Cuantas más precauciones pandémicas caen, más peligro de COVID se concentra en este reunión

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Para los filipino-estadounidenses como Giancarlo Santos, las fiestas navideñas suelen ser un jolgorio de todos contra todos, con amigos y familiares en cada rincón de la casa y adornos navideños brillando por todas partes.

Este año, Santos podrá disfrutar de las decoraciones mientras recibe tratamiento para un tipo de cáncer agresivo llamado linfoma difuso de células B grandes. Pero las celebraciones navideñas en su casa en Chino se limitarán estrictamente a su esposa, Michelle, y sus tres hijos, quienes usarán máscaras y mantendrán una distancia segura de su padre de 46 años.

“No soy normal; todo esto es anormal”, dijo Santos desde su cama de hospital en el Centro Médico Cedars-Sinai en Los Ángeles. Sus hijos “están listos para que termine la pandemia: salir con amigos, salir, tomar clases de kickboxing”, dijo. Pero lo encontraron a mitad de camino, se vacunaron y usaron máscaras para proteger a su padre, cuya enfermedad ha dejado a su sistema inmunológico incapaz de protegerlo de los estragos más mortales de COVID-19.

Ojalá todos en su vida estuvieran dispuestos a hacer lo mismo.

El camino de la pandemia

Esta es la cuarta de una serie ocasional de historias sobre la transición de la pandemia de COVID-19 y cómo la vida en los EE. UU. cambiará a raíz de ella.

Casi tres años después de la pandemia, muchos estadounidenses han decidido que la emergencia sanitaria ha terminado. A fines de octubre, cuando la organización de encuestas Morning Consult midió la preocupación de los estadounidenses por el COVID-19, solo el 11 % dijo que lo consideraba un “riesgo grave para la salud” dentro de sus comunidades.

Pero para los pacientes cuya inmunidad está debilitada o destruida por medicamentos o enfermedades, «no ha terminado», dijo el Dr. Akil Merchant, oncólogo que supervisa la atención de Santos en Cedars-Sinai.

De hecho, para estos estadounidenses, la pandemia ha empeorado.

La cepa Omicron, que generalmente se considera leve, ha asestado un duro golpe a las personas con sistemas inmunológicos comprometidos. Ya no se cree que dos terapias que han sido el pilar de la protección para estos pacientes sean efectivas contra dos de las subvariantes más dominantes, BQ.1 y BQ.1.1 Eso los deja con solo dos medicamentos efectivos en caso de que se enfermen.

Eso, a su vez, los pone a merced de quienes los rodean, ya que los casos de COVID-19 y las muertes aumentan, el uso de máscaras disminuye y las vacunas de refuerzo actualizadas no se reclaman.

En un mundo que ha dejado atrás las precauciones, “están solas”, dijo el Dr. Otto Yang, especialista en enfermedades infecciosas de la UCLA.

Eso no es del todo nuevo: la influenza y el virus sincitial respiratorio también han puesto en peligro a estos pacientes durante mucho tiempo, pero nunca se les ha pedido a los estadounidenses que se pongan máscaras o se vacunen para ayudarlos a protegerse contra los virus que causan esas enfermedades.

Lograr que los estadounidenses renuncien a sus supuestas libertades para proteger a los vulnerables siempre ha sido una gran tarea, dijo Jeffrey Kahn, especialista en bioética de la Universidad Johns Hopkins.

“Estamos más orientados hacia los derechos individuales”, dijo.

Pero incluso si hubiera un amplio apoyo a las medidas colectivas para proteger a los inmunocomprometidos, el coronavirus en sí no ha cooperado, anotó Kahn.

Al comienzo de la pandemia, por ejemplo, se promocionó la vacunación casi universal como una forma de proteger a los médicamente frágiles rodeándolos por completo de personas inmunes. Sin embargo, ese objetivo de crear “inmunidad de rebaño” ha quedado fuera de alcance por un virus que continúa socavando la protección de las vacunas.

“Nos encontramos en un momento particular en el que el virus y la política de la época han conspirado para que sea aún más difícil” convencer a los estadounidenses de que deben hacer sacrificios por el bien de los demás, dijo Kahn.

