El ‘James Webb’ ya es un telescopio tras desplegar sus alas | Ciencia

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El Giacomo Webb Ya es un telescopio, no un paquete de metal, láminas de plástico, postes, motores, espejos y electrónica. En las últimas horas ha desplegado por fin sus «alas» de espejos que hasta entonces estaban plegadas a ambos lados del reflector principal, adquiriendo así sus seis metros y medio de diámetro. Fue el último paso crítico antes de llegar a su destino, en Lagrange 2.

Anteriormente el Webb Había completado una serie de pasos previos: extender el panel solar y la antena principal. Luego el temido despliegue y tensado del paraguas que debe protegerlo de la luz solar directa y el jueves la extensión del «trípode» que sujeta el espejo secundario, siete metros por delante del reflector principal.

La mayoría de estos movimientos se realizaron en cámara lenta, revisando cuidadosamente cada paso. Sólo la extensión del trípode del espejo secundario tomó más de media hora: en ese momento el eje del motor que accionaba una de sus patas polares (las otras dos simplemente seguían su movimiento) dio apenas tres cuartos de vuelta, controlando su posición desde el décimo grado al décimo grado.

Todas estas operaciones son seguidas por el centro de control que monitorea la telemetría proveniente del barco. El Webb no lleva cámaras de video para verificar si su despliegue fue exitoso. Pero lo que le falta a la vista lo compensa con el tacto: cientos de sensores repartidos por todos los mecanismos de a bordo señalan el giro de cada motor, la inclinación de cada varilla o el ajuste de cada tope.

En un momento pensó en instalar cámaras de video a bordo, pero la idea se descartó: el despliegue es tan complicado y tiene tantos problemas críticos que se habrían necesitado decenas de cámaras. Su peso y el de las lámparas de iluminación (el espejo y la instrumentación relacionada siempre están en sombra) habría reducido la carga útil y también porque las cámaras habrían tenido que estar conectadas al cuerpo central mediante cables eléctricos y estos despiden calor. Mínimo, pero los ingenieros no querían comprometer la eficacia de la visera solar mediante la introducción de «puntos calientes».

La NASA transmitió todas las etapas del despliegue, ilustradas con excelentes imágenes. Pero no son vistas reales sino un modelo animado generado por computadora. Por supuesto, sus movimientos durante cada fase de la apertura respondieron exactamente a las señales de telemetría. Cada vez que se abría algo a bordo o se activaba un pestillo, el sensor correspondiente enviaba una señal que, a su vez, se reflejaba en el modelo.

Cada «ala» del reflector soporta tres de los 18 espejos que componen el reflector principal. Ahora, una vez abierto, bloqueado en su lugar y lo suficientemente enfriado, el telescopio comenzará el lento proceso de calibración.

A pesar de las estrictas tolerancias de fabricación, nadie espera que el telescopio esté perfectamente ajustado ahora. Deberán compensarse las vibraciones de despegue, la apertura de sus múltiples mecanismos, las dilataciones y contracciones de la estructura y, sobre todo, la adaptación de los segmentos reflectantes. De hecho, si el Webb enfocado ahora en una estrella, cada espejo individual probablemente generaría su propia imagen desalineada. Se trata de ajustarlos para que los 18 coincidan en uno, justo donde se encuentran los instrumentos de medida.

Cada uno de los 18 espejos se fija a la estructura a través de cuatro puntos regulables: tres lo sostienen; el cuarto, en su centro, permite modificar ligeramente su curvatura para que entre todos formen una superficie cóncava ópticamente perfecta. Esto implica ajustes extremadamente finos. Se necesitarían diez mil pasos individuales de cada uno de sus actuadores para mover solo el equivalente al ancho de un cabello. De hecho, en el modo de ajuste fino, los espejos se mueven más lentamente de lo que crece la hierba.

Por supuesto, calibrar perfectamente el espejo es un proceso mucho más complicado de lo que sugiere esta simple explicación. Los ingenieros de telescopios tienen a su disposición varias docenas de algoritmos que les permiten ajustar los 18 espejos uno por uno. Tomará semanas. Y lo mismo puede decirse de los cuatro instrumentos de a bordo, que también deben calibrarse. No se espera recibir la primera imagen del Webb al menos hasta mayo.

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