaba hacia Proxima Centauri, nuestro vecino estelar más cercano, cuando detectó un pico de emisión a una frecuencia de 982.002 MHz que se movió a frecuencias más altas durante tres horas.

Esta señal pasó desapercibida durante más de un año, hasta que un estudiante que trabajaba en el proyecto de investigación de vida extraterrestre Breakthrough Listen volvió a analizar los datos. Hay muchas fuentes de radio en el cielo, en su mayoría ruidos hechos por humanos, pero Breakthrough Listen tiene protocolos detallados para filtrarlos. Esta señal escapó de los filtros debido a su movimiento de frecuencia ya que se ve solo cuando el telescopio apunta hacia Próxima y no cuando apunta a otra parte. Esto es particularmente emocionante porque Próxima Centauri tiene un sistema planetario que incluye un planeta de masa similar a la Tierra que está a la distancia justa de Próxima para que exista agua líquida en su superficie. Si el aumento de frecuencia indica una señal de aproximación, estamos viendo una flota de invasores próximo? Bueno, hay muy buenas razones para pensar que no. Por ejemplo, Proxima Cen es una enana roja peligrosamente activa con múltiples llamaradas y eyecciones de masa coronal, por lo que es poco probable que una atmósfera planetaria sobreviva a sus explosiones. Además, las señales están espaciadas en intervalos de frecuencia regulares y parecen ser múltiplos de las frecuencias comúnmente utilizadas en los osciladores de nuestros dispositivos electrónicos. Esto vuelve a poner la báscula en el lado aburrido, incluso si no se pudo identificar la fuente específica de la interferencia. Por otro lado, que la señal no se detecte cuando el telescopio no está apuntando a Proxima Centauri es ciertamente extraño.

El caso es que la observación del universo siempre nos sorprende con nuevos fenómenos y, aunque siempre irrumpe la idea alienígena, en todos los casos hay un responsable natural. ¿Significa esto que nunca podemos concluir la existencia de extraterrestres basados ​​en ninguna observación? ¿Cuándo podemos creer que una nueva pista es una detección inequívoca de vida extraterrestre? Créanme, si se trata de extraterrestres, la evidencia aumentará. La mayoría de los científicos quieren que sean extraterrestres, más que nadie, y serán los primeros en regocijarse cuando esa sea la interpretación más probable de los datos. Ahora mismo no lo es, pero se dedican millones de dólares, horas de trabajo y mucho esfuerzo para intentar conseguirlo y finalmente poder anunciar que no somos los únicos habitantes inteligentes en todo el espacio-tiempo.

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