En un trastorno hereditario popular, los examen de casta revelan cuándo los tumores benignos se vuelven cancerosos

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Las personas con una afección hereditaria conocida como neurofibromatosis tipo 1, o NF1, a menudo desarrollan tumores benignos o no cancerosos que crecen a lo largo de los nervios. Estos tumores a veces pueden convertirse en tumores agresivos, pero no ha habido una buena manera de determinar si se ha producido esta transformación en cáncer.

Investigadores del Centro de Investigación del Cáncer del Instituto Nacional del Cáncer (NCI), que forma parte de los Institutos Nacionales de Salud, y la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis han desarrollado un análisis de sangre que creen que algún día podría ofrecer un análisis y un costo altamente sensibles. enfoque eficaz para la detección precoz del cáncer en personas con NF1. El análisis de sangre también podría ayudar a los médicos a controlar qué tan bien están respondiendo los pacientes al tratamiento de su cáncer.

Los resultados se publican en la edición del 31 de agosto de Medicina OLP.

La NF1 es el síndrome de predisposición al cáncer más común y afecta a 1 de cada 3000 personas en todo el mundo. La afección, causada por una mutación en un gen llamado NF1, casi siempre se diagnostica en la infancia. Aproximadamente la mitad de las personas con NF1 desarrollarán tumores grandes pero benignos en los nervios, llamados neurofibromas plexiformes.

Hasta en un 15% de las personas con neurofibromas plexiformes, estos tumores benignos se convierten en una forma agresiva de cáncer conocida como tumor maligno de la vaina del nervio periférico o MPNST. Los pacientes con MPNST tienen un pronóstico desfavorable porque el cáncer se puede diseminar rápidamente y, a menudo, se vuelve resistente tanto a la quimioterapia como a la radiación. Entre las personas diagnosticadas con MPNST, el 80% muere dentro de los cinco años.

«Imagínese pasar por la vida con un síndrome de predisposición al cáncer como la NF1. Es una especie de bomba de tiempo», dijo el coautor del estudio Jack F. Shern, MD, investigador clínico de Lasker en la rama de oncología pediátrica del estudio. «Los médicos estarán atentos a los tumores cancerosos y tú los estarás atentos, pero realmente quieres encontrar esa transformación en cáncer lo antes posible».

Actualmente, los médicos utilizan exploraciones de imágenes (MRI o PET) o biopsias para determinar si los neurofibromas plexiformes se han transformado en MPNST. Sin embargo, los resultados de la biopsia no siempre son precisos y el procedimiento puede ser extremadamente doloroso para los pacientes porque los tumores crecen a lo largo de los nervios. Mientras tanto, las pruebas de imagen son caras y también pueden ser inexactas.

«Lo que no tenemos en este momento es una herramienta que nos ayude a determinar si dentro de ese neurofibroma plexiforme benigno grande y voluminoso, algo malo se está cocinando y se está convirtiendo en un MPNST», dijo el Dr. Shern. «Así que pensamos: ‘¿Qué pasaría si desarrollamos un análisis de sangre simple en el que en lugar de una resonancia magnética completa o una exploración por TEP sofisticada, pudiéramos simplemente tomar un tubo de sangre y saber si el paciente tiene o no un MPNST en alguna parte?'»

En la búsqueda de este objetivo, el Dr. Shern y los coanfitriones del estudio Aadel A. Chaudhuri, MD, Ph.D. y Angela C. Hirbe, MD, Ph.D., de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington, y sus colaboradores recopilaron muestras de sangre de 23 personas con neurofibromas plexiformes, 14 pacientes con MPNST no tratados y 16 personas sanas sin NF1. La mayoría de los participantes del estudio eran adolescentes y adultos jóvenes, el grupo de edad en el que el MPNST se desarrolla con mayor frecuencia. Los investigadores aislaron ADN libre de células, el ADN desprendido por las células en la sangre, de muestras de sangre y utilizaron tecnología de secuenciación del genoma completo para buscar diferencias en el material genético entre los tres grupos.

El ADN libre de células en pacientes con MPNST tenía varias características que lo distinguían del ADN de los otros dos grupos. Por ejemplo, los pacientes con MPNST tenían fragmentos más cortos de ADN libre de células que los de las personas con neurofibromas plexiformes o sin NF1. Además, la proporción de ADN libre de células que proviene de tumores, denominada «fracción de tumor de plasma», en las muestras de sangre fue mucho mayor en las personas con MPNST que en las que tenían neurofibromas plexiformes. Juntas, estas diferencias permitieron a los investigadores diferenciar, con un 86% de precisión, entre pacientes con neurofibromas plexiformes y aquellos con MPNST.

En los participantes del estudio con MPNST, la fracción del tumor plasmático también se alineó con la forma en que respondieron al tratamiento. En otras palabras, si su fracción de tumores plasmáticos disminuyó después del tratamiento, también disminuyó el tamaño y la cantidad de sus tumores (medidos mediante escáneres de imágenes). Un aumento de la fracción tumoral plasmática se ha asociado con la recurrencia metastásica.

«Puede imaginarse tratar a un paciente con un régimen de quimioterapia. Este análisis de sangre podría permitirnos determinar fácil y rápidamente si la enfermedad está disminuyendo o tal vez incluso desapareciendo por completo», dijo el Dr. Shern. «Y si se sometió a una cirugía y le tomaron un MPNST, y el análisis de sangre fue negativo, podría usarlo para monitorear al paciente en el futuro para ver si el tumor regresa».

El Dr. Shern señaló que una limitación del estudio actual es su pequeño tamaño, a pesar de que incluyó a personas con NF1 de dos hospitales grandes. Los investigadores planean realizar un estudio más amplio con más pacientes. El Dr. Shern dijo que el objetivo del equipo es aumentar la precisión del análisis de sangre del 86 por ciento a cerca del 100 por ciento. Un enfoque sería refinar el análisis genético para enfocarse en genes que se sabe que están involucrados en MPNST.

Un análisis de sangre simple y económico para detectar MPNST temprano en pacientes con NF1 sería particularmente útil en países en desarrollo y otras áreas de escasos recursos, donde el acceso al equipo y las habilidades necesarias para realizar imágenes es limitado, dijo el Dr. Shern.

Los análisis de sangre de este tipo también encuentran aplicación en el diagnóstico precoz y seguimiento de pacientes con otras enfermedades genéticas predisponentes al cáncer, como la neoplasia endocrina múltiple, en la que los tumores benignos pueden volverse cancerosos, o el síndrome de Li-Fraumeni, lo que aumenta el riesgo de desarrollar diferentes tipos de cáncer.

«Esta es la oportunidad perfecta para aplicar estas tecnologías en las que podemos utilizar un simple análisis de sangre para detectar una población en riesgo», dijo el Dr. Shern. «Si la prueba muestra algo anormal, es entonces cuando sabemos cómo actuar y buscar un tumor».

El estudio fue apoyado por el Programa de Investigación Intramural del NCI y el Instituto Nacional de Ciencias Médicas Generales, otra parte de los NIH.

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