Five Overlooked Kiss Album Tracks

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«Rock and Roll tutta la notte.» «Detroit Rock City.» «New York Groove». «Sono nato per amarti.» «Leccalo». Sì, i Kiss hanno offerto alcuni inni che scuotono l’arena che la maggior parte dei fan del rock conosce da tempo. Ma dopo aver pubblicato 20 album in studio dal 1974, molti profondi tagli di album si sono accumulati lungo la strada, molti dei quali resistono abbastanza bene ai classici… eppure solo i fanatici dei Kiss li conoscono.

In qualità di autore di due libri dei Kiss (Take It Off: Kiss Truly Unmasked del 2019 e The Eric Carr Story del 2011), mi sento adeguatamente qualificato per fungere da guida attraverso un articolo che seleziona cinque dei brani dell’album meglio trascurati dei Kiss catalogo – e lo urlerò anche ad alta voce ciò che rende queste selezioni più calde dell’inferno.


«Strani modi» – Più caldo dell’inferno (1974)

Sebbene contenga la produzione dal suono più fangoso di tutti gli album dei Kiss, il secondo sforzo del gruppo, Più caldo dell’inferno, è uno dei loro album più sottovalutati. La title track e «Let Me Go, Rock n’ Roll» sono le più conosciute del gruppo (in gran parte a causa della loro inclusione in Vivo!), ma è un ascolto sorprendentemente coerente dall’inizio alla fine, inclusi alcuni brani meno conosciuti – «Parasite», «Goin’ Blind», «Watchin’ You», ecc.

Ma uno dei migliori è nascosto proprio alla fine: «Strange Ways», scritto da Ace Frehley (ma Peter Criss-sung). Caratterizzato da un tempo lento e un riff di chitarra (che si avvicina a quello che oggi considereremmo il territorio del «doom metal»), ciò che rende davvero la canzone un gioiello così sottovalutato è l’assolo di chitarra di Frehley, che è senza dubbio uno dei suoi migliori in assoluto.

Infine, un fatto poco noto: in origine, c’era un assolo di batteria inserito nel brano, presumibilmente per volere di Criss. Nel libro del 2014, Nothin’ to Lose: The Making of KISS (1972-1975), Simmons ha ricordato la «controversia sull’assolo di batteria». «In occasione Più caldo dell’inferno, Peter ha affrontato me e Paul e ha detto: «Se non ho una canzone da cantare in questo disco lascio la band», quindi Paul gli ha dato la canzone «Mainline» da cantare. Inizialmente ci piaceva quell’arrogante spavalderia e apprezzavamo un ragazzo che si difendeva da solo, ma minacciare di lasciare la band era fuori luogo. E lo ha fatto di nuovo mentre stavamo registrando la canzone di Ace, «Strange Ways», Peter ha fatto un assolo di batteria di sette minuti su quella canzone ed è stato orribile. È stata la cosa peggiore che abbiamo mai sentito. Ha minacciato di lasciare di nuovo la band se avessimo tagliato l’assolo, ma l’abbiamo fatto lo stesso». Più caldo dell’inferno).

E sebbene «Strange Ways» rimanga una delle canzoni più pesanti dei Kiss, probabilmente non è mai stata eseguita dal vivo dalla band (ci sono state alcune voci nei circoli dei fan che potrebbe essere stata eseguita alcune volte all’inizio, ma non esiste audio a supporto questa affermazione). Tuttavia, negli ultimi anni, Frehley ne ha fatto uno standard per le scalette delle sue esibizioni da solista.


Kiss - Rock and Roll Over«Mr. Speed» – Rock and Roll Over (1976)

Sebbene i Kiss siano considerati da molti come una band hard rock o heavy metal, all’inizio la maggior parte dei loro brani contenevano anche un elemento inconfondibile del buon rock n’ roll vecchio stile («Deuce», «Strutter», «Rock and Roll All Nite», ecc.) – grazie in parte alla loro ammirazione per band come i Rolling Stones e gli Humble Pie.

E su questo brano tratto dall’album in studio probabilmente migliore in assoluto dei Kiss, Paul Stanley inventa un riff killer che trasuda di spavalderia da Stones e con testi che glorificano il suo status di rock star da stallone (testo di esempio: «‘Cause you non basta signora, per soddisfare il padrone»).

Nel libretto che ha accompagnato il cofanetto del 2001, Kiss, Stanley ha spiegato l’ispirazione lirica della canzone. «‘Mr. Speed’ riguarda la capacità di rimorchiare le donne molto velocemente. [Laughs] Si trattava di essere così veloci, avere tutte le linee, avere il know-how per prendere qualcuno senza perdere molto tempo e vedere quei pickup raggiungere la loro logica conclusione».

