Cuantos menos animales hay, peor les va a las plantas | Ciencia

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La naranja de Osage es una fruta grande que los mamuts y otros mamíferos grandes comieron hace doce milenios. sus árboles (Maclura pomifera) eran abundantes en toda América del Norte. Tras la extinción de la megafauna, su hábitat se redujo a una pequeña zona de lo que hoy es el estado de Texas (Estados Unidos) en la época de Colón. Para los biólogos es el caso típico de una especie huérfana que vive en un tiempo prestado: su fruto es tan grande que los animales que reemplazaron a esos gigantes no pudieron tragárselo entero y llevarlo a colonizar nuevos territorios. Como esta falsa naranja, muchas especies de plantas de todo el planeta se han extinguido o su hábitat ha disminuido tras la desaparición de los grandes herbívoros, marcando el final del Pleistoceno. Hoy, y también en toda la Tierra, la mitad de los árboles y arbustos limitan su propagación al no tener quien les quite las semillas. Y eso los deja sin su último recurso contra el cambio climático, emigrar.

Hay muchas plantas que confían el destino de su descendencia a los elementos (aire, agua, incluso fuego), pero más de la mitad de los árboles y arbustos requieren de un animal para comer su fruto, dejando caer sus semillas (dispersión local). , o los traga y luego los regurgita o los defeca (dispersión a distancia). El segundo es la mejor herramienta de colonización que tienen las especies ligadas al suelo y uno de los mejores ejemplos de mutualismo descrito por Darwin: yo te alimento y tú me plantas más. Pero la sexta gran extinción en curso plantea la pregunta: ¿Cómo afecta a las plantas la reducción en el número, si no la desaparición total de muchos vertebrados? Puedes pensar que la ausencia de muchos herbívoros es una buena noticia para el reino vegetal, pero es todo lo contrario.

El ecologista de la Universidad de Rice, Evan Fricke, lidera un grupo de investigadores que acaba de publicar un estudio sobre la dispersión de semillas en el contexto del cambio climático. Analizaron datos de alrededor de 18.000 relaciones mutuas de 302 especies animales con especies de plantas de todo el planeta. Los resultados, publicados en Ciencias, no es bueno: «Las áreas con la mayor disminución de aves y mamíferos están experimentando la mayor disminución en los dispersores de semillas», dice en un correo electrónico. La crisis comienza con los más grandes. «Los grandes dispersores que mueven semillas a grandes distancias son muy a menudo las primeras especies que desaparecen de los ecosistemas», agrega Fricke. Y esto expone a las plantas de las que se alimentan a la extinción.

«Los grandes dispersores que mueven semillas a grandes distancias son las especies que primero desaparecen de los ecosistemas»

Evan Fricke, ecólogo de la Universidad de Rice (Estados Unidos)

el boko (balanitas wilsonianas) es un árbol que domina las alturas de las selvas de África Central. Su semilla alcanza los nueve centímetros y otros cinco de diámetro, una de las más grandes que se conocen. La extinción acelerada de los elefantes, su gran dispersor, está provocando que la tasa de sustitución de árboles viejos por nuevos sea negativa.

Pero el problema esta vez no se limita a la megafauna como lo ha sido en el pasado. También se han extinguido los pequeños mamíferos y, en particular, las aves, que han compartido la labor de llevar las semillas a nuevos territorios. Alejandro Ordóñez, coautor del estudio cuando impartía docencia en la Universidad de Aarhus (Dinamarca), pone los datos sobre los cambios que está experimentando el vínculo flora-fauna. «Nuestros análisis indican que la pérdida de vertebrados experimentada hasta la fecha ha reducido severamente la dispersión de semillas a larga distancia, reduciendo a más de la mitad la cantidad de semillas dispersadas lo suficiente como para seguir el ritmo del cambio climático».

El vínculo entre la pérdida de biodiversidad animal y el impacto del cambio climático en la flora es una de las principales contribuciones de este trabajo. La ciencia ha estado estudiando durante años cómo las plantas se enfrentan al calentamiento global. La estrategia principal es simple: se están moviendo a latitudes cada vez más altas, más al norte (en el hemisferio norte) o altitudes cada vez más altas, para recuperar las condiciones climáticas que tenían. Pero todo indica que el calentamiento es más rápido que las plantas.

