Cueva del unicornio: Hallado un símbolo tallado por un neandertal hace 51.000 primaveras | Ciencia

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Falange de ciervos, de unas dos pulgadas de largo, grabada en forma de galones.V. Minkus

Un equipo de arqueólogos ha desenterrado un hueso de ciervo gigante con extrañas tallas hechas hace unos 51.000 años en una cueva en el centro de Alemania. Afirman que el descubrimiento es una prueba definitiva de que los neandertales eran capaces de un pensamiento complejo y simbólico similar al de nuestra especie. Homo sapiens.

El fósil apareció en Einhornhöhl, o Cueva del Unicornio, al suroeste de Berlín, un lugar que durante siglos ha sido un destino de peregrinaje para quienes querían obtener un hueso de ese fantástico animal. Ahora esta cueva se ha convertido en un epicentro para comprender uno de los momentos más interesantes de la historia de la raza humana: el momento en que miembros de nuestra propia especie de África llegaron a Europa y encontraron a los neandertales, que ya habían estado aquí. de años. Ocurrió hace unos 45.000 años. Solo 5.000 años después, los neandertales se extinguieron para siempre y los sapiens conquistaron el planeta.

Unos milenios después, la explosión del arte llegó con las primeras esculturas de mujeres y seres mitológicos, excepcionales pinturas rupestres de animales en cuevas e incluso instrumentos musicales hechos de hueso. Una de las preguntas más importantes sobre la evolución humana es si en aquellos días solo los sapiens podían desarrollar símbolos, cultura y posiblemente incluso religiones, o si los neandertales también los crearon.

En 2019, un equipo dirigido por investigadores del patrimonio cultural del estado de Baja Sajonia encontró una falange de ciervos gigantes en Einhornhöhl, un impresionante animal de dos metros de altura que tenía una de las astas más amenazadoras de esa época.

«A primera vista, solo había una marca de corte», dijo a este periódico Dirk Leder, primer autor del hallazgo. «Pero cuando limpiamos el hueso, apareció un patrón en forma de cuñas conectadas o chevrones y nos convencimos de que era un diseño intencional que probablemente esconde un significado simbólico», señala.

Representación de la falange con las líneas en forma de galón resaltadas en rojo y las muescas subyacentes en azul.
Representación de la falange con las líneas en forma de galón resaltadas en rojo y las muescas subyacentes en azul.R. Hermann

Ese día, algunos miembros del equipo pensaron que este hueso debía haber sido tallado por un sapiens, mientras que otros afirmaron que era un neandertal. El “momento Eureka”, dice Leder, llegó con la datación del hueso y los restos de las hogueras encontradas junto a él: tenía al menos 51.000 años y en ese momento solo vivían neandertales en esta zona de Europa.

En ese momento, los arqueólogos hicieron un experimento: tomaron huesos de vaca, tallaron herramientas de piedra de guijarros de río como lo hicieron los neandertales, y comenzaron a intentar reproducir el diseño. El trabajo era muy complicado o imposible si no se cocinaba una o dos veces antes. Después de varios intentos, los arqueólogos experimentales descubrieron que la forma de volver a dibujar el símbolo era hacer primero la incisión vertical y luego las líneas perpendiculares. En total se necesita una hora y media de trabajo. Rafael Hermann, investigador de la Universidad de Göttingen y coautor del estudio explica que es «un verdadero dolor poder extraer el hueso de la falange, porque está literalmente atorado en la pezuña», apunta.

«El dibujo en el hueso nos dice que quien lo dibujó estaba siguiendo un plan», explica Leder. “Representa una imagen abstracta, un símbolo que puede representar una idea o incluso una narración abreviada. Este símbolo probablemente podría ser leído por otros neandertales que entenderían su significado, lo que ninguno de nosotros, los humanos modernos, podemos hacer. Estamos claramente ante lo que se suele llamar pensamiento simbólico, comunicación con símbolos ”, añade.

Uno de los investigadores durante el experimento reproduce la incisión utilizando una falange de vaca.
Uno de los investigadores durante el experimento reproduce la incisión utilizando una falange de vaca.R. Hermann

Otro argumento a favor del simbolismo es que en ese momento había muy pocos ciervos gigantes en esta zona por lo que probablemente eran un trofeo preciado.

El descubrimiento se suma a otras pruebas de que la mente neandertal no era tan cruda o básica como pensaban los arqueólogos hace décadas. En los últimos años se han encontrado diseños geométricos realizados por neandertales sobre piedras y huesos. En la cueva de La Pasiega, en Cantabria, hay una escalera que pudo haber sido pintada por los neandertales hace unos 64.000 años, aunque aún se debate su datación. Ninguna de estas pruebas logró despejar dudas sobre si estos comportamientos eran genuinamente neandertales o si los sapiens los enseñaron. El hueso de la cueva del unicornio descarta la cultura neandertal de los sapiens, dicen los autores del hallazgo en un estudio publicado hoy en Naturaleza, Ecología y Evolución.

«Los neandertales eran cognitivamente muy similares a los sapiens, al menos no inferiores», dice Leder. “Lo que me parece más intrigante de todo”, prosigue, “es que antes de hace 45.000 años no había ni un solo dibujo que representara la naturaleza, como los animales, como los veremos más tarde en las famosas cuevas de España y Francia. O en las pequeñas esculturas de unos miles de años después, todas relacionadas con Homo sapiens. Parece que antes de esa fecha las únicas representaciones artísticas del ser humano, de la especie que fuera, eran sólo patrones y símbolos abstractos ”, añade.

Silvia Bello, investigadora del Museo de Historia Natural de Londres, cree que no se puede descartar que sapiens y neandertales intercambiaran este tipo de manifestaciones en fechas anteriores a los 51.000 años. Análisis de ADN de un cráneo de Homo sapiens encontrado en la República Checa, a unos 400 kilómetros de Einhornhöhle, muestra que hubo un cruce entre las dos especies hace más de 50.000 años, razona. Otros estudios apuntan a cruces más antiguos, hace alrededor de 100.000. Por tanto, es posible que los autores del hueso alemán fueran mestizos nacidos de esos cruces que reproducían una práctica aprendida por los sapiens de sus antepasados ​​y transmitida de generación en generación.

Esta posibilidad «no subestima las habilidades cognitivas de los neandertales», escribe Bello en un comentario sobre el estudio. «Es lo opuesto. La capacidad de aprender e integrar una innovación en la propia cultura, de adaptar conceptos abstractos es un signo de complejidad mental. El hueso Einhornhöhle acerca el comportamiento neandertal al del Homo sapiens”, Concluye.

«El descubrimiento es convincente», dice Antonio Rodríguez-Hidalgo, prehistórico de la Universidad Complutense de Madrid. Hace unos años su equipo descubrió una garra de águila imperial en Tarragona con una serie de muescas verticales hechas por neandertales. Las aves rapaces parecen haber sido un animal favorito para estas prácticas, ya que se encontraron más de 20 en 10 sitios diferentes que van desde hace 130.000 a 42.000 años, explica Bello.

«Una pregunta que tengo en mente cuando trato de comprender el posible mundo simbólico de los neandertales es: ¿por qué la evidencia es tan escasa?» Dice Rodríguez-Hidalgo. “Si las falanges de ciervos gigantes talladas en galones tenían una función simbólica en el mundo neandertal, ¿por qué solo hemos encontrado uno? Deberíamos encontrar lo suficiente, pero ese no es el caso ”, señala.

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