El clima ha cambiado el tamaño de nuestros cuerpos y, hasta cierto punto, nuestros cerebros

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Un equipo interdisciplinario de investigadores, dirigido por las universidades de Cambridge y Tübingen, ha recopilado medidas del tamaño del cuerpo y el cerebro de más de 300 fósiles de Homo encontrados en todo el mundo. Combinando estos datos con una reconstrucción de los climas regionales del mundo durante el último millón de años, identificaron el clima específico que experimentó cada fósil cuando era un ser humano vivo.

El estudio revela que el tamaño corporal promedio de los humanos ha fluctuado significativamente durante el último millón de años, con cuerpos más grandes evolucionando en regiones más frías. Se cree que el tamaño más grande actúa como un amortiguador contra temperaturas más frías: un cuerpo pierde menos calor cuando su masa es grande en relación con su superficie. Los hallazgos se publican hoy en la revista. Comunicaciones de la naturaleza.

Nuestra especie, el Homo sapiens, surgió hace unos 300.000 años en África. El género Homo ha existido por mucho más tiempo e incluye neandertales y otras especies extintas relacionadas como Homo habilis y Homo erectus.

Un sello distintivo de la evolución de nuestro género es la tendencia a aumentar el tamaño del cuerpo y el cerebro; en comparación con especies anteriores como Homo habilis, somos un 50% más pesados ​​y nuestro cerebro es tres veces más grande. Pero los impulsores de estos cambios siguen siendo objeto de acalorados debates.

“Nuestro estudio indica que el clima, en particular la temperatura, ha sido el principal impulsor de los cambios en el tamaño corporal durante los últimos millones de años”, dijo la profesora Andrea Manica, investigadora del Departamento de Zoología de la Universidad de Cambridge, quien dirigió el estudio.

Añadió: “Podemos ver en las personas que viven hoy que las que viven en climas más cálidos tienden a ser más pequeñas y las que viven en climas más fríos tienden a ser más grandes. Ahora sabemos que las mismas influencias climáticas han estado operando durante los últimos millones de años. . “

Los investigadores también observaron el efecto de los factores ambientales sobre el tamaño del cerebro en el género Homo, pero las correlaciones fueron generalmente débiles. El tamaño del cerebro tendía a ser mayor cuando Homo vivía en hábitats con menos vegetación, como estepas y praderas abiertas, pero también en áreas ecológicamente más estables. Combinados con datos arqueológicos, los hallazgos sugieren que las personas que viven en estos hábitats cazaban animales grandes para alimentarse, una tarea compleja que puede haber impulsado la evolución de cerebros más grandes.

“Descubrimos que varios factores determinan el tamaño del cerebro y el tamaño del cuerpo; no están bajo las mismas presiones evolutivas. El entorno tiene una influencia mucho mayor en el tamaño de nuestro cuerpo que el tamaño de nuestro cerebro”, dijo el dr. Manuel Will de la Universidad de Tübingen. , Alemania, primer autor del estudio.

Añadió: “Existe una influencia ambiental indirecta sobre el tamaño del cerebro en áreas más estables y abiertas: la cantidad de nutrientes adquiridos del ambiente tenía que ser suficiente para permitir el mantenimiento y crecimiento de nuestros cerebros grandes y particularmente exigentes de energía”.

Esta investigación también sugiere que los factores no ambientales fueron más importantes para impulsar cerebros más grandes que el clima, siendo los principales candidatos los desafíos cognitivos adicionales de vidas sociales cada vez más complejas, dietas más diversas y tecnología más sofisticada.

Los investigadores dicen que hay buena evidencia de que el cuerpo humano y el tamaño del cerebro continúan evolucionando. El físico humano todavía se está adaptando a diferentes temperaturas, y las personas de constitución promedio viven en climas más fríos en la actualidad. El tamaño del cerebro de nuestra especie parece haberse reducido desde el comienzo del Holoceno (hace unos 11.650 años). La creciente dependencia de la tecnología, como la subcontratación de tareas complejas a las computadoras, podría hacer que los cerebros se encojan aún más durante los próximos miles de años.

“Es divertido especular sobre lo que sucederá con el tamaño del cuerpo y el cerebro en el futuro, pero debemos tener cuidado de no extrapolar demasiado sobre la base del último millón de años porque muchos factores pueden cambiar”, dijo Manica.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Universidad de Cambridge. La historia original está autorizada por Creative Commons. Nota: El contenido se puede cambiar por estilo y longitud.

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