Examining the Impact of Lee «Scratch» Perry

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La morte di Lee «Scratch» Perry è una perdita enorme su molti livelli, ma forse l’aspetto più sconvolgente è rendersi conto di quanto una singola persona possa trasformare la musica nel suo insieme. Ci sono stati numerosi libri, film e altri media che documentano le informazioni biografiche del produttore giamaicano, quindi lo terrò al minimo, ma per chi non lo sapesse; Lee Perry è nato Rainford Hugh Perry a Kendal, Giamaica nel 1936. Da adolescente aveva lasciato la scuola e aveva iniziato a registrare brani reggae e ska per varie etichette, lanciando infine la propria etichetta, studio e carriera da solista alla fine degli anni ’60. Perry, soprannominato «Scratch» o «The Upsetter», ha sviluppato un suono di produzione unico nel suo genere che ha abbellito non solo un’ampia gamma di dischi reggae storici, ma ha anche dato una strana vita alle produzioni di atti rock e punk. È stato attivo senza sosta per oltre sessant’anni e prima di morire all’età di 85 anni il 29 agosto 2021, il suo approccio creativo senza limiti ha contribuito a gettare le basi per molte tangenti del reggae, così come per ciò che è germogliato in hip hop, musica elettronica, post-punk, noise e molto altro. La moderna produzione pop sta ancora recuperando le idee con cui Perry aveva giocato decenni prima. Anche se non hai mai sentito una nota della musica con cui Lee Perry era coinvolto, ci sono buone probabilità che tu sia un fan di qualcosa che deriva dal terreno che ha rotto.

È facile sopravvalutare l’importanza di un artista subito dopo la sua morte, ma senza esagerare, Lee Perry semplicemente non ha mai suonato come nessun altro. Il suo stile di produzione aveva una sfocatura specifica che era allo stesso tempo brillante e deteriorata. I gruppi rock psichedelici e i compositori moderni degli anni ’60 si scatenavano con assoli di chitarra al contrario e nastri riassemblati, ma Perry è andato oltre, lucidando le linee di dove canzone e produzione si incontravano. C’è un dibattito in corso sul fatto che sia stato Perry o King Tubby a cui dovrebbe essere attribuito il merito di aver inventato il dub, la pratica di reimmaginare una canzone reggae portando vari elementi dentro e fuori dal mix e applicando una sana quantità di delay e riverbero alle schegge del suono . Entrambi i produttori hanno aperto la strada al mestiere alla fine degli anni ’60, ma indipendentemente da chi l’ha fatto per primo, la visione dub di Perry ha saturato tutto ciò che ha toccato. Laddove altri produttori usavano i mix dub per svelare canzoni altrimenti semplici, le versioni di Perry potevano a volte essere interpretazioni più addomesticate dei suoi mix originali. La sua psichedelia viveva nei dettagli di tutto ciò che faceva, e anche con migliaia di tracce tra cui scegliere, sarebbe difficile trovarne una senza qualcosa di straordinario o piacevolmente scioccante nella produzione.

L’essenza stessa dello sperimentalismo in studio è cambiata a causa del lavoro di Perry. I suoni che apparivano per primi nelle sue versioni dub di brani reggae si sono lentamente trasformati in remix e strumentali estesi di brani dance degli anni ’80, che a loro volta hanno informato gran parte delle scene di musica house ed elettronica che seguirono. Perry è stato uno dei primi esempi più precisi di utilizzo dello studio come strumento aggiuntivo, capovolgendo gli arrangiamenti di base sovrapponendo le percussioni, aggiungendo riverbero agli strumenti o aggiungendo effetti sonori stridenti a piacimento. L’uso di effetti sonori da parte di Perry iniziò a qualificarsi come un campionamento rudimentale già dal suo debutto solista del 1968 «People Funny Boy», che iniziò con il suono di un bambino che piangeva a ritmo con la base musicale. Altre produzioni nei primi anni ’70 includevano ritmi che si intrecciavano con suoni non musicali e persino alcuni brindisi proto-rap di Perry che altri deejay giamaicani come U-Roy e Dennis Alcapone stavano entrando in quel momento. Alla fine tutto è filtrato in quello che è diventato hip hop, con i produttori più avventurosi che hanno fatto eco alla sfrenata violazione delle regole di Perry con il passare degli anni. Se la Sugarhill Gang camminava in modo che il Wu-Tang Clan potesse correre, Lee Perry sovraincise il suono delle mucche delle mucche su canzoni altrimenti commoventi e misteriose in modo che Timbaland potesse costruire una hit R&B da top 40 attorno a un campione di un bambino gorgogliante.

