El rescatador de los muertos olvidados en el campo de batalla | Ciencia

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Un joven, un día de verano de 1916, compró un boleto de regreso, quizás emocionado, pero nunca regresó a casa. Un equipo de arqueólogos encontró el boleto casi un siglo después, todavía bien conservado entre una masa de huesos bajo la hierba en la tranquila ciudad francesa de Fromelles. Ese niño era uno de los soldados australianos enviados el 19 de julio de 1916 en una misión suicida: atacar las trincheras alemanas al aire libre y a la luz del día, en plena Primera Guerra Mundial. Cerca de 2.000 niños australianos cayeron bajo el fuego de las ametralladoras alemanas. El científico Nicolás Márquez Grant ayudó a recuperar cientos, «posiblemente miles» de cuerpos olvidados en campos de batalla como Fromelles. “Los huesos no son tan emocionantes como los objetos que tenían. Son niños con sus navajas, con fotos de familiares o con ese viaje de ida y vuelta. Lo que tiene un impacto ”, explica la investigadora.

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Márquez Grant es «mitad español, mitad escocés». Nació hace 45 años en Irvine (Escocia), de padre español y madre escocesa, pero creció en la isla de Ibiza. Allí estudió los restos humanos del imperio cartaginés con el que obtuvo un doctorado en arqueología y antropología por la Universidad de Oxford. Un día de 2008, recuerda, su jefe le sugirió que colaborara con la policía británica en los crímenes y desastres actuales. Y él dijo que sí. “Recuerdo cuando descubrí el primer cuerpo. Era el 10 de marzo, mi cumpleaños, en un jardín de Londres. Estábamos cavando el suelo y de repente vimos un cadáver enrollado en una tienda. Me sorprendió. Es una experiencia que no puedes imaginar ”, recuerda.

Tras ese primer caso, han llegado muchos otros, algunos de los cuales son bien conocidos, como la búsqueda de la niña británica Madeleine McCann, desaparecida en 2007 en Portugal, o la identificación de los 72 muertos en el incendio de la Torre Grenfell, un Edificio de viviendas sociales incendiado en Londres en 2017 con sus habitantes dentro. “Siempre digo que la arqueología es la mejor educación. Estaba estudiando restos humanos incinerados en la época romana en Ibiza cuando hubo un doble asesinato en Inglaterra. Enterraron un auto con dos cuerpos quemados adentro. Afortunadamente pude aplicar mis conocimientos arqueológicos a los fragmentos óseos que encontramos ”, recuerda Márquez Grant, profesor del Instituto Forense de la Universidad de Cranfield en Bedford (Reino Unido).

Nicolás Márquez Grant (centro) observa en 2013 los restos de personas fusiladas durante la Guerra Civil en Barcones (Soria).Aranzadi

El arqueólogo y antropólogo forense se ha centrado en los últimos años en tres conflictos: las dos guerras mundiales y la guerra civil española. En 2018 participó en la excavación del Colle 80, un sitio belga bautizado como la Pompeya de la Primera Guerra Mundial por su buen estado de conservación. Allí aparecieron los restos de más de 130 soldados, junto con sus efectos personales, como los peines que limpiaban antes de ser fusilados. “Los soldados me golpean más, porque son muy jóvenes. A veces morían a los 19 o 20 años. Eran voluntarios y en dos semanas murieron ”, explica la investigadora.

Márquez Grant y otros colegas fundaron el Equipo de Identificación y Recuperación de Conflictos de la Universidad de Cranfield en 2016. Trabajan discretamente, a menudo sin siquiera decir dónde están o a quién están buscando, para que los familiares de las víctimas de combate sean los primeros en enterarse. Aproximadamente 16 millones de estadounidenses lucharon en la Segunda Guerra Mundial y más de 400.000 murieron. Oficialmente, 72.000 siguen desaparecidos. Y Estados Unidos todavía los está buscando. El equipo de Márquez Grant está trabajando con el Departamento de Defensa para ayudarlos a encontrarlos e identificarlos.

El arqueólogo recuerda un caso particular. Hace tres años, su grupo fue en busca de los restos de un bombardero B-17 estadounidense que se estrelló en 1944 cerca de Kimratshofen, ahora una ciudad tranquila en el sur de Alemania. Un lugareño de noventa años aún recordaba el lugar exacto de la caída. “En estos casos el problema es que el avión explotó, porque estaba cargado de bombas, y se formó un cráter gigantesco. A veces hay fragmentos humanos a cientos de metros de distancia. Lo mejor es encontrar uno de estos fragmentos y poder identificar a la persona ”, explica Márquez Grant. A Kimratshofen le ha aparecido un remanente que es identificado por su ADN para ser enterrado con honores.

El equipo de Márquez Grant (centro, con gorra) busca los restos de un avión estadounidense de la Segunda Guerra Mundial en un lugar restringido en Alemania en 2018.
El equipo de Márquez Grant (centro, con gorra) busca los restos de un avión estadounidense de la Segunda Guerra Mundial en un lugar restringido en Alemania en 2018.Universidad de Cranfield

El detective a veces asiste a los funerales. En 2017 acompañó a Alma Williams, de 80 años, al funeral de su hermano Ronald, un soldado británico que murió a los 22 años en una batalla contra los nazis en 1943, en Salerno (Italia). «Tenía 6 años cuando nos quitaron a mi hermano mayor Ron», dijo Williams. Un grupo de historiadores encontró los restos y Márquez Grant ayudó a identificarlos. «Es maravilloso escribir este capítulo final», proclamó la monja de 80 años, luego de 74 años de investigación.