Inoltre, la melodia serve come prova che Gene Simmons – in particolare per le prime offerte in studio dei Kiss – era un bassista sottovalutato, poiché le sue linee di basso durante la melodia sono sorprendentemente occupate (forse tutto il tour che Kiss stava facendo con Rush/Geddy Lee l’anno precedente si era cancellato).

Ancora oggi, «Mr. Speed» continua a essere uno dei preferiti dell’esercito dei baci, come dimostra una divertente copertina di tutte le star apparsa su YouTube nel 2020, con Charlie Benante degli Anthrax e John 5 di Rob Zombie (tutti nascosti dietro i rispettivi Kiss mascherine), che possono essere visualizzate qui.


Bacio - vivo II«Più grande della vita» – vivo II (1977)

Peter Criss era solitamente considerato un batterista rock n’ roll oscillante, alla Charlie Watts, specialmente nel primo materiale dei Kiss. Ma sul lato quattro di vivo II (che includeva cinque tracce in studio appena registrate), il suo suono di batteria mastodontico e rimbombante ricorda stranamente John Bonham. E questo è particolarmente evidente nella composizione di Gene Simmons, «Larger Than Life».

Uno dei motivi principali dei suoni gonzo della canzone è dovuto al fatto che invece di registrare in uno studio tradizionale, hanno aperto un negozio al Capitol Theatre, a Passaic, nel New Jersey (con il produttore Eddie Kramer al seguito) – per ottenere di più di un «suono dal vivo». E diamine, ha funzionato!

Tuttavia, quando è stato intervistato per il libro Take It Off: Kiss Truly Unmasked, il batterista degli Anthrax Charlie Benante ha ricordato una conversazione che aveva avuto una volta con Gene Simmons, in cui il bassista del pipistrello lucertola avrebbe detto che «In parte suonava Peter, e in parte non era Peter a suonare» sul lato quattro. Benante ha anche aggiunto: «Mi ha detto che era Anton Fig, e anche Carmine Appice. Ma non riusciva a ricordare quale fosse quale». Immagino che rimarrà uno dei grandi misteri della vita.

Un altro ingrediente che rende la traccia così sottovalutata è l’eccezionale lavoro di chitarra solista in tutto. Tuttavia, lo era non Ace Frehley che ha fornito l’assolo, ma piuttosto, un altro «aiutante non accreditato» – che anni dopo si è rivelato essere il turnista Bob Kulick (che avrebbe suonato con tutti, da Meat Loaf a Diana Ross per tutta la sua carriera, e nel 1984, ha aiutato ad atterrare suo fratello minore, Bruce, la posizione di chitarra solista in Kiss).

Come Bob ha ricordato nel libro, The Eric Carr Story, «Come amico fidato e confidente di Gene e Paul, ho scritto canzoni con Gene, ho suonato sul disco solista di Paul, suonato sulle canzoni del quarto lato di vivo II che fondamentalmente ha dato ad Ace Frehley la sua reputazione di grande chitarrista: «All American Man», «Larger Than Life». Quelli ero io, non Ace Frehley. Come con i Beatles, nessuno si è offerto volontario sul fatto che Bernard Purdie suonasse la batteria in alcune cose, o che fosse Eric Clapton in un paio di canzoni. Non c’erano pubblicità sul giornale: «Qualcun altro è ospite di questo». Non era come i Beatles e Billy Preston. Non poteva essere un bacio e Bob Kulick.»

Dal punto di vista dei testi, la melodia si concentra su uno dei soggetti preferiti di Gene Simmons – se stesso – e, in modo simile al già citato «Mr. Speed», è piuttosto immodesto, specialmente quando si vanta: «Sono molto più di un uomo, lo farò farti capire che sono più grande di un uomo a grandezza naturale» e «Non puoi credere ai tuoi occhi, quello che hai sentito non erano bugie, il mio amore è troppo da trattenere».

Nonostante suoni come un numero fatto per il palco, sorprendentemente, «Larger Than Life» non è mai stato suonato correttamente sul palco fino al 2019 – e solo allora come parte di un’esibizione più intima di «Kiss Kruise».

E un’ultima cosa sul suono di batteria goliath della canzone: sarebbe ovviamente servito da progetto su cui i Kiss sono tornati di nuovo per l’album più pesante della loro carriera, 1982 Creature della notte. Ma questa volta, è stato con Eric Carr alla batteria (poiché Criss aveva lasciato la band nel 1980), e invece di registrare la batteria in un teatro, hanno installato i microfoni all’interno del vano dell’ascensore di uno studio di registrazione!