Trasudando colore e intensità dal suo linguaggio, guardaroba e ogni altro aspetto della sua immagine pubblica, Perry in qualche modo ha incarnato il tropo dell’eccentrico genio musicale, superandolo allo stesso tempo. Ha seppellito i nastri master nel terreno dopo averli soffiati addosso fumo di ganja, ha rilasciato interviste che sembravano indovinelli e profezie frammentati, e presumibilmente ha bruciato non uno ma due dei suoi studi; prima il suo leggendario laboratorio sonoro giamaicano Black Ark nel 1979, che ha affermato a lungo di aver bruciato in una rabbia cieca, e poi uno studio in Svizzera che è stato distrutto nel 2015 quando Scratch apparentemente ha lasciato una candela accesa. Perry indossava la persona dello scienziato pazzo (da non confondere con un altro noto professionista del dub Mad Professor, o il mite scienziato del supereroe dub giamaicano) ad alta voce e vistosamente, e avrebbe potuto sembrare più auto-mitologico o spaccone performativo se non avesse non lo supportava con un’etica del lavoro sovrumana e una musica che sembrava costantemente provenire da un altro pianeta. Un sacco di tipi strani geniali in costume fanno un solido record di stampa privata e trascorrono decenni costeggiando la sua eredità. Scratch ha avuto una mano in così tanta musica che la sua discografia è diventata ingestibile e ha germogliato erbacce sotto forma di compilation bootleg e pubblicazioni illegittime. La portata della sua produzione mi ha colpito di recente quando sono stato rimproverato nei commenti di una recensione che ho scritto per AllMusic da un lettore che sottolineava che l’album in questione non era nemmeno autenticamente opera di Perry, e non conoscevo bene la sua produzione abbastanza per conoscere la differenza. Il commentatore ha suggerito ai fan di controllare un sito Web che presentava in modo esauriente la discografia tortuosa di Perry, inclusa una sezione sulle pubblicazioni false che portava il suo nome. Il commentatore aveva ragione! Sono stato un super fan del lavoro di Perry per oltre 20 anni e ancora completamente fuori di testa quando si trattava di capire quanto avesse creato. Ha lavorato ininterrottamente dalla fine degli anni ’50 fino al momento della sua morte, esibendosi in concerti fino agli anni ’80 e lavorando con tutti, da Bob Marley ai Clash a Paul McCartney, mentre sfornava volumi di lavori che hanno definito il genere. sotto la bandiera Upsetters. Solo nel 2021 è stato collegato ad almeno cinque nuovi album. Perry ha lasciato dietro di sé un oceano di musica quasi insondabile, ed è solo la roba che ha avuto un rilascio adeguato. Un mio amico ha fatto amicizia con Perry qualche anno fa mentre era in viaggio attraverso la Giamaica, e Perry lo ha mandato a casa con in dono un borsone pieno di cassette cotte dal sole di varie musiche inedite che erano rimaste inattive dalla metà del… anni 80. Ci vorrebbe un tipo speciale di follia solo per mantenere il livello di instancabile spinta creativa che Perry ha fatto, senza sforzo, per tutta la sua vita.

Come molte persone della mia età cresciute nel Midwest degli Stati Uniti, ho scoperto Lee «Scratch» Perry quando è stato oggetto di un lungo profilo nel secondo numero della rivista di stampa di breve durata Grand Royal dei Beastie Boys. Le informazioni circolavano a una velocità diversa da allora, quindi anche se la rivista è stata pubblicata nel 1995, ci è voluto poco più di un anno prima che riuscissi a mettere le mani su una copia presa in prestito e iniziassi ad assorbire l’enorme quantità di informazioni ben studiate su questa curiosa figura che ho non ne avevo mai sentito parlare prima. A quel punto stavo per compiere 20 anni ed ero tutt’altro che un fan del reggae. Di recente mi ero allontanato dall’ascolto rigoroso di gruppi rock punk e aggressivi e rumorosi quando un amico mi aveva suonato Guided by Voices e qualcosa nelle loro melodie perennemente sbiadite mi ha colpito in un modo più morbido, ma ugualmente potente. In effetti, avrei potuto sorvolare sull’aver appreso completamente di Perry se non fossi stato affascinato da una sezione dell’articolo che illuminava il suo metodo di produzione di lavorare con solo quattro tracce e rimbalzare ripetutamente le tracce mentre faceva i suoi mix al volo. Come musicista alle prime armi che scriveva canzoni su quattro tracce nella mia camera da letto, questo ha catturato il mio interesse, ma quando finalmente ho trovato qualcosa da ascoltare sotto forma del capolavoro prodotto da Perry Cuore del Congo, sono rimasto basito in un modo che ha cambiato tutto per me da quel momento in poi. A livello tecnico, non riuscivo a capire come fosse fatta la musica. Ho capito che c’era una differenza drammatica tra i suoni che Perry emetteva dalla sua pesante attrezzatura da studio e le unità di eco a nastro cosmiche e quello che potevo ottenere dalla mia cassetta economica Portastudio e dal pedale del ritardo del banco dei pegni, ma non era nemmeno una questione di confronto . Semplicemente non avevo mai sentito, o sentito, musica come questa prima d’ora. È andato in profondità su così tanti livelli contemporaneamente in un modo che sembrava completamente fluido e una seconda natura mentre si contraddiceva con eccitazione ad ogni svolta. Le canzoni erano lugubri e solari, giocose e inquietanti, edificanti e decadenti, e tutte legate insieme dall’abilità soprannaturale di Perry di rimodellare i suoni prodotti dai comuni mortali che suonavano insieme in una stanza in qualcosa di sconcertante. Era più grande della musica.

