El hidrógeno se vuelve nuclear mientras el reactor del Reino Unido se convierte en energía renovable

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(Bloomberg) – La planta de energía nuclear Sizewell C de 28.000 millones de dólares se anuncia como un ancla para que Gran Bretaña alcance cero emisiones netas, pero sus reactores competirán con los parques eólicos en el horizonte del Mar del Norte. En días racheados, ¿a dónde irá el exceso de potencia del sistema? Hacia la producción de hidrógeno.

Los desarrolladores nucleares en Europa, América del Norte y Rusia están buscando gas limpio como salida para su energía baja en carbono para maximizar los ingresos de uno de los recursos energéticos más costosos del planeta. También quieren capitalizar los más de $ 70 mil millones prometidos por los gobiernos para ayudar a desarrollar la industria como una forma de lograr los objetivos climáticos.

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Electricite de France SA planea producir hidrógeno en la planta Sizewell C propuesta de 20 mil millones de libras en la costa sureste, lo que marca la primera vez que estas tecnologías se combinarán a escala comercial en Europa. Con un suministro suficiente, el hidrógeno limpio podría satisfacer una cuarta parte de las necesidades energéticas del mundo para 2050 y las ventas anuales podrían alcanzar los 630.000 millones de euros (744.000 millones de dólares).

«La cantidad de hidrógeno limpio que necesitaremos para descarbonizar verdaderamente nuestros sectores económicos es simplemente inmensa», dijo Elina Teplinsky, socia con sede en Washington de Pillsbury Winthrop Shaw Pittman LLP, que se centra en proyectos y acuerdos nucleares. «Necesitamos todas las fuentes disponibles de producción de hidrógeno: necesitaremos energía nuclear».

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Las redes eléctricas quieren más fuentes de energía renovables a medida que las naciones se comprometen a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero hasta el punto en que sus economías sean neutrales en carbono. Los operadores se están preparando para operar redes de energía 100% renovable en ciertos momentos del día, lo que significa que no se necesitarán fuentes nucleares, de gas natural y carbón. Y eso significa menos ingresos para los propietarios de las plantas.

En los días en que la energía eólica, solar e hidroeléctrica producen suficiente, la electricidad baja en carbono generada por Sizewell C se desviaría a un electrolizador que produce hidrógeno limpio. El calor residual producido por la planta atómica también se puede utilizar para hacer que el proceso sea un 10% más eficiente, según EDF. Si la empresa obtiene el permiso de construcción y la financiación necesaria, es probable que la instalación esté operativa a principios de la década de 1930.

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«No es nuclear versus eólica versus solar: tenemos que usar todo y cooperar para aprovechar al máximo las tecnologías», dijo Julia Pyke, directora financiera de Sizewell C, en una entrevista. «Lo ideal sería que el electrolizador funcionara tanto por energía nuclear como eólica «.

Se espera que la esperada estrategia de hidrógeno del Reino Unido sea tecnológicamente neutral, dejando la puerta abierta a los reactores. Ese proyecto podría lanzarse en los próximos días.

Los planes de EDF se han visto comprometidos debido a los informes de que Gran Bretaña quiere expulsar a la empresa de energía nuclear de propiedad estatal china de todos los proyectos energéticos futuros. Los chinos tienen una participación del 20% en Sizewell C, pero el gobierno del Reino Unido dice que el proyecto seguirá adelante con financiación alternativa.

El hidrógeno producido con combustible nuclear recibe el sobrenombre de «hidrógeno rosa» dentro de la industria. El operador de red del Reino Unido, National Grid Plc, modeló la producción de combustible en su relación a largo plazo este año por primera vez. Se podrían restar hasta 28 teravatios hora de electricidad de los reactores para producir gas limpio para 2050, el equivalente a aproximadamente el 14% de la producción nacional.

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También se están realizando ensayos en América del Norte para acoplar estas tecnologías. El Departamento de Energía de EE. UU. Ha otorgado 26,2 millones de dólares a dos proyectos gestionados por Xcel Energy Inc. y FuelCell Energy Inc. para ayudar a las plantas nucleares a pasar de generar electricidad a producir hidrógeno cuando sea necesario.

Bloom Energy y el Laboratorio Nacional de Idaho están probando un electrolizador que funciona con electricidad generada por energía nuclear.

«Esto amplía los mercados de las plantas de energía nuclear», dijo Tyler Westover, director de proyectos del laboratorio.

Canadá obtiene casi el 15% de su electricidad de plantas de energía nuclear y está buscando expandir la producción utilizando pequeños reactores modulares. En su estrategia de hidrógeno publicada en diciembre, el gobierno describió el papel de la electricidad nuclear en la producción de hidrógeno durante las horas de menor actividad. Bruce Power LP está estudiando la economía y las oportunidades de las dos tecnologías.

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Según BloombergNEF, lograr cero emisiones netas para 2050 podría requerir hasta 173 billones de dólares en inversiones a nivel mundial. Para entonces, el mercado energético del Reino Unido se habrá transformado: se espera que la capacidad renovable se triplique, mientras que la demanda de electricidad se duplicará. La Asociación de la Industria Nuclear del Reino Unido estima que un tercio del hidrógeno del país podría provenir de la energía atómica.

Pero hay dudas sobre la economía de este matrimonio y si es el uso más eficiente del dinero de los inversores. El hidrógeno y la energía nuclear son industrias inherentemente intensivas en capital, y la combinación de las dos solo aumentará los costos del proyecto, dijo Rob Gross, profesor del Imperial College de Londres y director del investigador de UKERC.

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«La propuesta requeriría algo muy costoso, una planta de energía nuclear, y agregaría otra cosa costosa: la producción de hidrógeno», dijo.

Si bien los dos son altamente combustibles, el combustible nuclear no se acerca al hidrógeno producido.

Alemania, la economía más grande del continente, dio la espalda a la tecnología después del desastre de 2011 en la planta japonesa de Fukushima, un stand que hizo más difícil reducir las emisiones. Bélgica y España también pretenden salir de la energía atómica.

Con una gran oferta, Rusia podría ser la primera en suministrar hidrógeno de producción nuclear.

EDF firmó un acuerdo de cooperación en abril con Rosatom Corp., que opera 38 unidades nucleares en 11 sitios. Rosatom dice que desarrollar la producción de hidrógeno es una prioridad y planea exportar el combustible a Europa. El mismo tipo de reactor más pequeño, construido específicamente para producir hidrógeno, ha sido considerado tanto por el gobierno británico como por Rosatom.

El Reino Unido se ha fijado un objetivo de producción de hidrógeno de 5 gigavatios para 2030, incluido su uso en el transporte por carretera, la calefacción doméstica y la propulsión de barcos. EDF opera actualmente 27 plantas en el Reino Unido y Francia y está construyendo dos más. Sizewell C sería su trigésimo.

«La industria nuclear necesita ampliar sus ambiciones y reconocer el valor de estas oportunidades», dijo Kirsty Gogan, directora ejecutiva de la consultora Lucid Catalyst en Londres y miembro de una junta asesora nuclear del gobierno. «Empezamos a ver que sucedía».

© 2020 Bloomberg LP

Bloomberg.com

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Informes detallados sobre la economía de la innovación de The Logic, presentados en colaboración con Financial Post.

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