EEUU alcanza el millón de muertes por COVID-19

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David Dowdy se encorva frente a su computadora portátil en la mesa de la cocina mientras observa cómo se filtran los datos de COVID-19. Una muerte. Luego otro. Y otro. Y otro.

Ese es un día típico para el epidemiólogo de la Universidad Johns Hopkins, su pantalla apoyada en cajas de juegos de mesa y revistas, el reloj avanza a través de otro día de 12 horas.

El Dr. Dowdy es investigador de la tuberculosis, pero durante los últimos 25 meses ha estado siguiendo las tendencias nacionales y mundiales del coronavirus, haciendo su propio análisis de la propagación del virus en un intento por discernir hacia dónde se dirige la pandemia.

La métrica que usa con más frecuencia es la muerte.

Intenta no comprobar los datos de forma obsesiva porque teme sobreinterpretar tendencias que aún no existen. Intenta, por su propio bien, asegurarse de que no sea lo primero que haga cuando se despierte.

Luego, el lunes, ahí está: la muerte número 1 millón de COVID-19 en Estados Unidos, según el Centro Nacional de Estadísticas de Salud de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

A medida que las aerolíneas eliminan los mandatos de máscara y las bodas masivas se reanudan según lo planeado, gran parte del país está experimentando lo que parece un regreso a la normalidad. Pero este hito es un recordatorio indeleble de que las personas que ven las pérdidas de cerca -a nivel estadístico, clínico e incluso familiar- saben que la realidad de la situación es más dolorosa y definitoria de lo que sugiere el momento cultural.

Un millón de víctimas por un virus representa la desesperación de una nación y una avalancha de pérdidas personales: pruebas de detección de cáncer y cirugías perdidas; desaparición del empleo y los ingresos; descensos en la asistencia escolar; familias y relaciones rotas; olas de ansiedad, adicción, homicidio y sobredosis.

COVID-19 no ha terminado con nosotros.

Karen García recuerda haber visto lágrimas en los ojos de su paciente.

Tenía alrededor de 30 años e inicialmente parecía saludable, pero el COVID-19 continuaba con su alboroto a través de cada uno de los sistemas de su cuerpo, y finalmente obstruyó sus pulmones.

Era finales de marzo de 2020 y la unidad de cuidados intensivos del Centro Médico Valleywise Health en Phoenix estaba empezando a desbordarse de pacientes con coronavirus. García, que se había convertido en enfermera solo ocho meses antes, estaba trabajando mucho más allá del final de sus turnos de 12 horas. Se preocupaba incesantemente por su propia salud, tan preocupada por infectar a sus hijos pequeños que a veces se quedaba en un hotel.

Hicieran lo que hicieran, García y las otras enfermeras no pudieron lograr que los niveles de oxígeno en la sangre del paciente superaran el 90 %. Hubo prisa por entubarlo y el paciente, recuerda García, ni siquiera tuvo tiempo de ver a su madre por FaceTime. Murió horas después.

“Esa situación realmente significó para mí cuán real era esta pandemia, y cuán grave se pondría”, dijo García, de 32 años. “Jóvenes, viejos, de todas las razas, el virus le estaba quitando la vida a cualquiera”.

En los primeros días de la pandemia, mientras cuidaba a pacientes cada vez más enfermos y observaba aterrorizada cómo aumentaba el recuento de muertes, tuvo que hacer frente a otra preocupación constante: ¿Seré deportado??

García, quien se encuentra entre los aproximadamente 700,000 “Dreamers” que llegaron a Estados Unidos cuando eran niños, creció sin estatus legal y se le permitió permanecer bajo la política de Acción Diferida para los Llegados en la Infancia de la era de Obama, mejor conocida como DACA. Luego, la administración Trump tomó medidas para derogar las protecciones.

“Estoy en la línea del frente tratando de salvar vidas, vidas estadounidenses, y existía la preocupación de que ya no podría hacer eso”, dijo. «Fue un desafío además de una pandemia mortal».

Sus preocupaciones comenzaron a disminuir un poco después de junio de 2020, cuando la Corte Suprema rechazó la derogación planeada por la administración Trump, diciendo que no proporcionaba una justificación adecuada.

Había más tiempo para pensar en su carrera. Cada semana, al parecer, otro compañero de trabajo renunciaba y ella comenzó a preguntarse si la enfermería era realmente la mejor opción para ella.

“El agotamiento, el trastorno de estrés postraumático, es un problema”, dijo.

