El impacto de la contaminación en la salubridad inmaduro

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Los estudios han demostrado que la contaminación del aire es un factor de riesgo importante para las infecciones respiratorias, la principal causa de muerte entre los niños menores de cinco años, pero los efectos específicos del aire viciado en los cuerpos en desarrollo siguen siendo un misterio.

Un estudio de Stanford revela un vínculo entre las partículas diminutas en el aire y la salud de los niños en el sur de Asia, una región plagada de contaminación del aire y más del 40% de los casos de neumonía en el mundo. El análisis, publicado en Contaminación ambiental, estima que el efecto del aumento de material particulado en las hospitalizaciones por neumonía infantil es aproximadamente el doble de lo que se pensaba anteriormente e indica que una industria en particular puede desempeñar un papel enorme en el problema.

Los hallazgos podrían ayudar a los funcionarios de salud pública y a los responsables políticos a orientar mejor los programas de reducción de emisiones para mejorar la salud de los niños.

«Todo el mundo quiere proteger la salud de los niños», dijo la autora principal del estudio, Allison Sherris, investigadora postdoctoral en Ciencias del Sistema Terrestre en la Escuela de Ciencias de la Tierra, Energía y Medio Ambiente de Stanford. «Ahora, tenemos evidencia de un claro beneficio para la salud de los niños de la reducción de las emisiones ambientales de PM2.5 en Dhaka».

Para muchos de los 21 millones de residentes de Dhaka, Bangladesh, el área de enfoque del estudio, la contaminación del aire es una parte demasiado regular de la vida, especialmente en invierno, cuando los hornos de carbón están en funcionamiento en la ciudad. De particular interés es PM2.5, partículas en el aire de 2.5 micrómetros de ancho o más pequeñas. Las más grandes de estas partículas tienen aproximadamente una trigésima parte del ancho de un cabello humano, lo suficientemente pequeñas como para ser inhaladas profundamente en los pulmones.

Una vez dentro de los pulmones, estas partículas pueden causar inflamación y afectar la capacidad del cuerpo para combatir infecciones. Pero las partículas de diferentes fuentes pueden tener diferentes formas, tamaños y composiciones químicas, y no está claro qué componentes específicos de PM2.5 podrían ser más dañinos.

Pocos estudios han evaluado los efectos en la salud de PM2.5 en bebés y niños pequeños, especialmente en países de bajos ingresos donde los niños tienen más de 60 veces más probabilidades de morir por exposición a la contaminación del aire que los niños en los países de altos ingresos, según el Banco Mundial. Entre los estudios que se han centrado más en el ambiente interior, donde el uso de estufas de biomasa se ha asociado con infecciones respiratorias infantiles.

«Especificar el impacto de la contaminación del aire generada por la industria en la salud de los niños proporciona evidencia convincente para apoyar las intervenciones para reducir la contaminación», dijo el autor principal del estudio, Stephen Luby, profesor de enfermedades infecciosas en la Universidad de Stanford. «Esto es a menudo más importante para los legisladores que la contribución marginal de las emisiones al cambio climático global».

Sherris, Luby y sus colegas analizaron los datos de monitoreo de PM2.5 a largo plazo junto con la vigilancia de la salud comunitaria de las infecciones respiratorias del Centro de Energía Atómica, Dhaka, y el Centro Internacional para la Investigación de Enfermedades Diarreal, Bangladesh. Descubrieron que la incidencia de neumonía entre los niños menores de 5 años aumentó en un 3,2% por cada aumento de PM2,5 de 10 microgramos por metro cúbico de aire, una medida estándar en el análisis de la contaminación del aire.

El nivel promedio de PM2.5 en Dhaka fue en promedio más de tres veces más alto que el estándar de la Organización Mundial de la Salud. La asociación entre la contaminación del aire y la neumonía infantil sugiere que la contaminación del aire es una de las principales causas de muerte infantil en Bangladesh y en todo el sur de Asia.

Esta diferencia equivale a más de 200.000 casos más de neumonía infantil en Bangladesh cada año y casi dos millones de casos más en el sur de Asia. El aumento también es aproximadamente el doble de las estimaciones anteriores similares de hospitalizaciones por neumonía asociadas con un aumento en PM2.5 y aproximadamente 10 veces mayor que las estimaciones para visitas ambulatorias.

La diferencia con los resultados anteriores puede reflejar la corta edad de la población de estudio (la mayoría de los niños en el estudio tenían dos años o menos), la composición de la fuente de partículas en Dhaka y el hecho de que el estudio incluyó casi todos los casos de comunidad, en lugar de centrándonos únicamente en los casos que han llegado a clínicas y hospitales.

Estudios previos realizados por investigadores del Centro de Energía Atómica en Dhaka encontraron que la quema de biomasa contribuyó más a los niveles de PM2.5 al aire libre, seguida de las emisiones de los hornos de ladrillos y el polvo del suelo. Sin embargo, en los días en que los hornos de ladrillos suministraban cantidades mayores de lo normal de PM2.5 a la mezcla de aire viciado, el vínculo entre PM2.5 y la neumonía infantil era más fuerte.

Los hallazgos se encuentran entre las primeras pruebas de que las comunidades y los formuladores de políticas pueden indicar que sugiere un impacto medible de los hornos de ladrillos en la salud de los niños. Teniendo en cuenta que 9 de cada 10 personas viven en áreas con contaminación del aire que excede las pautas de la Organización Mundial de la Salud, una mayor investigación sobre si las partículas de los hornos de ladrillos y otras fuentes tienen diferentes impactos en la salud podría informar las intervenciones de salud y el medio ambiente en todo el mundo. Luby lidera una colaboración entre expertos en salud pública, partes interesadas de la industria, consultores de tecnología y agencias gubernamentales para mejorar la industria. Ha recibido fondos para trabajos relacionados centrados en hornos de ladrillos y otras industrias, financiados por la Iniciativa de Sostenibilidad que dio lugar a la nueva escuela de Stanford centrada en el clima y la sostenibilidad.

«Todavía estamos analizando sólo una pequeña fracción de los posibles resultados de salud que podrían estar relacionados con este tipo de contaminación del aire y todavía faltan medidas perfectas de exposición», dijo Sherris. «La carga de salud real es probablemente mucho mayor.

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