El boreal de California será el que más sufrirá la sequía

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La sequía está regresando a California cuando un segundo invierno seco consecutivo llega a su fin en el norte generalmente húmedo, dejando las principales masas de agua del estado medio vacías.

Pero es probable que este último período de sequía prolongada se desarrolle de manera muy diferente en este vasto estado.

En el norte de California, las áreas que dependen de los suministros locales, como el condado de Sonoma, pueden ser las más afectadas. Los productores del Valle Central han sido informados de importantes recortes en las próximas entregas de agua. Los ambientalistas también advierten de graves daños a los peces nativos.

Sin embargo, cientos de millas al sur, el Distrito Metropolitano de Agua del Sur de California reporta cantidades récord de reservas, suficientes para llevar a la región más poblada del estado durante este año y el próximo.

Los recuerdos de las restricciones de uso de agua sin precedentes en ciudades y pueblos, los pozos áridos del campo y las tierras de cultivo marchitas perduran por la dura sequía de 2012-16 en California.

Los funcionarios dicen que las lecciones de esos años de marchitez dejaron al estado en una posición ligeramente mejor para lidiar con sus inevitables sequías, y no se espera que el gobernador Gavin Newsom declare una emergencia por sequía en todo el estado este año.

“No nos vemos en esa posición en términos de suministro”, dijo Karla Nemeth, directora del Departamento de Recursos Hídricos. “Si el próximo año es seco, tal vez sea una historia diferente”.

El sur de California es un buen ejemplo.

El lago Oroville, el gran embalse del Valle de Sacramento que ayuda a abastecer a las zonas urbanas del sur, está lleno solo en un 41%, y el Distrito Metropolitano de Agua solo puede esperar un 5% de las entregas completas del norte este año.

Pero la agencia tiene más agua que nunca almacenada en embalses regionales y bancos subterráneos.

“No contemplamos ninguna dificultad para cumplir con las entregas”, dijo Brad Coffey, gerente de agua de MWD, que importa suministros del río Colorado y el norte de California.

Los Ángeles, que es parcialmente abastecido por el MWD, confía igualmente en que no tendrá problemas para satisfacer la demanda local. “No tenemos escasez”, dijo Delon Kwan, subdirector de agua del Departamento de Agua y Energía de Los Ángeles.

El consumo de agua de Los Ángeles se ha reducido a los niveles de la década de 1970, a pesar de que la ciudad más grande de California tiene casi 1 millón más de residentes que en ese entonces. Las restricciones en el riego de jardines han estado vigentes durante una década, y la ciudad continúa ofreciendo descuentos de conservación para electrodomésticos de bajo consumo de agua y remoción de césped.

En todo el estado, el uso general de agua en las ciudades sigue siendo un 16% menor que en 2013.

“Vemos conservación y eficiencia duraderas desde la última sequía”, dijo E. Joaquín Esquivel, presidente de la junta estatal de control de recursos hídricos. “Hemos cambiado radicalmente nuestro uso del agua en el lado urbano”.

Se hicieron mejoras al sistema en pequeñas comunidades rurales que se quedaron sin agua cuando sus pozos se secaron durante la última sequía.

Si bien se espera que la agricultura recurra a las aguas subterráneas una vez más para compensar los fuertes recortes en las entregas de riego federal, los funcionarios esperan evitar que se repita la última sequía, cuando los agricultores se apresuraron a perforar nuevos pozos y aumentaron el volumen de agua. El valle de San Joaquín, de cultivo intensivo, se hundió varios metros. .

“No espero que suceda el mismo escenario”, dijo el secretario de Estado de Recursos Naturales, Wade Crowfoot. “Era más que gratis para todos” antes de la aprobación de una ley estatal de 2014 que requería que los usuarios de agua subterránea detuvieran el bombeo excesivo crónico del enorme acuífero del Valle Central para 2040.

“Mi sensación es que existe un fuerte entendimiento entre las agencias de agua locales que ahora tienen la responsabilidad de lograr la sostenibilidad”, agregó.

Pero los conservacionistas y la industria del salmón comercial temen que 2014-15 se repita este año, cuando los bajos caudales en el río Sacramento empujaron las temperaturas del agua a niveles letalmente cálidos para las huevas de salmón, prácticamente acabando con dos años de reproducción para el invierno en peligro de extinción. Chinook.

