El colosal homicidio de una cría albina muestra la cruda verdad de los infanticidios entre chimpancés | Ciencia

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El 15 de julio de 2018, tuvo lugar una observación inusual en los bosques ugandeses de Budongo: por primera vez un equipo de científicos vio un chimpancé albino en la naturaleza, entre sus congéneres. Upesi, una joven de 19 años, emergió de la maleza cargando a su pequeño bebé albino, para sorpresa de todos; humanos y chimpancés. Y el resultado fue terrible. Cuatro días después de esa primera observación, los primatólogos presenciaron el brutal asesinato del bebé, que solo tenía dos o tres semanas.

‘Lucy’, la chimpancé estéril que hace de madre con cadáveres

El chimpancé jefe que meció a la bebé en lugar de matarla.

Pero antes de establecer paralelismos con el racismo de otros grandes simios como los humanos, y explicar esta muerte únicamente por el color de su pelaje, vale la pena aprender más sobre la comunidad de Sonso. Un grupo de chimpancés de unos 75 miembros sometidos a una gran presión ecológica y en el que se registra la mayor tasa de infanticidios jamás registrada en esta especie. «Es el peor lugar donde pudo haber nacido», resume Adriana Lowe, especialista en este fenómeno.

Antes de las interpretaciones, los hechos, que se narran con gran detalle en el Revista estadounidense de primatología por primatólogos de Budongo. Ese primer encuentro ya fue muy traumático: los otros chimpancés recibieron Upesi con gritos y gestos similares a los que hacen cuando se encuentran con animales potencialmente peligrosos como serpientes, jabalíes o humanos desconocidos. Ciertamente, algo andaba mal. La tensión estaba aumentando con el macho. Franco Carga a la madre, que trató de morder. Pero después de las escaramuzas, todo se calmó cuando el macho Kwenzi se acercó Upesi y le tendió la mano para calmarla. “No me sorprendería en absoluto si reconocieran que este individuo era diferente. Y pueden ponerse un poco nerviosos por las cosas nuevas en general, por lo que parece lógico que se sorprendan con un bebé de aspecto muy inusual ”, dice Lowe, que no firma este estudio, aunque ha investigado a fondo los infanticidios de Sonso.

«No todos los primates albinos son asesinados por su especie»

Frans de Waal, primatólogo

Los científicos no volvieron a ver al pequeño albino hasta cuatro días después, cuando desataron su violencia contra el pequeño. La siguiente es una escena inquietante pero completamente común entre los chimpancés de Sonso. El 19 de julio de 2018, a las 7.30 a.m., los primatólogos comenzaron a escuchar los gritos de un serio enfrentamiento. “A juzgar por los sonidos, el asalto involucró contacto físico repetido. También se podía escuchar el llanto de un bebé recién nacido «, explica el estudio. De repente apareció ante sus ojos Hawa, el macho alfa, sosteniendo al ternero albino, ya sin antebrazo, contra su cuerpo. Lo tomó de la pierna con la boca y se subió a la copa de los árboles, donde comenzó a morderlo por todo el cuerpo hasta que otra hembra, Toronjil, le dio las mordeduras letales en la cabeza.

Una vez fallecido, inició un evocador ritual en el que hasta diez de los chimpancés presentes acudían a inspeccionar el pequeño cadáver de pelo blanco y dos kilos de peso. El primero fue Franco, quien unos días antes agredió a su madre, un varón que ya ha perpetrado al menos cuatro infanticidios, según los informes de Budongo. Lo olfateó repetidamente y escaneó su zona genital, incluso introduciendo un dedo en el ano, un comportamiento que solo se había registrado una vez antes: cuando una hembra alfa inspeccionaba el cadáver de un exjefe que fue asesinado a golpes por su grupo en Senegal. , a más de 5.000 kilómetros de distancia.

«Es imposible decir si este infanticidio se debió a que el niño padecía albinismo porque ocurrió durante un período con una alta tasa de homicidios».

Adriana Lowe, Universidad de Kent

Este examen cuidadoso y repetido del cadáver por parte de niños y adultos no parece un comportamiento típico, explica Maël Leroux, testigo de los hechos y autor principal del estudio vía correo electrónico. Un macho usó sus labios para probar el pelaje blanco de los jóvenes y varios individuos lo acariciaron, claramente interesados ​​en la textura de ese cabello, que solo veían en los pequeños monos que a veces cazan en la zona. «En observaciones anteriores, menos sujetos inspeccionaron el cadáver, durante menos tiempo, a menudo solo a la madre», agrega Leroux de la Universidad de Zurich.

