Despega con éxito el ‘James Webb’, el veterano telescopio espacial de la historia | Ciencia

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El telescopio espacial James Webb fue lanzado con éxito desde el puerto espacial europeo de la Guayana Francesa. Aproximadamente media hora después del despegue, los oficiales de control de la misión recibieron la señal de que el enorme observatorio espacial se había separado de la última parte del cohete que lo empujaba y había desplegado los paneles solares.

La cámara de la etapa final del cohete registró el momento en que el telescopio se desconectó y siguió su camino solo. Es la última vez que la humanidad podrá ver el observatorio, que atraviesa el espacio en dirección al segundo punto de Lagrange, a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, donde intentará captar la primera luz del universo, que apareció a las 13,7. hace mil millones de años. .

“Hoy le damos a la humanidad un gran regalo de Navidad”, celebró Josef Aschbacher, director general de la Agencia Espacial Europea (ESA), uno de los principales impulsores de la misión, junto a Estados Unidos y Canadá. «El James Webb Nos permitirá hacer ciencia nueva y ya ha permitido un gran desarrollo tecnológico ”, agregó.

Durante las próximas horas, días y semanas, el telescopio realizará la secuencia más compleja de maniobras y despliegues automáticos de la historia hasta que, dentro de un mes, llegue a su destino.

El James Webb será el sucesor del telescopio espacial Hubble, que inició su vida útil con mal pie. Sus sistemas de visión no funcionaban bien y hubo que enviar astronautas para repararlo. Todo terminó por arreglarse y el Hubble cambió para siempre nuestra visión del universo. Nos mostró lugares nunca antes, con galaxias nacidas hace unos 13 mil millones de años. Aunque fue diseñado antes de que se supiera que existían planetas alrededor de otras estrellas además del Sol (exoplanetas), la lente del Hubble pudieron observar estos mundos e incluso distinguir sus atmósferas.

El James Webb irá mucho más lejos en el tiempo y el espacio que Hubble. Con suerte, podrá ver la primera luz en el universo que fue emitida por los primeros grupos de estrellas agrupados en las primeras galaxias hace unos 13,7 mil millones de años. A tan solo 100 millones de años del origen del universo después del Big Bang, una región del cosmos nunca explorada y donde la naturaleza probablemente nos depara sorpresas, como explicó el premio Nobel estadounidense de Física John Mather a EL PAÍS, uno de los padres científicos de Webb.

El nivel de nerviosismo de todas las personas involucradas en esta gran empresa científica es mayor que en lanzamientos anteriores, porque todo debe estar perfecto: no hay posibilidad de ir a reparar el Webb si algo falla; simplemente será demasiado lejos para enviar astronautas.

«Estoy emocionado porque veo muy cerca el inicio de las operaciones científicas», dice Santiago Arribas, astrónomo del Centro de Astrobiología (CAB) que ha estado involucrado en el proyecto desde finales de los noventa. Actualmente es el investigador principal de la participación española en Nirspec, uno de los cuatro instrumentos científicos del Webb, que fue desarrollado por la Agencia Espacial Europea (ESA).

“El instrumento es capaz de registrar la luz de hasta 200 galaxias a la vez. Esto nos permitirá obtener muestras de muchas galaxias en diferentes épocas cósmicas «.

Una de sus ventajas será la posibilidad de realizar «espectrografía infrarroja». «Esto permite que la luz infrarroja se descomponga, de forma similar a como la luz visible se dispersa en colores cuando pasa a través de un prisma», explica Arribas. “Al analizar esta luz podremos obtener la composición química del objeto que estamos mirando, sus propiedades físicas y también cómo se mueve. Nirspec detectará señales de luz muy, muy débiles de objetos muy distantes. Nos llevará a una época primigenia del universo, cuando se formaron las primeras galaxias ”, subraya el astrónomo.

“El instrumento también es capaz de registrar la luz de hasta 200 galaxias a la vez. Esto nos permitirá obtener muestras de muchas galaxias en diferentes épocas cósmicas y saber cómo se convirtieron en lo que son hoy ”, apunta Arribas.