La naranja Osage desarrolló frutos grandes que fueron comidos por mamuts en América del Norte. Con la extinción de la megafauna, casi se extinguió. Fue salvado primero por los indios Osage y luego por los colonos europeos.Vendaval francés / Wikimedia Commons

A medida que los autores del estudio proyectan hacia el futuro, los árboles y arbustos con frutos carnosos (el alcance de la investigación) experimentarán una reducción adicional en la capacidad de dispersión de largo alcance en un 15 % durante las próximas décadas. “El problema no es solo la pérdida de especies, sino también [está] cambio climático. Cuando juntamos los dos problemas, solo una cuarta parte de las especies de plantas evaluadas serán capaces de dispersar sus semillas lo suficiente como para mantenerse al día con el cambio climático”, explica Ordóñez.

Este verano la revista científica Naturaleza publicó una investigación sobre el mismo problema y su conclusión fue muy sombría. En aquella ocasión, el trabajo analizó cerca de mil casos de mutualismo entre aves migratorias y árboles en los bosques europeos. Observaron que el 86% de las especies de plantas son perdidas por las aves durante su migración hacia el sur (del norte del continente al Mediterráneo y el norte de África y de allí al África subsahariana). Solo el 35% de los árboles ven sus semillas llevadas al norte. Los porcentajes superan el 100 porque hay especies que explotan el doble sentido.

El biólogo de la Universidad de Cádiz Juan P. González Varo es el autor principal de ese estudio de aves. “Las bayas no son como las que vemos en la frutería, en su mayoría son pequeñas, para que los pájaros se las puedan tragar”, recuerda. Para él, investigaciones como la suya muestran el drama que debe afrontar la vida: “Hay una superposición entre las plantas y la migración. Las plantas fructifican entre finales de verano y otoño, cuando se produce la migración posreproductiva hacia el sur. Pero con el cambio climático, habrá temperaturas cada vez más altas en el sur”, advierte. González Varo cree que estamos ante un escenario sin precedentes, “ha habido cambios climáticos en el pasado, pero ninguno tan rápido como este”, concluye.

El más reciente, el final de la Edad del Hielo, se produjo hace unos 12.000 años, coincidiendo con la extinción de la megafauna. De hecho, muchos especialistas vinculan ambos hechos. Pedro Jordano es investigador del CSIC en la Estación Biológica de Doñana y lleva años estudiando interacciones ecológicas como el mutualismo. En esta área estudió el impacto de la extinción de los grandes mamíferos en la flora del pasado. “Cuando se perdió la megafauna, algunas especies de plantas colapsaron. Pero la extinción no siempre sucedió. Algunos encontraron dispersantes alternativos, como mamíferos o reptiles más pequeños, y la dispersión local se mantuvo”, dice Jordano. Pero, a la larga, ha habido una reducción del área habitada y otros procesos, como la disminución del acervo genético, que han comprometido su futuro. En algunos casos, como el aguacate o el cacao, los humanos han sustituido a los gonfoterios, emparentados con los elefantes, o los perezosos gigantes. “En la naturaleza hay respuestas muy demoradas que llamamos deuda de extinción: con la desaparición de la megafauna seguirán extinciones que aún no hemos visto”, dice.

“En la naturaleza se producen respuestas muy demoradas que llamamos deuda de extinción: con la desaparición de la megafauna se sucederán extinciones que aún no hemos visto”

Pedro Jordano, biólogo del CSIC en la Estación Biológica de Doñana

El pasado ilustra cómo puede ser el futuro de la flora del planeta. La disminución de los dispersores que, junto con los polinizadores (también en declive), son los jardineros del bosque, provocará una remodelación a escala global. Para Jordano, “se están perdiendo las piezas clave de la trama de la vida”. Como afirma Ordóñez, “el impacto de la pérdida de una especie es un evento que trasciende a los demás componentes de un ecosistema e inicia una cadena de eventos que pueden acelerar la actual crisis de diversidad”. Respecto a los bosques del futuro, González-Varo habla de un mediterraneidad del continente europeo, pero «es muy probable que surjan comunidades completamente nuevas, con especies del pasado y del presente».

A lo largo de este proceso, los humanos pueden tener un impacto final que nos permita volver a la historia de las naranjas de Osage. La Nación Osage es un pueblo nativo americano de las Grandes Llanuras de los Estados Unidos. Salvaron al árbol de la extinción, apreciaron la elasticidad y dureza de su madera para sus arcos. Fue apreciado por los colonos por su resistencia a la putrefacción y fue el material principal para vallas y bordes. Hoy, gracias a una iniciativa de la década de 1930 para combatir la erosión, los naranjos en Osages son paralelos a muchas carreteras en el centro y medio oeste de los Estados Unidos.

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