Obviamente los chimpancés notaron que algo extraño estaba pasando con el pequeño albino, pero ¿lo mataron por eso, por miedo a lo desconocido? Es una buena idea profundizar en la comunidad de Sonso para comprender mejor el contexto. El infanticidio es la causa más común de muerte infantil allí; dos tercios de los juveniles que mueren lo hacen a manos de otros chimpancés. De los 103 nacimientos registrados en Sonso, al menos 24 han sido víctimas de infanticidio, uno de cada cuatro, y se han registrado 40 ataques de cachorros en solo 25 años, según un estudio publicado por Lowe hace dos años. Antes de ver el color de su pelaje, el pequeño albino ya tenía un 25% de posibilidades de morir violentamente. Otro dato: su madre Upesi, un inmigrante de Sonso, su primer ternero había sido asesinado apenas un año antes, en julio de 2017. Junto con el cadáver de ese recién nacido encontraron Hawa, el alfa que desmembró al albino.

De los 103 nacimientos registrados en Sonso, al menos 24 fueron víctimas de infanticidio. Antes de ver el color de su pelaje, tenía un 25% de posibilidades de morir violentamente.

Consultado por EL PAÍS, el célebre primatólogo Frans de Waal admite que «es difícil saber qué pasó». “Por un lado, la descripción sugiere que muchos chimpancés estaban alarmados o temidos por este ternero de aspecto extraño. Por otro lado se sabe que estos chimpancés han realizado muchos infanticidios, lo que le sucedió a este niño puede que no sea tan inusual ”, resume el científico, autor de numerosos libros sobre el comportamiento de los grandes simios. Y señala: «No todos los primates albinos son asesinados por su especie», citando como ejemplo el caso de los monos araña. Además, está el caso de dedo meñique, un chimpancé albino que fue recuperado de la selva y que, aunque las circunstancias de su caso no están claras, fue bien recibido por los demás chimpancés en el santuario donde fue recibido.

Para Lowe, «es imposible decir si este infanticidio se debió al albinismo del niño» porque Sonso es una comunidad más infanticida y «esto sucedió durante un período con una alta tasa de homicidios». “Es muy posible que el niño fuera asesinado de todos modos y que el albinismo no haya sido un factor en su muerte. Es una pena que este caso único no haya ocurrido en otra comunidad, porque Sonso es el peor lugar donde pudo haber nacido ”, se queja el primatólogo de la Universidad de Kent. Leroux advierte que hay que tener cuidado en la interpretación del caso, pero subraya que «existen similitudes entre el infanticidio del individuo con albinismo y otros observados».

La violencia como estrategia reproductiva

John Mitani, especialista en violencia de chimpancés, cree que «es difícil evaluar si los chimpancés pensaban que yo era igual o diferente a ellos». «El infanticidio ocurre con bastante frecuencia en este grupo, por lo que esto no es nada fuera de lo común», dice Mitani de la Universidad de Michigan, que tampoco participó en este estudio. Para este primatólogo hubiera sido lindo ver cómo los chimpancés reaccionaban varias veces al bebé, para entender si lo veían como un igual o como algo diferente. “Desde mi experiencia de observar chimpancés durante casi 30 años, es raro que una madre pierda dos bebés consecutivos por infanticidio. En este sentido, no es un infanticidio más. Y lo que hace que las cosas sean sospechosas, por supuesto, es que el bebé era albino ”, dice Mitani.

Las hembras desaparecen por un tiempo después de dar a luz para evitar que maten a su recién nacido, pero en Sonso no tienen esa oportunidad.

Por lo tanto, para comprender la muerte del ternero albino, también hay que comprender por qué los chimpancés matan a los recién nacidos y por qué hay tantos infanticidios en Sonso. Lowe, quien documentó este fenómeno en detalle, describió en un estudio anterior cómo las hembras desaparecen del grupo durante un largo período de tiempo después de dar a luz para evitar que maten a su recién nacido, esto es lo que llaman los expertos. licencia de maternidad. Pero en Sonso el territorio es escaso y las hembras no tienen la posibilidad de tomar ese permiso. Las hembras pueden detectar qué machos serán más peligrosos para su descendencia: aquellos que ascienden rápidamente en los rangos sociales, porque tienen prisa por asegurar el éxito reproductivo. Y en Sonso hay una inestabilidad permanente que provoca demasiado movimiento en la jerarquía.

Los machos matan a la descendencia de los demás para que las hembras estén dispuestas a criar la suya propia. Esta es una característica clave de la sexualidad de los chimpancés, que se basa en un patriarcado violento: los machos atacan a las hembras para asegurarse de que solo se aparean con ellas porque la coerción violenta les otorga descendencia. Los bonobos, nuestros otros primos cercanos, adoptan un enfoque completamente diferente: los machos no saben cuándo está ovulando la hembra, por lo que todos intentan maximizar sus posibilidades. Se aparean tanto como pueden y no utilizan la violencia contra ellos, ya que viven en un matriarcado donde las hembras se defienden luchando juntas contra la agresión.

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