¡Estoatalmente diferente! Cómo la “ciencia de los individuos” está cambiando la forma en que vemos los parásitos.

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Jamie McAulay, Departamento de Conservación

Es poco antes del mediodía y comienza a lloviznar cuando la cazadora de armiños Ana Richards saca un cadáver de armiño podrido de una trampa AOC y lo recoge en un recipiente de plástico, goteando con él.

Son 4 días en un viaje de pesca de 6 días a través de las salvajes montañas Murchison de Fiordland. Desde este sólido espolón, el apestoso armiño eventualmente encontrará su camino hacia un laboratorio de la Universidad de Otago, y la primera línea de esfuerzos para comprenderciencia de los individuos ” juega en la protección de nuestras aves autóctonas.

Tendemos a pensar en los parásitos como parásitos: un ratón es un ratón, un armiño es un armiño, ¿verdad? Pero sí sabemos que los tipos de presas capturadas por grandes carnívoros, como osos y lobos, en realidad varían mucho. Los individuos tienen gustos diferentes, o eso parece. En mi investigación, me uní a científicos de la Universidad de Otago, el Departamento de Conservación y Manaaki Whenua Landcare Research para ver si esto también era cierto para los pequeños carnívoros. Nos propusimos comprender las variaciones individuales en cómo cazan los pequeños carnívoros y cómo podríamos usar las lecciones a nuestro favor en la lucha para proteger las especies nativas.

La especialización individual ha sido sospechada durante mucho tiempo en los círculos conservacionistas de Nueva Zelanda: la idea de que un solo animal “se vuelva pícaro” y se dirija hacia un cierto tipo de presa, casi eliminándolos en un área local. Pero, ¿alguna vez ha intentado seguir a un armiño con un cuaderno? Desafiante por decir lo menos. Fue solo cuando nos topamos con una técnica de laboratorio de química que hicimos el gran avance que necesitábamos y pudimos observar la ecología individual de los pequeños mamíferos como los armiños. Al procesar varias muestras de tejido de armiño a través de un espectrómetro de masas y observar sus firmas químicas, podríamos deducir los patrones de alimentación de cada armiño a largo plazo. Pero primero, necesitábamos muestras. Aquí es donde entra el pequeño paquete especial de Ana.

Incluso los cadáveres más degradados contienen información valiosa sobre la ecología del animal. Usando una mezcla de tejidos queratinosos de larga duración como garras, bigotes, pelaje, huesos y (cuando fue posible) hígado, pudieron construir una imagen de lo que come cada armiño.

A nivel de población, la gama de productos consumidos en dos sitios, en los parques nacionales Mt Aspiring y Fiordland, era relativamente pequeña y constante. Sin embargo, en un tercer sitio, el Parque Nacional Nelson Lakes, la población de armiños devoraba una gama mucho más amplia de alimentos. Pero aquí está el truco. Cada individual el armiño no estaba comiendo una gama de presas significativamente más amplia. Los individuos actuaron como especialistas (o, como individuos, supongo) dentro de ese nicho. Cada armiño se centró en una pequeña gama de presas, que expandieron colectivamente el buffet. Este descubrimiento llevó al equipo a reflexionar sobre si la ausencia del núcleo del armiño y la presa favorita del roedor (ratas) los obliga a especializarse en varias presas secundarias diferentes.

Es un poco así, si hay pizza en la fiesta, la comemos todos, ¿quién no ama la pizza? Gran comida de fiesta: todos comemos lo mismo. Pero cuando no hay pizza, podrías comer tallos de apio, yo rompo papas fritas mientras a tu amigo le gustan los cheezels. Aunque individualmente todos comemos solo unas pocas cosas, colectivamente estamos comiendo una amplia variedad de cosas. Somos nosotros, actuando como especialistas individuales dentro de un nicho dietético generalista.

Pero, ¿qué significa para la conservación?

Si fuera miembro de Salvemos nuestro apio empresa de protección, puede entregar opciones adicionales cuando no hay pizza en la fiesta (cuando el nicho dietético óptimo está ausente). Lo mismo ocurre con los ambientalistas; las aves, lagartos e invertebrados nativos a menudo constituyen esa categoría de presas secundarias y están en mayor riesgo cuando no hay presas primarias. Comprender estas dinámicas ayudará a los conservacionistas a identificar momentos cruciales en los que las especies corren mayor riesgo. Del mismo modo, reconocer a los especialistas individuales podría cambiar la forma en que pensamos sobre los programas de cebo o captura. Si cada armiño es diferente, tal vez una pequeña variación en señuelos, señuelos y tipos de trampas no saldría mal.

Estamos al comienzo de este estudio del individuo y ya están en marcha otros trabajos que construirán y ampliarán nuestra investigación. El Dr. Pat Garvey y sus colegas de Manaaki Whenua Landcare Research comenzaron una serie de estudios innovadores para aprender más sobre la ‘personalidad’ de los parásitos (¿posibilidad?) rasgos que pueden ser explotados en la lucha por crear un depredador libre de Nueva Zelanda. Las especies invasoras son una de las principales causas del declive de la biodiversidad a nivel mundial y la esperanza es que este tipo de estudio y pensamiento ayude a los conservacionistas a cambiar el equilibrio en la lucha contra las plagas y ayudarnos a evitar que nuestras especies especiales desaparezcan para siempre del planeta.

Imagen de encabezado: Alastair Rae en Flickr

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