Bacio - Dinastia
«Tocco magico» – Dinastia (1979)

È facile indicarlo Dinastia come l’inizio della fine per il primo giro della formazione originale dei Kiss, grazie alla sua produzione sorprendentemente pop per gentile concessione di Vini Poncia, l’inclusione della canzone disco «I Was Made for Lovin’ You» e il fatto che Peter Criss suoni la batteria solo su un singolo brano, «Dirty Livin'» (nonostante Criss sia accreditato in tutte le tracce, in realtà è stato Anton Fig a mantenere il ritmo). Ma ci sono certamente alcune gemme nascoste da scoprire (anche con la sua produzione piuttosto sterilizzata): «2.000 Man», «Charisma» e soprattutto «Magic Touch».

Scritta interamente da Paul Stanley, la canzone espone ciò che molti fan di lunga data dei Kiss credono: che negli anni ’70, lo Starchild fosse uno dei cantanti più sottovalutati del rock (particolarmente ascoltato in una sezione di breakdown nel mezzo della melodia che arriva apparentemente dal nulla, in cui canta in falsetto).

E sebbene Gene e Paul abbiano sempre elogiato i Beatles come una delle principali influenze, non è mai stato davvero cristallino nel suono dei Kiss (senza contare alcune tracce sul lato due dell’album solista di Simmons del ’78, in cui si è arruolato con l’aiuto di alcuni Beatlemania membri per replicare le armonie vocali di Lennon e McCartney). Cioè… fino a questo tune, che presenta cori che sono piuttosto beatlesi nei versi.

Sorprendentemente, il compositore della canzone non era soddisfatto della sua voce in pista, come ammise una volta nel libro del 2003, Kiss: Behind the Mask – The Official Authorized Biography. «‘Magic Touch’ è stata una grande canzone che sfortunatamente è rimasta confusa quando è stata registrata, così come molte canzoni su Dinastia e Smascherato. ‘Magic Touch’ era una canzone che era davvero potente e molto pesante ed è stata un po’ distrutta. Solo l’interpretazione vocale sbagliata, il modo sbagliato di cantarla. Ma la canzone mi piace molto».

Come «Larger Than Life», ci vorrebbero molti anni (diavolo, decenni), prima che «Magic Touch» ricevesse un’esibizione adeguata davanti a un pubblico, quando Stanley lo esplose come parte del tour a sostegno del suo sforzo solista del 2006, Vivere per vincere (e successivamente incluso nel Un bacio vivo DVD).


Bacio - Leccalo«Non per innocenti» – Leccalo (1983)

Con il progredire dell'»era senza trucco» di Kiss, l’aspetto e la scrittura delle canzoni di Gene Simmons sarebbero scivolati sempre più lontano dal suo personaggio demoniaco. Ma sul primo album post-make-up dei Kiss, 1983 LeccaloSimmons sembrava ancora concentrato e ispirato (OK, OK, oltretutto lo Spinal Tap «Dance All Over Your Face»), in particolare sul sottovalutato «Not for the Innocent».

Forse ciò che rende questo hard rocker un tale vincitore è che se dovessi chiudere i tuoi sbirri e immaginare Gene che ringhia nel suo Creature della notte abbigliamento da palcoscenico dell’epoca, sarebbe stato perfetto. Ad esempio, testi come «Sono stato dannato, sono stato maledetto, sono stato colpevole e maltrattato, gli ho sputato il boia in faccia e l’ho appeso con il cappio» e «Vado abbronzarti, Rip la carne dalle tue ossa,
Guardami negli occhi e ti trasformerai in pietra».

E sebbene il suo «Kisstory» con la band sia stato di breve durata (e roccioso), devi dare al chitarrista Vinnie Vincent oggetti di scena non solo per aver co-scritto questo brano con Simmons, ma anche la maggior parte dei Leccalo album – poiché ha co-scritto ben otto delle dieci tracce dell’album.

«‘Not for the Innocent’ è iniziato con un lick di chitarra che Vinnie mi ha portato», ha spiegato Simmons nel libro Kiss: Behind the Mask – The Official Authorized Biography. «Mi piace molto la canzone. C’era questo gruppo chiamato Hydra e il loro cantante non aveva denti. Uno dei loro dischi si chiamava Nessun riposo per i malvagi. Ho pensato che fosse un po’ da cartone animato, ma c’è qualcosa nell’idea di iniziare qualcosa di negativo. Ho pensato: ‘Scriviamo qualcosa come ‘Non dare da mangiare agli animali’. È un avvertimento molto severo con un aspetto negativo all’inizio e ne è uscito ‘Not for the Innocent'».


Greg Prato è un collaboratore di lunga data di AllMusic e autore di diversi libri tra cui The Eric Carr Story

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