El “protector solar” natural de los corales puede ayudarlos a resistir el cambio climático

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Los científicos del Instituto Smithsonian de Biología de la Conservación están un paso más cerca de comprender por qué algunos corales pueden resistir el cambio climático mejor que otros, y el secreto puede estar en una proteína específica que produce protector solar natural. Como sugiere el nombre, los corales de arroz azul de Hawai lucen un pigmento azul profundo, creado por una cromoproteína y filtra la radiación ultravioleta (UV) dañina del sol. Aunque el daño de los rayos UV puede producir impactos reproductivos a largo plazo en muchas especies de coral, incluido el coral de arroz integral, es posible que no tenga el mismo efecto en el coral de arroz azul. Los resultados de este estudio se publicaron el 9 de junio en el artículo “Plasticidad reproductiva de los corales Montipora hawaianos tras el estrés térmico” en Informes científicos.

“Habiendo sido testigo de primera mano de los efectos devastadores que tuvo el blanqueamiento en el coral de arroz integral en 2014 y 2015, es alentador ver que el coral de arroz azul se recuperó rápidamente después del blanqueamiento o no se vio afectado en absoluto por las altas temperaturas del océano”, dijo Mike Henley, Smithsonian Conservation Biology Científico del Instituto y autor principal del artículo. “Al estudiar los éxitos reproductivos de los corales de arroz azul, podemos comprender mejor cómo otros corales resisten el cambio climático y el calentamiento de los océanos”.

El color de un coral proviene de un protozoo microscópico llamado zooxantelas. Esta alga vive dentro del tejido coralino y sirve como la principal fuente de alimento para los corales poco profundos que forman los arrecifes de coral, incluidos el coral de arroz integral y el coral de arroz azul. Tienen una relación simbiótica; el coral protege a las zooxantelas y, a su vez, las zooxantelas proporcionan alimento al coral. Estas algas también producen un protector solar para el coral. Los corales son animales y no pueden realizar la fotosíntesis, pero las zooxantelas sí. El producto de desecho de su fotosíntesis son los azúcares que alimentan al coral.

Sin embargo, cuando la temperatura del océano aumenta, los corales se estresan y se produce la ruptura de la simbiosis. Las temperaturas cálidas aceleran el metabolismo de las zooxantelas, provocando que produzcan un compuesto tóxico. En respuesta, los corales excretan algas y su protector solar, dejándolos expuestos a los dañinos rayos ultravioleta. Como estas especies obtienen la mayor parte de su coloración de las zooxantelas, la expulsión hace que los corales “blanqueen” o parezcan más claros, pasando de un tono oscuro a uno más claro.

El blanqueamiento afecta la capacidad de algunos corales para reproducirse con éxito. Después de expulsar sus zooxantelas y perder así su protección contra los rayos UV, el ADN de los corales corre más riesgo de sufrir daños. En particular, los cambios en las mitocondrias de sus espermatozoides pueden afectar su motilidad (capacidad para nadar) a largo plazo. Si no pueden reproducirse con éxito, los corales no pueden crear una nueva descendencia que pueda tener modificaciones genéticas que los hagan más resistentes al calentamiento y los ayuden a adaptarse a los océanos cambiantes.

Después de los eventos de blanqueamiento de 2014 y 2015 en Hawái, el equipo observó que el coral de arroz azul tenía un vigor reproductivo excepcional con una motilidad del 90%. La motilidad de sus contrapartes de pigmentación marrón, por otro lado, era solo la mitad de esa cantidad. Esto sugiere que incluso si los corales marrones sobreviven al blanqueamiento y parecen visualmente sanos, el daño del blanqueamiento y la exposición a los rayos UV podría tener un impacto duradero en su capacidad para reproducirse con éxito. Un factor clave en la capacidad del coral de arroz azul para reproducirse con éxito puede ser su pigmento de protección solar, que el coral puede retener incluso si se decolora. Al comprender mejor el papel de los pigmentos protectores UV en la mitigación de los efectos negativos del cambio climático y el calentamiento de los océanos, los científicos pueden reconstruir la imagen de por qué algunas especies están mejor equipadas para sobrevivir y prosperar en un entorno cambiante que otras.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Parque Zoológico Nacional Smithsonian. Nota: El contenido se puede cambiar por estilo y longitud.

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