El abuelo británico de Márquez Grant también luchó contra los nazis en la Batalla de Salerno en la Segunda Guerra Mundial. Y antes de eso, su bisabuelo había luchado contra los alemanes en la Primera Guerra Mundial. “No me importa la nacionalidad. Si la gente necesita ayuda para recuperar los restos de sus familiares, allí estaré ”, dice el arqueólogo.

La última gran obra de Márquez Grant es la recuperación, en una tumba de Almagro (Ciudad Real), de los restos de 26 fusilados por los golpistas en la guerra civil española. En agosto presentará los resultados en un congreso en Ginebra (Suiza). Las autoridades de algunos países, como el Líbano, se inspiran en estas exhumaciones para diseñar sus propios programas de recuperación de los desaparecidos en guerras civiles. “La apertura de una tumba en una ciudad de una provincia española puede tener mucha resonancia internacional. Es como si los muertos ayudaran a otros muertos a identificarse. Así es como quiero pensarlo ”, explica el antropólogo.

“Los esqueletos cuentan una historia que no se puede ver con otras fuentes”, dice Nicolás Márquez Grant.

El detective tiene una espina clavada en el costado. Su abuela española murió hace unas semanas a los 98 años, sin saber que su nieto estaba cavando tumbas de la Guerra Civil. “Mi abuela perdió a su hermano y su padre recibió un disparo. Cuando trabajé en una tumba en España, le dije que era un sitio romano. Mi familia pensó que sufrirían un infarto si supieran la verdad. Lo saqué a colación y nunca pude hablar contigo ”, lamenta Márquez Grant, que ahora busca a su bisabuelo.“ Estoy tratando de averiguar dónde está. Creo que estará en una tumba. en Segura de León, Badajoz, de donde vino mi abuela ”.

Al antropólogo le sorprende la diferencia entre los cuentos heroicos que rodean las guerras mundiales y el silencio que rodea a las guerras civiles. Su equipo evita mostrar imágenes de esqueletos de soldados británicos, con una especie de respeto por los héroes, pero la actitud cambia con los muertos de la Guerra Civil española, cuyas fotografías dan la vuelta al mundo. “Un compañero dice que ha habido tanto silencio que, en realidad, la historia de la Guerra Civil la cuentan los esqueletos. Las imágenes tienen poder, incluso en Guatemala y Argentina. Los esqueletos cuentan una historia que no se puede ver con otras fuentes ”, dice el profesor.

“Recuerdo casi todos los casos en los que he trabajado. Todos te marcan de alguna manera ”, dice Márquez Grant. El investigador recuerda uno de los más escandalosos, el de Julia Pastrana, una mujer mexicana que murió en 1860 a los 26 años.“ Era conocida como la mujer más fea del mundo. mundo en 19 Era parte de uno de esos circos trastornados del siglo XIX [personas con deformidades que eran exhibidas como si fueran monstruos]”, Informa el antropólogo.

La mexicana Julia Pastrana, fallecida en 1860 a los 26 años.
La mexicana Julia Pastrana, fallecida en 1860 a los 26 años.Biblioteca de bienvenida

Julia Pastrana simplemente padecía una enfermedad muy rara, que la dejaba cubierta de cabello, pero en su día se hizo famosa, con apodos como «la dama barbuda» y «la mujer mono». Incluso el naturalista inglés Charles Darwin en un libro la llamó “una bailarina española extraordinariamente refinada, pero con una espesa barba viril y una frente peluda. […] Su cara parecía la de un gorila ”.

Pastrana se casó con su representante y murió en Moscú días después de dar a luz a su primer hijo, quien también murió, padeciendo la misma enfermedad. Sus cuerpos fueron vendidos al científico ruso Ivan Sokolov, quien los embalsamó en la Universidad de Moscú. El propio viudo, Theodore Lent, terminó haciendo negocios con los dos cadáveres, que fueron exhibidos y revendidos durante décadas. En 1990, la prensa noruega anunció que los restos de Julia Pastrana estaban en un almacén del Instituto Forense de Oslo.

«Ayudé a presionar al gobierno noruego para que repatriara el cuerpo a México», recuerda Márquez Grant, reclutado por las autoridades mexicanas porque había publicado un manual legal sobre el tratamiento ético de restos humanos. El 7 de febrero de 2013, el investigador presenció el cierre definitivo del ataúd de Julia Pastrana en Oslo antes de su repatriación. Frente a la esclava en los circos del siglo XIX, Márquez Grant pidió ver el resto de su cuerpo antes de firmar que todo estaba bien. “Tenía zapatos con tornillos, porque después de su muerte se la exhibió de pie en un estuche. Le quité los zapatos. Por suerte miramos los pies, porque no vale la pena tener una persona así ”, reflexiona la antropóloga.

Márquez Grant, quien trabajó como voluntario, recuerda que en México, un país con más de 33.000 desaparecidos y en medio de la guerra contra el narcotráfico, hubo poca controversia sobre gastar dinero para recuperar un cuerpo del siglo XIX. “Lo que nos enseña el caso de Julia Pastrana es que una persona nunca será olvidada, aunque hayan pasado 150 años. Siempre habrá alguien que quiera enterrarla con dignidad. Creo que la humanidad es el mensaje más importante ”, enfatiza la investigadora.

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