Se cree que las primeras galaxias pueden haber sido masas de información muy afectadas por las violentas explosiones que produjeron las primeras estrellas cuando murieron. Posteriormente se calmaron y, en algunos casos, se clasificaron hasta tener una espectacular estructura en espiral como la de la Vía Láctea. Nosotros, la Tierra y el resto de planetas del sistema solar, estamos en la cara interior de Orión, uno de los brazos de la espiral.

«Este telescopio cambiará nuestra visión de los exoplanetas desde un punto de vista físico y químico»

El James Webb Será el primer telescopio espacial capaz de estudiar en detalle los planetas que orbitan estrellas más allá del Sol y determinar si contienen agua, metano, dióxido de carbono y otros compuestos que podrían desbloquear la posibilidad de vida. «Este telescopio cambiará nuestra visión de los exoplanetas física y químicamente», dice David Barrado, investigador principal del instrumento Miri en el Instituto de Tecnología Aeroespacial, organización que jugó un papel destacado en la construcción junto con CAB, ambos en Madrid.

En sus primeros años, el Webb se centrará «en unas pocas docenas de exoplanetas», explica Barrado. Entre ellos se encuentra el sistema solar trapense, una estrella a 40 años luz de distancia. Esta distancia es insignificante en términos cosmológicos, pero insostenible para las sondas espaciales humanas. Para conseguirlo habría que viajar durante 40 años a la velocidad de la luz, impensable con la tecnología actual.

En 2017, se descubrió que Trappist albergaba siete planetas rocosos como la Tierra. En su primer año de actividad, Barrado participa en un programa para observar en detalle dos de estos planetas, by e. Desde el principio esperan capturar la luz directa. Es posible que este mundo parecido a la Tierra se parezca más al infierno en Venus que a nuestro planeta.

Trapense es más interesante encontrar signos de vida. Está en el área correcta alrededor de su estrella para contener agua líquida. Si su atmósfera tiene gases de efecto invernadero, podría tener temperaturas superficiales similares a las de la Tierra. «No tenemos idea de lo que veremos en estos planetas», explica Barrado. “Hasta ahora solo hay hipótesis sobre la composición química. El James Webb podrá decirnos de qué está hecho con gran precisión ”, señala. Lo mismo ocurrirá con otros exoplanetas de los que hasta ahora solo hemos conocido «pinceladas», añade el científico.

Después del despegue de hoy, el Webb realizará la secuencia de distribución más compleja de la historia, según la NASA. La agencia espacial estadounidense es la principal impulsora de este proyecto, en el que también participan la ESA y la agencia canadiense. Hay alrededor de 300 operaciones que podrían salir mal y arruinar la misión. El despliegue completo de este enorme observatorio está programado y sucederá automáticamente sin que los jefes del centro de control de la misión puedan intervenir.

El cohete Ariane 5 impulsó el telescopio durante unos ocho minutos para permitirle escapar del tirón de la gravedad de la Tierra y dirigirse al espacio. Media hora después del despegue, el telescopio desplegará su antena de comunicación con la Tierra y sus paneles solares, lo que le permitirá dejar de alimentarse de su batería eléctrica, no muy diferente a la que usa un automóvil.

Este telescopio es como una enorme mariposa robótica que se abrirá mientras viaja hacia su destino, en Lagrange 2, a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra. Durante los primeros días de viaje se abrirán los soportes del paraguas, que son del tamaño de una cancha de tenis y que deben asegurar que en el lado sombreado el telescopio pueda alcanzar los 233 grados bajo cero. Esto es fundamental para el buen funcionamiento del espejo primario: un ojo formado por 18 placas hexagonales con un diámetro total de seis metros y medio, el más grande jamás lanzado al espacio. Es tan grande que se pliega sobre sí mismo. Las maniobras de apertura comenzarán en 13 días. Una vez que llegue a su destino, el telescopio tardará varios meses en probar todos sus instrumentos y circuitos. Se esperan las primeras observaciones científicas el próximo verano.

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