El primer árbol genealógico de todos los humanos se remonta más de 2.000 generaciones | Ciencia

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Un mercado en la ciudad de Chennai (India).IDREES MOHAMMED (EFE)

Investigadores en los EE. UU. y el Reino Unido acaban de compilar el árbol genealógico más grande de la historia, que representa a todos los humanos vivos en el planeta Tierra. Este complejísimo mapa recoge el parentesco de las diferentes poblaciones humanas en la actualidad generación tras generación hasta el origen de nuestros remotos antepasados ​​en África. El árbol revela nuevos detalles sobre las migraciones de nuestra especie por el planeta y puede esclarecer momentos cruciales, como la salida de África de un grupo de Homo sapiens Hace 72.000 años, o 2.400 generaciones, y del cual descienden todos los humanos modernos.

“Este es el árbol genealógico más grande de los seres humanos y describe nuestro origen y expansión en el mundo a partir de las variaciones genéticas de la especie”, explica Wilder Wohns, investigador del Broad Institute (EE.UU.) y primer autor de este trabajo, que es publicado este jueves en la revista Ciencia. Este árbol genealógico humano es en realidad un «primer borrador», dice Wohns. Tener el cuadro completo requeriría conocer el genoma de todos los seres humanos vivos y el de todos los que han vivido alguna vez, lo que supondría aproximadamente 124.000 millones de almas desde Homo sapiens nació hace unos 200.000 años.

Esta genealogía ha sido recopilada de varias fuentes. El principal es el genoma de 3.601 personas actuales que viven en más de 200 lugares diferentes del planeta. También se incluye la secuencia genómica detallada de tres neandertales, nuestros parientes humanos más cercanos y un denisovano.

La secuencia genética de una familia completa de Homo sapiens —Padre, madre y dos hijos— que vivieron en las montañas de Altai en Rusia hace 4.600 años. Esta familia pertenecía a la cultura Afanasievo, genéticamente muy similar a los Yamnaya, un pueblo de caballeros y pastores protagonistas de uno de los capítulos más interesantes y oscuros de la historia: la ocupación de gran parte de Europa Occidental gracias también a la tecnología punta: la rueda. El flagelo de los yamnaya ha llegado a la Península Ibérica, donde han desplazado casi por completo a los humanos locales, según un estudio de 2018 realizado por el prestigioso genetista David Reich, quien también es coautor del presente trabajo. La nueva «genealogía unificada» de nuestra especie también emplea otros 3.589 genomas humanos antiguos.

El genoma de cada persona contiene 3.000 millones de letras que recogen todas las instrucciones necesarias para que su organismo funcione correctamente. Un error de unas pocas letras en esa secuencia puede generar cambios importantes, como una mayor capacidad para vivir en los lugares más altos del planeta o un mayor riesgo de desarrollar cáncer. El nuevo árbol genealógico analiza más de seis millones de secuencias genéticas y 245 millones de esas erratas -mutaciones- para rastrear el árbol genealógico humano. “El nivel de detalle es excepcional, tenemos información de unos 27 millones de antepasados ​​de la gente actual. Lo que obtenemos es un mapa con líneas y nodos que se utilizan para estimar las rutas de migración de los humanos alrededor del planeta a lo largo de la historia de la especie humana”, apunta Wohns.

Representación del árbol genealógico humano con la ubicación geográfica de cada linaje estudiado.
Representación del árbol genealógico humano con la ubicación geográfica de cada linaje estudiado.W.Wohms

El nuevo árbol coincide muy bien con lo que ya se sabe por hallazgos paleoantropológicos, como que el grupo de sapiens del que descienden todos los humanos modernos vivió en el noreste de África hace 72.000 años. Los 100 linajes más antiguos tienen un punto en el noreste de Sudán como epicentro. El punto muy bien puede estar en la ruta a Egipto y el Medio Oriente que siguieron nuestros antepasados.

El nuevo árbol genealógico también ve claramente la señal genética de que nuestros antepasados ​​tuvieron relaciones sexuales e hijos con neandertales y denisovanos, dos grupos humanos ahora extintos. Hay indicios de algo mucho más inquietante: algunas poblaciones de Asia y Oceanía, principalmente Papua Nueva Guinea, portan material genético de humanos «fantasmas»; Homínidos arcaicos de especie desconocida que los sapiens encontraron y no dudaron en cruzarse con ellos.

La obra también señala varios momentos en los que algunas poblaciones humanas estuvieron a punto de desaparecer. Una de las aplicaciones pendientes de este nuevo árbol puede ser explorar qué sucedió hace 74.000 años, cuando la población mundial se redujo a unos pocos miles poco después de la erupción del volcán Toba en Sumatra, que provocó el cambio climático en temperaturas más frías. que duró mil años.

Las técnicas aplicadas para crear este árbol tienen muchas más aplicaciones, argumenta Wohns. “Más allá de la historia evolutiva, hay mucha investigación biológica que necesita saber cómo han evolucionado las diferentes poblaciones humanas a lo largo del tiempo y el espacio. Esto se puede hacer gracias a esta nueva técnica, que también se utilizaría para animales domésticos, especies silvestres en peligro de extinción, vectores de enfermedades y enfermedades genéticas como el cáncer”, apunta.

La investigadora española Aida Andrés, especialista en genética de poblaciones del University College London, cree que esta nueva técnica tiene sus «límites». El uso de genomas antiguos, muy degradados e incompletos hace que su precisión en algunos casos se reduzca, explica el experto en un comentario al estudio firmado con su colega Jasmin Rees. “El aumento constante de datos genéticos hará que estas técnicas sean cada vez más útiles”, matizan, en particular para incluir “poblaciones infrarrepresentadas” en las bases de datos genéticas actuales, donde las muestras de personas de países ricos siguen siendo el grueso.

El genetista del CSIC Carles Lalueza-Fox cree que “este trabajo confirma lo que se sabía con un nuevo enfoque analítico basado en la genealogía de fragmentos cromosómicos. [los diferentes tomos del genoma]». “Como cualquier técnica nueva, es difícil saber qué usos tendrá en el futuro”, añade.

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