“Bueno para Metropolitan: tienen un archivo de registros”, dijo Barry Nelson de Western Water Strategies. “Pero el ecosistema y la industria pesquera se están hundiendo”.

La precipitación es solo la mitad del promedio en las principales áreas de captación del norte y el centro de Sierra Nevada y el 39% del promedio en el cinturón sur. La capa de nieve en todo el estado que ayuda a llenar los embalses está muy por debajo del promedio (59% el jueves), pero no tan sombría como en 2014, cuando era del 33%, o un mínimo histórico del 5% en 2015.

Con Lake Shasta, el embalse más grande en el sistema federal del Proyecto del Valle Central, 53% lleno, la Oficina de Recuperación está recortando significativamente los suministros para muchos agricultores del Valle de San Joaquín.

Se espera que los productores del lado oeste del valle obtengan solo el 5% de los montos del contrato e incluso esas entregas se han congelado temporalmente. En el lado este, las entregas de Millerton Lake se han reducido al 20% de los montos contratados.

Pero los recortes serán mucho menores para los distritos de riego con los derechos de desviación más antiguos en los ríos Sacramento y San Joaquín. Esos titulares de derechos senior pueden esperar el 75% de los montos de sus contratos, lo que equivale a un total de 2.2 millones de acres-pies, más de cuatro veces lo que usa Los Ángeles en un año.

Esos enormes contratos, que la oficina firmó cuando el Proyecto del Valle Central hizo una represa en Sacramento y San Joaquín, han sido atacados durante mucho tiempo por la comunidad ambiental.

En una carta del 12 de marzo al consejo estatal del agua, los grupos ambientalistas se quejaron de que las descargas del lago Shasta para los titulares de derechos mayores agotarán el tanque de agua fría necesaria durante el transcurso del año para mantener temperaturas favorables. Salmón en el río Sacramento.

También señalan que la escasez de precipitaciones no es la única razón por la que Oroville, la principal reserva del Proyecto Estatal de Agua, es tan baja.

En 2018, los proyectos de agua estatales y federales enmendaron un acuerdo de 30 años que detallaba cómo coordinarían las operaciones para cumplir con los estándares ambientales y de calidad del agua en Sacramento-San Joaquin Delta, un centro de distribución para ambos proyectos.

Dado que la capacidad de Shasta es considerablemente mayor que la de Oroville, el pacto original estipulaba que Shasta proporcionaría la mayoría de las emisiones necesarias para cumplir con los estándares delta. El acuerdo de 2018 transfirió algunas de las obligaciones federales al estado.

Especialmente en los años de sequía, el estado ahora debe liberar más agua de Oroville para que fluya a través del delta y hacia el mar de lo que se requería anteriormente. Esto resultó en una reducción correspondiente en las entregas estatales del delta y un aumento en las entregas federales.

El departamento de recursos hídricos no ha proporcionado las cifras de este año. Pero en 2018, la agencia estimó que la nueva fórmula reduciría las entregas estatales en un promedio de 100,000 acres-pies por año, con un número que aumentaría a 200,000 acres-pies en años muy secos.

Nemeth reconoció que los nuevos términos operativos jugaron un papel en la fuerte caída de Oroville. Pero atribuyó la mayor parte del declive a lo que llamó condiciones “catastróficamente áridas” en la cuenca del río Feather que alimenta a Oroville.

También defendió el acuerdo de 2018, diciendo que en años lluviosos permite que el proyecto estatal aumente ligeramente las exportaciones delta a MWD y otros clientes.

“Es un compromiso”, dijo Doug Obegi, abogado ambiental del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales. “No está resolviendo el problema de que hayan contratado más agua de la que se puede suministrar de manera sostenible”.

Hace dos años, Shasta y Oroville estaban casi llenos, gracias a 2019, el segundo año más húmedo del país; y 2017, el año más húmedo registrado en la Sierra Norte.

El hecho de que los niveles de los dos embalses más grandes de California hayan caído tan rápidamente es otro recordatorio de los efectos del cambio climático, que está acentuando los cambios de sequía a inundaciones que California siempre ha experimentado.

“¿Nos estamos adaptando lo suficiente? No ”, dijo Esquivel. “Necesitamos adaptarnos más, más rápido y más. Y sabemos que se necesitan dólares y recursos para hacer ese trabajo. No es nada. Está invirtiendo en infraestructura … en sistemas de agua que soportarán la peor parte de la crisis climática “.



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