Las personas con sistemas inmunitarios deteriorados generalmente no producen muchos anticuerpos después de recibir las vacunas contra el COVID-19, lo que facilita que el coronavirus supere una de las primeras líneas de defensa del cuerpo. Muchos pacientes inmunocomprometidos también carecen de un ejército robusto de células B, una segunda línea de defensa que la infección mitiga una vez que el virus se ha establecido en el cuerpo.

El resultado: incluso cuando han sido vacunados, son más vulnerables a la infección que sus compañeros sanos. Y una vez infectados, es más probable que se enfermen gravemente o mueran.

Un estudio de dos años encontró que en 10 estados, las personas con sistemas inmunológicos comprometidos estaban sobrerrepresentadas entre los pacientes hospitalizados con COVID-19 por un factor de cuatro. Incluso cuando estaban vacunados, estos pacientes hospitalizados tenían un 40 % más de probabilidades de requerir cuidados intensivos que otros pacientes con sistemas inmunitarios sanos, y un 87 % más de probabilidades de morir.

Los pacientes trasplantados, que toman potentes medicamentos para evitar que su sistema inmunitario rechace sus nuevos órganos, han soportado peligros especialmente extremos. En los primeros 20 meses de la pandemia, un estudio encontró que las tasas de muerte por COVID-19 eran cuatro veces (para los receptores de trasplante de hígado) a siete veces (para los receptores de riñón) más altas que la población adulta de EE. UU. en su conjunto.

El origen y la gravedad de las deficiencias inmunitarias de estos pacientes varían ampliamente, por lo que es fácil pasarlos por alto como grupo. Pero están a nuestro alrededor.

Casi el 3 % de los estadounidenses, aproximadamente 7,2 millones de adultos, tienen sistemas inmunitarios que se han suprimido deliberadamente para prepararlos para el tratamiento del cáncer, para evitar el rechazo de un trasplante de órganos, para tratar enfermedades autoinmunes como el lupus y la artritis reumatoide, o para reducir niveles peligrosos de inflamación

Luego están los más de medio millón de pacientes como Santos, que tiene una malignidad en la sangre o en los ganglios linfáticos que paraliza una línea vital de defensa contra las infecciones. Otros 400 000 estadounidenses con VIH avanzado o no tratado tienen agotamiento de células T que puede comprometer profundamente su función inmunológica.

Los inmunocomprometidos son personas como Louise Lerminiaux, de 55 años, de Thousand Oaks, una defensora de los pacientes trasplantados que ha pasado la pandemia celosamente protegiéndose a sí misma y al riñón que recibió hace 14 años. Hace las compras a las 7 a. m. cuando el tráfico es ligero, va al cine por la tarde para evitar las multitudes y se pone el equipo de protección completo cuando viaja a conferencias sobre trasplantes de órganos.

Lerminiaux nunca está sin una máscara, y aunque desea que otros también la sigan usando, sabe que ahora su protección está en sus propias manos.

“Seguro que hay ojos en blanco” cuando limpia las superficies de los aviones, dijo. Hay amigos a los que ha dejado ir porque no se vacunan. Ha visto lo que es estar cerca de la muerte, dijo, y «mi vida es más importante».

Cindi Hilfman juega con sus perros Ghandi, a la izquierda, y Maizy en su casa de Topanga.

Cindi Hilfman juega con sus perros Ghandi, a la izquierda, y Maizy en su casa de Topanga. Un riñón trasplantado requiere que use una máscara en público, algo que cree que hará por el resto de su vida.

(Mel Melcon/Los Angeles Times)

La irreflexión de los conciudadanos también le ha hecho la vida más difícil a Cindi Hilfman. Una paciente de trasplante de riñón que vive en Topanga, Hilfman, de 56 años, dijo que un hombre se burló de la cubierta facial que usó cuando viajó a Iowa para un funeral este verano.

“Está claro que no eres de por aquí”, le dijo. «Tú saber no funcionan, ¿verdad?

Hilfman sabe que funcionan y que no puede contar con la protección de otros.

“Me veo usando mi máscara durante años”, dijo Hilfman. “No voy a renunciar a esa máscara”.

Para Santos, quien coordinó a los voluntarios del hospital hasta que se enfermó, un sistema inmunitario debilitado ha sido una amenaza creciente. Después de ser diagnosticado en 2016 con linfoma folicular, fue tratado con quimioterapia y pareció estar en remisión durante cinco años.