A livello personale, assumermi il compito infinito di cercare di capire come Perry ha fatto quello che ha fatto mi ha aperto la vita in modi che altrimenti non avrei trovato. Oltre all’imbarazzo e all’insicurezza standard con cui molte persone sono alle prese nei loro primi vent’anni, ho trascorso circa due anni a occuparmi di alcuni problemi di salute spaventosi e confusi che erano anormali per qualcuno della mia età. Le ripetute esperienze con medici che scrollano le spalle e test dolorosi mi hanno tenuto in uno stato di paura sospesa e di esaurimento. Mentre aspettavo che qualcosa cambiasse con la mia salute, sono diventata ansiosa e nevrotica, vivendo una vita in sordina in casa mentre guardavo i miei amici passare momenti incredibilmente divertenti e formativi senza di me. Ascoltare Lee Perry ha attivato una nuova prospettiva per me. I suoi dischi erano ultraterreni, a volte persino minacciosi, ma non sembravano quasi mai pesanti. C’era una leggerezza anche nei momenti più caotici. Anche se il suono delle esplosioni si è schiantato attraverso il mix e lo stridio demoniaco è arrivato dal nulla per sconvolgere i ritmi, c’era ancora un senso di amicizia e gentilezza, anche se era accompagnato da un sorriso malizioso. In un’epoca in cui nulla mi sembrava certo o sicuro, è stato estremamente liberatorio ascoltare musica che sembrava rassicurarmi sul fatto che avrei potuto resistere all’ignoto, che poteva anche essere divertente e necessario abbandonare il controllo e vedere dove mi portava la vita. All’epoca avevo anche ricavato molto dalla fredda catarsi di Wire e Joy Division, ma entrare in The Upsetter mi ha aiutato ad attingere a un modo di guardare il mondo di cui avevo disperatamente bisogno e che non trovavo nel rigido linee di post-punk. La mia strana malattia alla fine è svanita nello stesso modo nebuloso in cui era arrivata, ma nel frattempo, ascoltare Lee Perry mi ha dato la forza di credere che avrei potuto superarla senza doverla capire. Da allora ho portato con me quella sensazione o qualche estensione di essa.

Proprio come la sua musica mi ha mandato lungo un percorso personale che non può essere ripercorso, la vita di Perry di lavoro incessante e singolare abilità artistica ha aperto innumerevoli porte che non possono mai essere chiuse. Più che un produttore visionario o una personalità colorita, Perry si è dedicato a creare un’arte che sfidasse ea volte persino giocasse diabolicamente con i parametri accettati di ciò che la musica potrebbe essere. Un’enorme discografia piena di innovazione sonora e sperimentazione senza precedenti ad ogni svolta non è un’impresa da poco, ma ancora una volta, ciò che Perry ha lasciato è silenziosamente più grande della musica. La totalità del suo lavoro comunica indirettamente l’idea che c’è sempre qualcosa al di là del conosciuto. Ci sono sempre possibilità invisibili, sempre mondi al di là, sempre una versione diversa della realtà che aspetta di essere esplorata. L’abilità artistica di Perry ha mostrato allegramente quella mentalità per decenni e la vita di musica straordinaria che ha lasciato ci ricorda che anche noi possiamo guardare oltre ciò che abbiamo di fronte. Che siamo capaci di trovare nuovi modi per aprire i cancelli.

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