Fósil de zorro marino superhombre muestra la complejidad de la vida ayer del impacto del asteroide

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Un mosasaurio gigante del período Cretácico tardío en Marruecos que podría haber alcanzado hasta ocho metros de longitud es la tercera nueva especie descrita por la región en menos de un año, lo que eleva el número total de especies a al menos 13.

La gran diversidad de fauna muestra cómo los mosasaurios, lagartos marinos gigantes relacionados con las serpientes y dragones de Komodo, prosperaron en el último millón de años del período Cretácico antes de que ellos, y especialmente las especies de la Tierra, fueran aniquilados por el impacto de un asteroide gigante 66 millones hace años que.

La nueva especie, llamada Pluridens serpentis, tenía mandíbulas largas y delgadas con más de cien dientes afilados en forma de abanico para agarrar presas pequeñas como peces y calamares. En comparación con las especies relacionadas, tenía ojos pequeños, lo que sugiere una visión deficiente. Pero el hocico tenía docenas de aberturas nerviosas, lo que sugiere la capacidad de cazar al detectar los movimientos del agua y los cambios de presión. Estos nervios pueden haber sido sensibles a cambios mínimos en la presión del agua, una adaptación observada en las serpientes marinas.

«Normalmente, cuando los animales desarrollan ojos pequeños, es porque confían más en sus otros sentidos», dijo el Dr. Nick Longrich, profesor principal del Centro Milner para la Evolución de la Universidad de Bath, quien dirigió el estudio.

El hecho de que Pluridens tuviera tantos nervios en la cara podría significar que estaba usando cambios en la presión del agua para detectar animales con poca luz, de noche o en aguas profundas y oscuras. Los mosasaurios también pueden haber tenido otros sentidos a su disposición.

«Si no estaba usando sus ojos, entonces es muy probable que estuviera usando su lengua para cazar, como una serpiente», dijo. «Muchas serpientes de agua y lagartos (serpientes marinas, serpientes de hilera, monitores de agua) agitan sus lenguas bifurcadas bajo el agua, utilizando señales químicas para rastrear a sus presas. Los mosasaurios se habrían parecido a ballenas y delfines, por lo que es tentador suponer que vivieron como ellos.

«Pero son animales muy diferentes, son enormes lagartos, por lo que probablemente se comportaron como ellos».

Si bien la mayoría de sus parientes eran pequeños, de solo unos pocos metros de largo, Pluridens se hizo grande, quizás ocho metros. Los individuos más grandes tenían mandíbulas gruesas y pesadas.

«Es posible que los machos grandes estuvieran peleando con estas mandíbulas», dijo el Dr. Longrich. «En algunas ballenas picudas, los machos tienen mandíbulas enormes que usan para pelear, y los cachalotes machos pueden ser muy agresivos. Algunas mandíbulas de Pluridens muestran heridas curativas, lo que sugiere algunas peleas violentas».

Los mosasaurios marroquíes eran extremadamente diferentes. Algunos tenían dientes pequeños para atrapar peces y calamares, otros desarrollaron dientes romos para triturar crustáceos, almejas y amonitas, mientras que otros tenían dientes diseñados para cortar o desgarrar a otros animales marinos, incluidos otros mosasaurios.

Pluridens eleva a 13 el número de mosasaurios conocidos del Cretácico tardío de Marruecos, pero los investigadores sugieren que es poco probable que sea la última especie nueva.

El Dr. Longrich dijo: «La diversidad de estos fósiles es simplemente asombrosa. Lejos de disminuir en diversidad, los mosasaurios parecen haber alcanzado su punto máximo justo antes de extinguirse».

«No vemos ninguna evidencia de que este grupo estuviera luchando antes de extinguirse. Desde un punto de vista evolutivo, tuvieron éxito, hicieron todo bien, pero nada puede prepararte para un asteroide».

El coautor del estudio, el Dr. Nour-Eddine Jalil del Museo de Historia Natural de la Universidad de la Sorbona (Francia), dijo: «Es una nueva especie de gran depredador que, con sus ocho metros de longitud, confirma la diversidad . de las faunas. de los mares justo antes de la crisis del Cretácico.

«Pluridens serpentis enfatiza la importancia del patrimonio paleontológico de Marruecos para ayudar a ilustrar la historia de la vida».

La coautora del artículo también fue la Dra. Nathalie Bardet, especialista en mosasaurios, en particular los de fosfatos de Marruecos, en el Muséum National d’Histoire Naturelle de París.

Ella dijo: “Habiendo trabajado en este grupo de reptiles marinos durante más de 20 años, nunca dejo de sorprenderme por la increíble diversidad de estos depredadores, que todos vivían allí y compartían el espacio disponible y los recursos alimenticios.

«Estos últimos descubrimientos demuestran perfectamente que la lista de especies presentes aquí está lejos de ser cerrada y que el futuro todavía depara grandes sorpresas y descubrimientos».

El estudio, realizado en colaboración con investigadores del Museo de Historia Natural de la Universidad de la Sorbona (Francia), la Oficina Chérifien des Phosphates (OCP) y la Universidad Cadi Ayyad (Marruecos), se publica en Investigación del Cretácico.

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