El pueblo que renació de las cenizas de un volcán | Ciencia

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Volcán Eldfell, durante la erupción de 1973.Video: LUIS MANUEL RIVAS. Foto: SIGURGEIR IJÓSMYNDARI

Kristín Jóhannsdóttir recuerda perfectamente la madrugada del 23 de enero de 1973. “Tenía 13 años. Mi padre nos despertó a mis hermanos y a mí. Estaba muy nervioso. Dijo todo el tiempo: ‘Dios mío, Dios mío’. Miré por la ventana de la sala y vi que todo estaba en llamas. Mi primer pensamiento fue: «La guerra ha estallado».

De hecho, había comenzado una de las peores erupciones volcánicas de la historia de Islandia. En mitad de la noche y sin previo aviso, se abrió en el suelo una grieta de más de un kilómetro de largo que comenzó a arrojar ríos de lava y bombas de magma de más de 25 kilos que cayeron sobre las casas de la localidad de Vestmannaeyjar, ubicada a unos cientos de metros aguas abajo. Muchos expertos coinciden en que la erupción del volcán Eldfell y la destrucción que provocó es la más cercana que se conoce a la del volcán Cumbre Vieja en la isla de La Palma. La catástrofe islandesa contiene lecciones muy interesantes para Canarias, especialmente para sus habitantes que lo han perdido todo. Este lugar es un ejemplo de cómo una comunidad perdida puede renacer de las cenizas de un volcán.

Egill Egilson tenía 24 años cuando estalló la erupción. Vivía con su esposa y su hijo casi recién nacido. «Eran las dos de la mañana», recuerda. “Encendí la radio. Dijeron que informarían qué hacer. Y nos lo contaron todo en el puerto. Allí estaban todos los barcos de pesca. El día anterior había muy mal tiempo y no habían salido a pescar. Tuvimos suerte en esto ”.

Vestmannaeyjar es la única ciudad de la isla de Heimaey, que a su vez es la única habitada en un archipiélago de 15 islas al sur de Islandia. La actividad volcánica es evidente. En 1963 comenzó otra erupción en medio del mar que duró tres años y terminó formando una nueva isla: Surtsey.

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Dos edificios en Vestmannaeyjar, Islandia, afectados por el frente de lava pocos días después de que terminara la erupción de 1973. El verano siguiente, la lava se eliminó por completo y las dos pescaderías estaban operativas. Richard Williams

En solo seis horas, la flota pesquera y los aviones militares despejaron a la gran mayoría de los 5.500 residentes de Heimaey. Apenas podían llevar ropa y, en el mejor de los casos, leche y una galleta para alimentar a sus hijos. Muchos no regresarían a su isla hasta un año después.

El geólogo canadiense Alan Morgan logró aterrizar en Heimaey seis días después de que comenzara la erupción armado con cámaras. Sus diarios de ese día le ponen los pelos de punta. «El volcán estaba justo encima de la ciudad y de él caía una lluvia de fuego líquido», escribió. “Hay alrededor de 35 explosiones por minuto. Las bombas de lava cambian de forma a medida que suben y bajan. Todas las luces de la ciudad están encendidas, pero no hay un alma. En el puerto hay un barco partido por la mitad, medio hundido, cubierto de ceniza. El muelle y las calles están enterrados en 60 centímetros de tierra negra ”.

El ingeniero Páll Zóphóníasson fue uno de los 200 habitantes que decidió quedarse para enfrentar el volcán. «Los primeros días actuamos sin ningún tipo de plan», recuerda. Luego vino la protección civil de Reykjavik [la capital islandesa] y nos ayudaron a retirar muebles y pertenencias de hogares y oficinas. Empezamos a ponerlos en contenedores. Usamos autos privados y botes de pesca. Luego vinieron grandes barcos con múltiples contenedores. Para entonces, el muelle estaba lleno de coches. Tuvimos que llevarlos a todos a Reykjavik. Tardamos un mes en conseguirlo todo, pero despejamos todas las casas de Vestmannaeyjar «, explica Zóphóníasson. Este ingeniero tenía 30 años cuando ocurrió la tragedia. Ahora, a los 79, cuenta su historia en un mirador construido justo encima del flujo de lava de 1973 que ofrece una espléndida vista de las islas y el puerto. Es casi imposible creer que hace menos de 50 años casi la mitad de la ciudad estaba bajo lava y cenizas.

