Descubierto un rinoceronte coloso, maduro que cualquier mamífero terráqueo, que habitó en Asia | Ciencia

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Hubo un tiempo en que en la Tierra vivían criaturas enormes, tan enormes que los animales más grandes de la actualidad huyen aterrorizados. Entre estos se encontraban los rinocerontes gigantes, una familia de mamíferos que se extinguió hace más de 16 millones de años y que habitó gran parte de Asia, llegando hasta Europa del Este. Ahora, el descubrimiento de una nueva especie de rinoceronte gigante despeja muchas dudas sobre la evolución de esta familia de animales monumentales, que inspiró a los creadores de la saga de Guerra de las Galaxias para diseñar los titánicos vehículos blindados de cuatro patas con los que el Imperio castigaba a los rebeldes.

El animal recién descubierto, más alto que una jirafa y alimentándose de las copas de los árboles, fue bautizado como Paraceratherium linxiaense, ya que el cráneo y la mandíbula estudiados se encontraron en la cuenca de Linxia (en el centro de China), según el estudio publicado en Biología de la comunicación. Los fósiles encontrados hasta ahora de este grupo de enormes mamíferos (paraceraterio) indican que vivió principalmente en áreas de la actual China, Mongolia, Pakistán y Kazajstán. Y gracias a este nuevo miembro de la familia es posible comprender mejor el proceso de evolución y distribución de los seis tipos diferentes de rinoceronte gigante por toda Asia durante el Oligoceno, hace unos treinta millones de años, cuando otros animales colosales como los mastodontes o el megaterio.

“No tiene cuerno y se parece más a un caballo que a un rinoceronte. Su cabeza puede alcanzar una altura de siete metros para alcanzar las hojas de las copas de los árboles “

Tao Deng, Instituto de Paleontología de Vertebrados de China

En ese momento el rinoceronte gigante, que carecía de un cuerno como el suyo bisnietos, se extendió desde la meseta de Mongolia hasta el sur de Asia a lo largo de la costa este del mar de Tetis y probablemente por todo el Tíbet. La posibilidad de que se extendiera más al sur en el Tíbet, respaldada por varios testimonios, indica que la meseta tibetana aún no era la gran muralla actual para frenar la expansión de estos gigantes.

El profesor Tao Deng, de la Academia de Ciencias de China, explica en una nota del instituto que “las condiciones tropicales del Oligoceno tardío permitieron que el rinoceronte gigante regresara al norte de Asia Central, lo que implica que la región tibetana aún no se eleva como un alto meseta de altitud “. Los científicos calculan que habría zonas de la meseta tibetana que no habrían alcanzado los 2.000 metros de altitud y que, por tanto, habrían permitido el paso del mamífero terrestre más enorme, comparable solo al más grande de los mastodontes .

Distribución de rinocerontes gigantes durante el Oligoceno.Tao Deng

Específicamente, los fósiles de la especie ahora descubiertos por Tao Deng del Instituto de Paleontología de Vertebrados de Beijing y su equipo datan de hace 26,5 millones de años. Probablemente vivió en áreas boscosas abiertas, alimentándose de árboles como lo hacen las jirafas modernas. El equipo que publica el estudio estima que habría pesado alrededor de 21 o hasta 24 toneladas y medido cinco metros de altura hasta los hombros, más dos más en cuello y cabeza. Los elefantes africanos, los mamíferos terrestres más grandes en este momento, pesan un promedio de alrededor de seis toneladas, y la jirafa más alta jamás registrada medía menos de seis metros. “El rinoceronte gigante no tiene cuerno y se parece más a un caballo que a un rinoceronte. Su cabeza puede alcanzar una altura de siete metros para alcanzar las hojas de las copas de los árboles “, explica Deng a Científico nuevo. El cráneo encontrado mide más de un metro de largo, lo que da una idea del tamaño del animal.

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