Al final, García dejó el hospital en Phoenix y optó por trabajar como enfermera itinerante, una oportunidad que, especialmente durante el apogeo de la demanda por la pandemia, pagó mucho mejor. Después de una temporada en Texas, ahora trabaja en la zona rural de Arizona.

En una noche reciente, después de terminar su turno de 12 horas en un hospital en Kingman, en la esquina noroeste del estado, García consideró la realidad de que, en poco tiempo, EE. UU. superaría el millón de muertes por COVID-19.

“Es más que un número”, dijo.

«Una mamá o un papá nunca van a volver a casa».

En Milwaukee, Tonia Liddell piensa todos los días en una de esas mamás: la suya.

Extraña el bagre frito y los espaguetis y la forma en que la provocaba con amor. Extraña la fortaleza que su madre, Patricia Liddell, demostró después de la muerte del hermano de Tonia, quien, cuando era un niño pequeño, fue asesinado por un conductor ebrio.

En los últimos años, dijo Liddell, Patricia había estado entrando y saliendo de centros de vida asistida con problemas de salud crónicos, y estaba en un centro en febrero de 2020 cuando contrajo COVID-19. Fue ingresada en un hospital de Milwaukee, donde murió a los 68 años.

El 11 de marzo de 2020, un día después de la muerte de la madre de Liddell, la Organización Mundial de la Salud declaró la propagación del coronavirus como una pandemia.

“Han pasado más de dos años, pero de alguna manera parece mucho más”, dijo Liddell, quien organizó un servicio de celebración de la vida para su madre durante el fin de semana del Día de los Caídos en 2020. Unas semanas después, un tío murió de COVID-19.

Mientras lamentaba la pérdida de familiares que fallecieron durante la pandemia, Liddell, de 46 años, especialista en intervenciones de violencia en Milwaukee, también tuvo que hacer frente a un aumento histórico de homicidios en la ciudad.

“La muerte por COVID, luego los homicidios y la repetición”, dijo, “acaba de hacer que todo duela mucho más”.

A pesar de que muchas restricciones de COVID-19 se han relajado en los últimos meses, Liddell todavía usa una máscara. Puede que esté en una fase de reflujo, pero ella sabe mejor que nadie que todavía hay riesgo.

“Esta pandemia”, dijo. «Me ha destrozado la vida».

Dowdy, de 45 años, dijo que los días más difíciles son los definidos por la falsa esperanza, días en los que ha visto disminuir los recuentos de muertes solo para recuperarse o ahogarse en un mar de datos corregidos que muestran que poco ha cambiado.

No ayuda a ejecutar el rastreador de COVID-19 en Johns Hopkins, pero dice que analizar los datos es como “tener un familiar gravemente enfermo. Te encuentras animando a que el número baje un poco hoy en comparación con ayer. Y sabes que va a pasar mucho tiempo antes de que haya algún tipo de recuperación, sabes en tu mente que necesitas controlar tu ritmo».

Dowdy se encontró recurriendo a Twitter para anunciar cualquier mejora marginal en las cifras de muertes, en parte para sus seguidores, pero «también para mí».

«Le di un giro optimista a los números», dijo, pero «sabía que se estaba desarrollando una enorme tragedia debajo de ellos».

Eventualmente, el agotamiento emocional lo alcanzó. “Quieres empatizar constantemente y darte cuenta de la tragedia que es”, dijo. «Pero nadie es realmente capaz de sentir eso día tras día, año tras año tras año».

Encontró consuelo en la apreciación: celebrar cuando su hija de 18 años pudo regresar a la escuela y la noticia de que su vecino, que había estado gravemente enfermo en la UCI durante varios meses, había comenzado a mejorar.

El epidemiólogo dijo que le preocupa la polarización en EE. UU. “La gente está percibiendo la pandemia de manera dicotómica”, dijo, y agregó: “Algunos sienten que se acabó y que estamos ahí. Otros sienten que debemos permanecer vigilantes para siempre. La realidad está entre los dos polos».

En todo el mundo, epidemiólogos como Dowdy han visto una reducción del 75 % en las muertes diarias en los últimos tres meses, la reducción más drástica hasta el momento. Incluso con ese progreso, el COVID-19 sigue estando entre las tres principales causas infecciosas de muerte.

Y Dowdy todavía está viendo cómo se filtran los puntos de datos: una muerte. Luego otro. Y otro.



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