El olfacción es nuestro sistema de alerta más rápido

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La capacidad de detectar y reaccionar ante el olor de una amenaza potencial es una condición previa para nuestra supervivencia y la de otros mamíferos. Utilizando una nueva técnica, los investigadores del Karolinska Institutet en Suecia pudieron estudiar lo que sucede en el cerebro cuando el sistema nervioso central considera que un olor es peligroso. El estudio, publicado en PNAS, indica que los olores negativos asociados con lo desagradable o la incomodidad se procesan antes que los olores positivos y desencadenan una respuesta de evitación física.

«La respuesta de evasión humana a los olores desagradables asociados con el peligro se ha visto durante mucho tiempo como un proceso cognitivo consciente, pero nuestro estudio muestra por primera vez que es inconsciente y extremadamente rápido», dice el primer autor del estudio, Behzad Iravani, investigador del Departamento. de Neurociencia Clínica, Karolinska Institutet.

El órgano olfativo ocupa aproximadamente el cinco por ciento del cerebro humano y nos permite distinguir entre muchos millones de olores diferentes. Una gran parte de estos olores están asociados con amenazas a nuestra salud y supervivencia, como las de los productos químicos y los alimentos en mal estado. Las señales olfativas llegan al cerebro entre 100 y 150 milisegundos después de ser inhaladas por la nariz.

La supervivencia de todos los organismos vivos depende de su capacidad para evitar el peligro y buscar recompensas. En los humanos, el sentido del olfato parece particularmente importante para detectar y reaccionar ante estímulos potencialmente dañinos.

Durante mucho tiempo ha sido un misterio qué mecanismos neuronales están involucrados en la conversión de un olor desagradable en conductas de evitación en los seres humanos. Una de las razones es la falta de métodos no invasivos para medir las señales del bulbo olfatorio, la primera parte del rinencéfalo (literalmente «cerebro de la nariz») con conexiones directas (monosinápticas) a las partes centrales importantes del sistema nervioso. que ayuda a detectar y recordar situaciones y sustancias amenazantes y peligrosas.

Investigadores del Karolinska Institutet han desarrollado un método que por primera vez hizo posible medir las señales del bulbo olfatorio humano, que procesa los olores y, a su vez, puede transmitir señales a las partes del cerebro que controlan el movimiento y el comportamiento. evitación.

Sus resultados se basan en tres experimentos en los que se pidió a los participantes que calificaran su experiencia con seis olores diferentes, algunos positivos, otros negativos, mientras se midió la actividad electrofisiológica del bulbo olfativo cuando responde a cada uno de los olores.

«Estaba claro que la bombilla reacciona de forma específica y rápida a los olores negativos y envía una señal directa a la corteza motora en unos 300 ms», dice el autor del último estudio Johan Lundström, profesor asociado en el Departamento de Neurociencia Clínica del Karolinska Institutet. «La señal hace que la persona se incline hacia atrás inconscientemente y se aleje de la fuente del olor».

Él continúa:

«Los resultados sugieren que nuestro sentido del olfato es importante para nuestra capacidad de detectar peligros en nuestra vecindad, y gran parte de esta capacidad es más inconsciente que nuestra respuesta al peligro mediado por nuestros sentidos de la vista y el oído».

El estudio fue financiado por la Fundación Knut y Alice Wallenberg, el Instituto Nacional de Sordera y Otros Trastornos de la Comunicación y el Consejo de Investigación Sueco. No se reportaron conflictos de intereses.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Instituto Karolinska. Nota: El contenido se puede cambiar según el estilo y la longitud.

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