El virus del ébola se esconde en algunos supervivientes y puede iniciar brotes primaveras a posteriori | Ciencia

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El mortal virus del Ébola puede esconderse en algunos supervivientes y reactivarse incluso cinco años después, según el análisis de un enigmático brote detectado a principios de 2021 en Guinea, un país previamente considerado libre de la enfermedad desde 2016. El descubrimiento obliga a rediseñar la estrategia contra este asesino microscópico, un organismo de 0,001 milímetros de largo que hasta ahora ha matado a uno de cada dos infectados. Los dos brotes más grandes de la historia, registrados durante la última década en África Occidental y la República Democrática del Congo, mataron a unas 13.000 personas, pero hay más de 18.000 supervivientes. «Esto significa que el riesgo de reaparición es mayor que nunca», advirtió en la revista. Naturaleza un equipo internacional de científicos, dirigido por el médico guineano Alpha Kabinet Keita.

La antropóloga española Almudena Marí Sáez fue una de las especialistas que pasó dos meses en la ciudad guineana de Gouécké para investigar el origen del último brote. La paciente cero era una partera de 51 años del centro de salud local que fue hospitalizada el 21 de enero con dolor de cabeza, náuseas y calambres. En un país libre de ébola, los médicos no sospecharon el virus y la mujer fue diagnosticada con malaria y salmonelosis. Murió unos días después. Y después de ella murieron los familiares que la cuidaban: su madre y tres de sus hermanos.

“El ébola es la enfermedad del amor, porque solo las personas que amas están contaminadas. Si una persona está enferma, con diarrea arriba, será su pareja, su madre o quien viva con ella para lavarlo y se contaminará. Y lo mismo ocurre con los vómitos y las hemorragias. Es un contacto cercano y emotivo ”, explica Marí Sáez, del Instituto Robert Koch de Berlín. El antropólogo apela a no estigmatizar a las personas que han superado la enfermedad. Los supervivientes del ébola no son bombas de tiempo capaces de desencadenar una epidemia después de tomar el metro en cualquier ciudad del mundo. Por el momento, los casos de reactivación parecen «relativamente raros» y, además, el virus no se transmite con tanta facilidad.

La antropóloga española Almudena Marí Sáez, durante una investigación de campo en abril.Colección personal

El ébola se detectó por primera vez en 1976 cerca del río Ébola en la República Democrática del Congo y desde entonces ha causado al menos 30 brotes. El mayor de todos comenzó en Guinea en diciembre de 2013 y se extendió rápidamente a Liberia y Sierra Leona, con casos aislados incluso en España, donde la asistente de enfermería Teresa Romero se infectó después de ayudar a dos misioneros enfermos repatriados desde África occidental. El virus mató a 11.000 personas y aparentemente desapareció en junio de 2016, dejando alrededor de 17.000 supervivientes. Los análisis genéticos muestran ahora que la variante detectada este año, con mutaciones muy características, es la misma que el gran brote anterior, por lo que es «muy improbable» que su origen sea un salto reciente de un murciélago, un mono u otro. reservorio animal del virus.

El equipo de la antropóloga española entrevistó a los familiares y acompañantes de la comadrona fallecida, para intentar averiguar cómo estaba infectada. No hay evidencia de que la mujer padeciera ébola en el brote de 2013-2016, aunque los científicos no descartan que tuviera una infección leve sin darse cuenta. El virus luego mató a 20 de sus parientes lejanos. Otra posibilidad es que se infectó en su centro de salud este año cuando entró en contacto con los fluidos corporales de un sobreviviente con el virus reactivado. Y la tercera hipótesis es la transmisión sexual, a través del semen de una sobreviviente, aunque no hay evidencia de que su esposo -poligámico, con otra esposa y un amante- estuviera infectado en la epidemia anterior. Todavía no hay solución al acertijo.

Los científicos proponen una «vigilancia continua» de más de 18.000 supervivientes del ébola, sin estigmatizarlos

Cuando apareció el ébola en Guinea en 2013, la antropóloga Almudena Marí Sáez ya estaba allí para investigar otro virus hemorrágico, el causante de la fiebre de Lassa. Luego, su equipo rastreó el brote de ébola y afirmó que podría haber comenzado por un niño infectado después de jugar con murciélagos en el agujero de un árbol en Meliandou, una aldea en el sur de Guinea. Marí Sáez recuerda que los sobrevivientes de esa epidemia «fueron condenados al ostracismo en sus comunidades, perdieron sus trabajos, la gente no se acercó, tuvieron que ir a los bares con sus tazas y fueron a comprar y no a vender comida». El antropólogo teme «una reigmatización» de algunas personas que «fueron vistas como héroes al mismo tiempo».

El virólogo Rafael Delgado estudia fragmentos del virus del Ébola en su laboratorio del Hospital 12 de Octubre de Madrid. El experto recuerda que la epidemia de febrero de 2021 en la República Democrática del Congo ya estaba vinculada a una posible transmisión sexual del virus por parte de un superviviente de la epidemia anterior en el país, que finalizó en junio de 2020. ”El nuevo estudio en Guinea es. una confirmación esperada. Lo especial ahora es el momento: esos cinco años ”, apunta.

Delgado asegura que ya está «absolutamente claro» que el virus del Ébola es capaz de permanecer en estado latente en «santuarios inmunes» del cuerpo humano, como los testículos o el ojo, a salvo de las defensas del organismo durante años. Las cifras oficiales de la epidemia de 2013-2016 hablan de 28.000 infectados, pero Delgado cree que podría haber cientos de miles. «Hasta ahora, hasta donde sabemos, [las reactivaciones de virus latentes] son casos excepcionales, pero pueden existir y deben tenerse en cuenta «, advierte el virólogo, que no participó en el nuevo estudio. A su juicio, el riesgo de que la enfermedad se produzca en un país como España es» extraordinariamente bajo «. .

“Son casos excepcionales, pero pueden existir y hay que tenerlos en cuenta”, advierte el virólogo Rafael Delgado.

Delgado también recuerda que ya existen dos vacunas contra el ébola, producidas por Merck y Janssen, y algunos tratamientos relativamente efectivos, como Inmazeb, de la empresa estadounidense Regeneron. «Sin duda es conveniente realizar una amplia campaña de vacunación para evitar que el virus vuelva a circular en zonas donde la transmisión ha sido muy activa», dice la investigadora.

El Dr. Alpha Kabinet Keita, subdirector del Centro de Formación e Investigación Infecciosa de Guinea, y su equipo creen que «la vigilancia continua de los supervivientes del ébola está justificada» para evitar posibles recaídas. La antropóloga Almudena Marí Sáez insiste en que se debe evitar por todos los medios la estigmatización de las víctimas. La sobreviviente española Teresa Romero describió la terrible experiencia que sufrió tres años antes en 2017. “Sentí que la muerte me acechaba, una entidad que descansaba sobre mi hombro me esperaba tranquilamente. Algo que no se puede explicar con palabras. Incluso hoy no sé cómo podría salir de allí «, dijo el asistente de la revista. Enfermería Clínica. «Nadie puede imaginar lo que pasé en octubre de 2014, excepto los supervivientes del ébola».

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