Diferente flora fósil de hace 400 millones de primaveras

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El análisis de fósiles de plantas muy antiguos descubiertos en Sudáfrica y que se remontan al período Devónico inferior documenta la transición de los continentes áridos al planeta verde que conocemos hoy. Cyrille Prestianni, paleobotánico del EDDy Lab de la Universidad de Lieja (Bélgica), participó en este estudio, cuyos resultados se acaban de publicar en la revista Informes científicos.

El enverdecimiento de los continentes – o terrestreización – es sin duda uno de los procesos más importantes por los que ha atravesado nuestro planeta. Durante gran parte de la historia de la Tierra, los continentes han estado desprovistos de vida macroscópica, pero desde el período Ordovícico (hace 480 millones de años) las algas verdes se han adaptado gradualmente a la vida fuera del medio acuático. La conquista de la tierra por parte de las plantas fue un proceso muy largo durante el cual las plantas adquirieron gradualmente la capacidad de pararse, respirar el aire o dispersar sus esporas. Los fósiles de plantas que documentan estas transiciones clave son muy raros. En 2015, durante la expansión de la presa Mpofu (Sudáfrica), los investigadores descubrieron numerosos fósiles de plantas en estratos geológicos que datan del Devónico inferior (hace 420-410 millones de años), lo que hace que este descubrimiento sea realmente excepcional.

Cyrille Prestianni, paleobotánico del EDDy Lab (Evolution and Diversity Dynamics Lab) de la Universidad de Lieja, explica: “El descubrimiento pronto resultó extraordinario, ya que estamos en presencia de la flora fósil más antigua de África y es muy diversificada y de calidad excepcional. Gracias a la colaboración entre la Universidad de Lieja, el IRSNB (Real Instituto Belga de Ciencias Naturales) y el New Albany Museum (Sudáfrica) se ha estudiado este increíble descubrimiento. publicado en la revista Scientific Reports, describe esta flora fósil particularmente diversa con no menos de quince especies analizadas, tres de las cuales son nuevas para la ciencia. El Dr. Prestianni agrega: “Esta flora es particularmente interesante también por la cantidad de especímenes completos que se han descubierto”, dice el investigador. Las plantas son pequeñas, con los ejemplares más grandes que no superan los 10 cm de altura. Son plantas simples, formadas por ejes que y se dividen dos o tres veces y terminan en estructuras reproductivas llamadas esporangios. “

La flora fósil de Mpofu nos permite hoy imaginar cómo habría sido el mundo cuando las plantas más grandes no eran más altas que nuestro tobillo y casi ningún animal había logrado liberarse del medio acuático. Nos da una mejor comprensión de cómo nuestra Tierra pasó de una roca roja sin vida al planeta verde que conocemos hoy. Estas plantas, por sencillas que sean, son un paso crucial en la construcción de los entornos que albergaron a los primeros animales terrestres, los artrópodos. Forman la base de la larga historia de la vida en la Tierra, que continúa hoy desde los densos bosques tropicales hasta la árida tundra del norte.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Universidad de Lieja. Nota: El contenido se puede cambiar según el estilo y la longitud.

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