El ingeniero Páll Zóphóníasson, en 1973, durante la erupción de Eldfell y ahora. En video, su testimonio y el de otros habitantes de Vestmannaeyjar.LUIS MANUEL RIVAS

Las fotos de la época recuerdan mucho a las de La Palma. Los voluntarios trabajaron duro para quitar la ceniza de los techos para evitar que se hundieran. En ese caso, también colocaron láminas de metal corrugado en las ventanas para intentar salvarlas de las bombas piroclásticas. A pesar de todo, la lava avanzó imparable y amenazó con cerrar la salida al mar desde el puerto, que era el único modo de vida de la gran mayoría de la población.

«Entonces hicimos un experimento», recuerda Zóphóníasson. “Cerca del muelle tomamos un camión de bomberos y comenzamos a verter agua en la lava. Cuando lo hicimos, vimos que la lava se movía hacia el otro lado. Entonces se decidió traer todas las bombas de presión que había en Islandia para regar la lava ”.

Fue la operación más grande de su tipo conocida. Se utilizaron millas de tuberías, decenas de bombas y dos botes de bomberos. Es imposible saber si funcionó o no, aunque la mayoría de los vulcanólogos creen que sí. Lo cierto es que la lava se trasladó al otro lado, probablemente destruyendo más casas, pero el puerto se salvó.

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La planta de procesamiento de pescado de la isla de Heimaey en 1973 y 1998. Alan Morgan

Eldfell entró en erupción durante cinco meses y cinco días. En total, se perdieron más de 400 hogares y alrededor de 2.000 personas quedaron sin hogar. Un año después de la tragedia, los habitantes comenzaron a regresar al pueblo.

“El primer invierno fue muy oscuro y tranquilo”, recuerda Kristín Jóhannsdóttir. “Todo era negro. La mayor parte de la ciudad tuvo que ser desenterrada. Las casas que habían sido completamente cubiertas de ceniza tenían muchos daños. Mi primer trabajo, como la mayoría de los niños de la ciudad, fue quitar toda esa arena negra. Durante todo el verano lo hemos sacado de los jardines de las casas y hemos plantado el césped ”, precisa.

Las imágenes de la reconstrucción son abrumadoras. En el puerto el frente de lava había llegado a dos grandes barcos donde se procesaba el pescado. Solo un año después, se eliminó toda la lava solidificada. Los dos edificios volvieron a funcionar y los automóviles pudieron cruzar esa calle nuevamente.

“Había un millón de metros cúbicos de ceniza”, recuerda el ingeniero Zóphóníasson. “Tomamos unos 700.000 metros cúbicos al oeste de la isla y los usamos para construir los cimientos de nuevas casas y una nueva pista de aterrizaje. Para septiembre ya habíamos eliminado el 70% de la ceniza. La lava se convirtió en roca y unos dos meses después pudimos treparla y trabajar. Hemos recuperado dos caminos. No fue difícil con las excavadoras ”, agrega.

La reconstrucción se pagó con un pequeño aumento de impuestos para todos los islandeses, recuerda Zóphóníasson. Una de las primeras acciones fue traer 550 casas prefabricadas para albergar a los que habían perdido sus hogares. Además, se ha recibido mucha ayuda económica de otros países escandinavos. Morgan estimó que el costo total de la erupción rondaba los 100 millones de dólares en ese momento.

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La ciudad de Vestmannaeyjar vista desde el cráter Eldfell en 1973 y 20 años después. Alan Morgan

Un año después de la erupción, 3.500 de sus 5.500 habitantes habían regresado a Heimaey. La población nunca se ha recuperado por completo, ya que actualmente viven allí 4.300. Muchas familias han decidido no volver nunca más. Uno de ellos es el del dueño de una casa que fue desenterrada de las cenizas del volcán 40 años después. Mientras limpiaban la áspera tierra negra, encontraron todo lo que sus dueños habían dejado a la fuga: la ropa de sus hijos, sus artículos de tocador, platos de plástico grotescamente retorcidos por el calor. Un termómetro estaba a 90 grados centígrados.