Un episodio de dolor de espalda en los primeros días de la pandemia fue la primera señal de que su cáncer volvió como un linfoma difuso de células B grandes. La quimioterapia y un trasplante de células madre no lograron una segunda remisión y, en su estado inmunológico debilitado, desarrolló un caso peligroso de neumonía por pneumocystis.

Ahora, a la espera de un nuevo tipo de tratamiento de inmunoterapia contra el cáncer, Santos dijo que tiene otra oportunidad en la vida. Es un regalo que debe proteger, incluso si eso significa perderse las celebraciones navideñas que le recuerdan el hogar de su infancia en Filipinas y pedirles a sus hijos que esperen un regreso completo a la vida normal, dijo.

Los hijos de Giancarlo Santos se enmascaran para el Día de Acción de Gracias en la casa de la familia en Chino.

Los hijos de Giancarlo Santos, desde la izquierda, Melanie, Nathan y Dillan, se ponen una máscara para el Día de Acción de Gracias en la casa de la familia en Chino.

(Michelle Santos)

Mucho antes de que llegara la pandemia, los profesionales médicos que trabajan con pacientes inmunocomprometidos les habían aconsejado equilibrar su propia protección con su necesidad de normalidad. Pero en esta etapa precaria de la pandemia, la primera parte de esa ecuación debe tener prioridad, dicen los expertos.

Eso será más difícil dada la eficacia atenuante de dos medicamentos clave para el COVID-19. El fármaco preventivo Evusheld ha sido un potente complemento de la vacuna para proteger contra la infección, mientras que el anticuerpo monoclonal bebtelovimab se ha utilizado para tratar la COVID-19 leve o moderada en personas que corren el riesgo de enfermarse gravemente.

Gracias a la aparición de nuevas variantes de coronavirus, el especialista en enfermedades infecciosas de Harvard, el Dr. Jacob Lemieux, sitúa la eficacia de Evusheld en menos del 25 % “y cayendo”. Él evalúa la capacidad de bebtelovimab para bloquear la progresión de la enfermedad en un 35% en el mejor de los casos y disminuye rápidamente.

Mientras tanto, el antiviral Paxlovid tiene un uso limitado para estos pacientes porque no se puede tomar de manera segura junto con medicamentos que se recetan ampliamente a pacientes inmunocomprometidos.

A medida que desaparezcan estas defensas farmacéuticas contra el COVID-19, «van a ser tiempos difíciles» para las personas con sistemas inmunitarios debilitados, dijo la Dra. Camille Kotton, que se especializa en el tratamiento de personas con problemas inmunitarios en el Hospital General de Massachusetts. Sus pacientes tampoco son inmunes a la fatiga pandémica y le preocupa que muchos hayan bajado la guardia.

“En algún momento para ellos también, existe la necesidad de continuar con la vida”, dijo Kotton.

Y muchos estadounidenses con sistemas inmunológicos débiles no han aprovechado al máximo la armadura que está disponible para ellos.

En Cedars-Sinai, Merchant está colaborando en un estudio de 1000 pacientes gravemente inmunocomprometidos. Ellos “representan todo el espectro” de creencias sobre el COVID-19, y sus niveles de protección lo reflejan, dijo.

Aproximadamente el 10 % de ellos aún no ha recibido una sola dosis de la vacuna contra el COVID-19 y el 25 % nunca ha recibido una vacuna de refuerzo. Menos del 10 % ha recibido el refuerzo más nuevo, que está diseñado para combatir la cepa Omicron.

“En realidad, es impactante cuán pocos de nuestros pacientes están recibiendo refuerzos”, dijo Merchant.

Santos sabe que cualquier fiesta de Navidad en la que participen sus amigos y familiares incluirá un puñado de escépticos de las vacunas y negacionistas de la COVID-19 que no han tomado medidas para protegerse a sí mismos ni a los demás. Pero con los estadounidenses apresurándose a seguir adelante, dijo que otra temporada navideña con cubiertas faciales y pruebas frecuentes de coronavirus parece demasiado pedir.

Defender las medidas de seguridad de COVID-19 “puede arruinar las relaciones”, dijo Santos. Él trata de ser respetuoso, dijo, y sus amigos y familiares desprotegidos han honrado su necesidad de mantenerlos a raya.

Pero había esperado un poco más de empatía que eso.

Vacunarse y, a veces, usar una máscara son “un acto de bondad, especialmente para aquellos que están inmunocomprometidos”, dijo Santos.

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