El avance de la investigación podría informar sobre varios tratamientos para quienes padecen picazón crónica en la piel

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La picazón crónica en la piel hace que más personas acudan al dermatólogo que cualquier otra afección. De hecho, la literatura científica más reciente encuentra que el 7% de los adultos estadounidenses, y entre el 10 y el 20% de las personas en los países desarrollados, padecen dermatitis, una afección cutánea inflamatoria común que causa picazón.

«La picazón es un problema clínico importante, a menudo causado por afecciones médicas subyacentes en la piel, el hígado o los riñones. Debido a nuestra comprensión limitada de los mecanismos de la picazón, no tenemos un tratamiento eficaz para la mayoría de los pacientes», dijo. Liang Han, profesor asistente de la Facultad de Ciencias Biológicas del Instituto de Tecnología de Georgia y también investigador del Instituto Parker H. Petit de Bioingeniería y Biociencias.

Hasta hace poco, los neurocientíficos consideraban que los mecanismos de la picazón en la piel eran los mismos. Pero Han y su equipo de investigación descubrieron recientemente diferencias en la picazón en las áreas de la piel sin vello versus las áreas con vello, abriendo nuevas áreas de investigación.

Su investigación, publicada el 13 de abril en la revista PNAS (procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias), podría abrir nuevos tratamientos más eficaces para los pacientes que sufren de picazón persistente de la piel.

El prurito tiene un origen más que superficial

Según los investigadores, ¿existen dos tipos diferentes de estímulos del sistema nervioso que desencadenan la sensación de picazón a través de los nervios sensoriales de la piel? química y mecánica. En su estudio, Han y su equipo identificaron una población específica de neuronas que controla la picazón en la piel «sin pelo», la piel más suave y dura que se encuentra en las palmas de las manos y las plantas de los pies.

La picazón en esas áreas representa una mayor dificultad para los pacientes y es sorprendentemente común. En los Estados Unidos, hay alrededor de 200,000 casos al año de dishidrosis, una afección de la piel que hace que se desarrollen ampollas que pican solo en las palmas y plantas de los pies. Otra afección crónica de la piel, la pustulosis palmo-plantar (un tipo de psoriasis que causa piel inflamada y escamosa y picazón intensa en las palmas y plantas de los pies), afecta hasta 1.6 millones de personas en los Estados Unidos cada año.

«Este es en realidad uno de los lugares más debilitantes (para tener picazón)», dijo el primer autor Haley R. Steele, estudiante de posgrado de la Facultad de Ciencias Biológicas. «Si le pican las manos, es difícil agarrar las cosas, y si son los pies, puede ser difícil caminar. Si siente picazón en el brazo, aún puede escribir. Estará distraído, pero estará Vale. Tus manos y tus pies, es más difícil hacer las cosas cotidianas «.

Capacidad para bloquear y activar las neuronas que causan picazón en ratones de laboratorio.

Debido a que muchos mecanismos biológicos detrás del prurito, como los receptores y las vías nerviosas, son similares en ratones y personas, la mayoría de los estudios sobre el prurito se basan en pruebas en ratones. Usando los ratones en su laboratorio, los investigadores de Georgia Tech pudieron activar o bloquear estas neuronas.

La investigación muestra, por primera vez, «las neuronas reales que envían picazón son poblaciones diferentes. Las neuronas que se encuentran en la piel con vello que no pican en la piel sin vello son una población y otra se siente picante en la piel sin vello».

¿Por qué una explicación ha escapado a la ciencia hasta ahora? «Creo que una de las razones es porque la mayoría de la gente en el campo pensó que era el mismo mecanismo que controla la sensación. Es técnicamente desafiante. Es más difícil que trabajar en la piel con vello», dijo Han.

Para superar este obstáculo técnico, el equipo utilizó un nuevo procedimiento de investigación, o prueba, inspirado en la dermatitis alérgica por contacto humana, dijo Steele.

El método anterior habría implicado inyectar sustancias químicas que pican en la piel de los ratones, pero la mayor parte de la piel de un ratón está cubierta de pelo. El equipo tuvo que concentrarse en la piel suave y sin pelo de las manos y los pies de los ratones. El uso de ratones modificados genéticamente también ayudó a identificar las neuronas sensoriales correctas responsables de la picazón en la piel sin pelo.

«Activamos un conjunto particular de neuronas que causan picazón y vimos que el comportamiento de morder fue remodelado», dijo Steele, refiriéndose a cómo los ratones suelen lidiar con la picazón en la piel.

A una serie de ratones del estudio se les administró una sustancia química para matar específicamente una línea completa de neuronas. Centrándose en tres mecanismos neuronales previamente conocidos relacionados con la sensación de picazón que se encuentra en la piel con vello, encontraron que dos de las neuronas, MrgprA3 + y MrgprD +, no desempeñaban un papel importante en la picazón de la piel no vellosa, pero la tercera neurona, MrgprC11 + , lo hizo. Su eliminación redujo la picazón tanto aguda como crónica en las plantas de los pies y las palmas de las manos de los ratones de prueba.

Potencial para impulsar nuevos tratamientos para la picazón crónica

El equipo de Han espera que la investigación conduzca a tratamientos que apaguen esas neuronas que provocan picazón, quizás bloqueándolas en la piel humana.

«Hasta la fecha, la mayoría de los tratamientos para la picazón en la piel no distinguen entre piel con pelo y sin pelo, excepto por la potencia potencial del fármaco debido al aumento del grosor de la piel en la piel sin pelo», señaló Ron Feldman, profesor asistente del Departamento de Dermatología de la Universidad de Emory. Escuela de Medicinale. Los hallazgos de Georgia Tech «proporcionan una justificación para el desarrollo de terapias dirigidas a la picazón crónica de manos y pies que, si no se trata, puede afectar en gran medida la calidad de vida del paciente», concluyó.

¿Cuáles son las perspectivas para Han y su equipo? «Nos gustaría investigar cómo estas neuronas transmiten información a la médula espinal y el cerebro», dijo Han, quien también quiere estudiar los mecanismos de las condiciones de picazón crónica que afectan principalmente la piel sin pelo, como la picazón colestásica o el prurito reducido o bloqueado. flujo que se encuentra a menudo en enfermedades del hígado y del tracto biliar.

«Me uní a este laboratorio porque me encanta trabajar con Liang Han», agregó Steele, quien seleccionó la investigación sobre la picazón en la piel sin pelo para su doctorado. «porque era el más exigente técnicamente y tenía el mayor potencial para ser realmente interesante y significativo para el campo».

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