Hoy esa casa es uno de los símbolos del renacimiento de Vestmannaeyjar. El edificio se conserva tal como fue desenterrado, con todos sus objetos en el suelo. Los techos están apuntalados para que no se derrumben. Lo más interesante es que esta casa ahora se encuentra dentro de un moderno edificio de vidrio y hierro forjado. Es el museo de la erupción de Eldfell, que en islandés significa montaña de fuego.

«Tras la erupción nos hemos convertido en uno de los principales atractivos turísticos», explica Kristín Jóhannsdóttir, directora del museo. “Todos los viajeros que han venido a Islandia han venido a Vestmannaeyjar para ver el volcán y caminar en esta nueva tierra. Tomó un tiempo lograr que la gente hiciera este proyecto, pero al final se dieron cuenta de que sería interesante contarle a las nuevas generaciones lo que sucedió. Siete años después, la mayoría de ellos están muy orgullosos del museo ”, añade. Esta iniciativa financiada entre el ayuntamiento y el estado islandés costó alrededor de seis millones de euros. Recibe alrededor de 40.000 visitantes al año y, según Jóhannsdóttir, ya ha sido rentable.

Esa noche de enero de 1973, Jóhannsdóttir respiró sorprendentemente tranquilo. «Cuando mi papá nos dijo que era una erupción volcánica, pensé: ‘Está bien, no hay nada malo, podemos hacerlo'», recuerda.

La niña de 13 años creció, se convirtió en historiadora, fue guía turística y periodista en Berlín después de la caída del Muro, y trató de tratar a los habitantes de Alemania Oriental como los trataban cuando ella era una refugiada volcánica en Islandia. «Ahora pienso en la gente de La Palma y entiendo que están desesperados», explica. “Así se sintió la gente de aquí cuando vieron sus casas incendiadas. Ver aquello por lo que habían trabajado toda su vida desaparecer en minutos. Muchos pensaron que todo terminaría mal, pero al cabo de un tiempo la situación cambió. Incluso las personas que habían perdido sus hogares dijeron: quiero vivir en esta isla, en ningún otro lugar. Construiremos otra casa. Lo importante es que estamos vivos ”.

«La Palma puede convertirse en la Pompeya moderna»

El geólogo estadounidense Richard Williams estuvo en la erupción mientras trabajaba para el Servicio Geológico de EE. UU., El investigador veterano emite una advertencia. “La erupción de Eldfell fue la segunda registrada en esta isla en los últimos 6000 años. La actividad volcánica en La Palma es mucho más frecuente ”.

«La gente de Heimaey que perdió sus casas y aseguró no recibió ninguna compensación porque las aseguradoras consideraron la erupción» un hecho divino «, explica Williams.» Una de las cosas más importantes que sucedieron en ese entonces es que el parlamento islandés ha acordado en un plan de compensación para que estas personas puedan volver a los pits de salida. Es algo loable que, por ejemplo, no sucedió en Estados Unidos después de la tragedia de Katrina «, señala. De hecho, la erupción de Heimaey fue la semilla del seguro estatal que hoy continúa compensando a los islandeses que pierden sus casas y propiedades por erupciones y otros desastres naturales. Las personas son libres de construir donde quieran, solo son conscientes de los riesgos. La única excepción son las áreas. en riesgo de avalanchas de nieve. «En La Palma, el gobierno tiene una clara responsabilidad», dice Williams. «Cuando la erupción se haya detenido, la construcción de la zona tendrá que planificarse para que las personas que han perdido sus hogares pueden tener otros nuevos en el área de su elección. Le diría a la gente de La Palma que mire al futuro con optimismo y esté unida. Existe un gran potencial para el turismo, por ejemplo, utilizar las casas a medio consumir por la lava como atracción turística. La Palma puede convertirse en una Pompeya moderna ”, subraya. Las ruinas de la ciudad romana reciben a 2,5 millones de turistas al año y son una de las principales atracciones turísticas de Italia, según Reuters.

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