Frances Arnold, de taxista a Nobel de Química: “La vida es larga, puedes tener muchas vidas diferentes” | Ciencia

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Meses después de la muerte del dictador Francisco Franco, una joven estadounidense de 19 años aterrizó en Madrid para realizar unas prácticas de verano en la empresa Westinghouse, fabricante de los primeros reactores nucleares en España. La joven, estudiante de ingeniería, se ha instalado en un piso compartido en la calle Ibiza, cerca del Parque del Retiro. «Tuve un verano maravilloso en Madrid en 1976. Era joven, la nueva democracia era joven … Era una fiesta constante», recuerda Frances Arnold, nacida hace 64 años en Pittsburgh. En su ciudad natal ya había sido pizzería, recepcionista, mesera en un club de jazz e incluso taxista. En Madrid, con un diccionario en mano, comenzó a devorar los libros del escritor argentino Jorge Luis Borges. Y según Arnold, la literatura borgiana lo ayudó a ganar el Premio Nobel de Química en 2018.

La científica estadounidense explica que se dedica a la cría de proteínas como otros perros de pura raza: con evolución directa. Si de los lobos salvajes se han obtenido diferentes animales como caniches, galgos y dálmatas, Arnold provoca mutaciones en las proteínas y selecciona las que más le interesan. El resultado son nuevas moléculas que, según su dossier Nobel, «resuelven los problemas químicos de la humanidad», como la producción de medicamentos sin contaminación o la producción de energías renovables. Arnold, ingeniero químico del Instituto Tecnológico de California, regresó a España para asistir a la ceremonia de entrega de premios de la Fundación Princesa de Girona en Barcelona este jueves.

Pregunta. ¿Cómo era esa joven Frances Arnold que vivía en Madrid en 1976?

Respuesta. Curioso quería aprender todo: español, cultura española, gastronomía española, tapas, música, literatura. Leo todo el tiempo. Absorbió mucha información.

pag. Anteriormente había trabajado como taxista en Pittsburgh.

r. Sí, era una de las pocas taxistas. Eran enormes taxis amarillos y las calles de Pittsburgh son muy estrechas. He aprendido a orientarme y a maniobrar en circunstancias difíciles.

pag. Solo tenía 18 años, iba a ser difícil.

r. Ni siquiera lo pensé, era capaz de cualquier cosa, como todos los jóvenes de 18 años. Solo más tarde aprendemos nuestros límites.

«A los 18 eres capaz de cualquier cosa, solo entonces aprendemos nuestros límites»

pag. Ser taxista no es el currículum habitual de un premio Nobel. ¿Sabes si hay más ex taxistas que hayan ganado el Nobel?

r. No estoy seguro de ser el único, porque la mayoría de nosotros teníamos que trabajar para ir a la universidad. No era raro que los jóvenes trabajaran. En la pizzería te pagaban 75 centavos la hora, pero como taxista ganabas dos o tres dólares la hora. Era mucho más fácil ganar dinero. En Princeton también trabajé como taxista durante dos años.

pag. También trabajaste limpiando la casa del filósofo de la ciencia Thomas Kuhn.

r. Sí, Thomas Kuhn tenía un bordado colgado en la pared que decía: «Bendice este paradigma». Él nunca estaba en casa, porque yo iba a limpiar durante el día.

pag. Entonces no pudo aprender filosofía de Thomas Kuhn.

r. No, acabo de enterarme de que fumaba demasiadas pipas. [Risas]

pag. En tu discurso del Nobel dijiste que Jorge Luis Borges tuvo una gran influencia en tu trabajo en química. ¿Cómo?

r. Uno de los cuentos de Borges, La biblioteca de Babel [sobre una biblioteca que parece tener todos los libros posibles], es la mejor descripción que conozco de un universo de posibilidades. Si toma las letras del alfabeto al azar y las junta en un libro, lo que normalmente obtiene es incomprensible. Lo mismo ocurre con el ADN, el libro de la vida. Esto frustró a los bibliotecarios de La biblioteca de Babel, porque nunca encontraron un libro determinado. Si tiene una biblioteca con todos los libros posibles, no puede encontrar nada que tenga sentido. En cambio, si pensamos en todos los libros posibles de la vida, puede encontrar los que tienen significado simplemente rascándose la suela de su zapato. La biblioteca de libros de la vida es tan grande como la de Jorge Luis Borges, pero los libros con sentido están por todas partes gracias a la evolución. La evolución ya examinó todas las posibilidades y encontró las que codifican la vida, por lo que podemos encontrar estos hermosos libros en todas partes. Jorge Luis Borges describió la dimensión de posibilidades y [el naturalista inglés Charles] Darwin descubrió cómo navegar por esa biblioteca.

pag. La historia de La biblioteca de Babel es una lectura obligada en las clases de ingeniería molecular en el Instituto de Tecnología de California.

r. Sí, a los estudiantes les encanta. Si tu lees La biblioteca de Babel entender lo que significa la palabra grande.

pag. De joven no le interesaba en absoluto la química y acabó ganando el Premio Nobel de Química. ¿Tiene un mensaje para los jóvenes que no se sienten atraídos por la química?

r. La vida es larga, puedes tener muchas vidas diferentes. Puedes aprender muchas cosas diferentes, nunca sabes cuándo te servirán bien, así que aprende tanto como sea posible y combina tus conocimientos de una manera nueva. Adáptese, sea flexible y aprenda permanentemente.

La científica Frances Arnold, fotografiada antes de la entrevista, en Barcelona.JUAN BARBOSA

pag. ¿Qué aplicaciones de la evolución directa podemos ver en la vida cotidiana?

r. Casi todo el mundo utiliza los productos de evolución directa. Por ejemplo, cuando lava la ropa hay enzimas. [proteínas que favorecen una reacción química] en detergente y todos son de evolución directa, optimizados para trabajar en la lavadora. Y hay muchos otros ejemplos. Muchos fármacos se producen a partir de enzimas producidas con evolución directa. Y estas enzimas también se utilizan para diagnosticar y tratar enfermedades.

pag. Nunca ha patentado la tecnología para lograr una evolución directa. ¿Por qué?

r. Quería que el mundo lo usara. Tampoco creí que tuviera derecho a ser el dueño de la evolución. Puede patentar métodos muy específicos, pero no puede patentar una idea general. Y sentí que la idea general era tan obvia e importante que el mundo debería haberse beneficiado de ella.

«No patenté mi tecnología porque no creía que tuviera derecho a ser el dueño de la evolución»

pag. ¿Te arrepientes? Ahora podrías estar nadando en el dinero.

r. No me arrepiento. Tampoco me interesa nadar en el dinero, me interesa mucho más que el mundo utilice este poderoso proceso.

pag. Proclamaste en tu discurso del Nobel que el código de la vida es como una sinfonía. ¿Crees que hay un Beethoven, un dios, que escribió ese código?

r. Creo que la evolución escribió ese código.

pag. ¿Cómo imagina el futuro con evolución directa?

r. Mi sueño es dejar de usar la química humana sucia para nuestras necesidades diarias. Lo que vestimos, dónde nos sentamos, lo que quemamos en las máquinas … son todos productos de la química humana. Si pudiéramos hacer una transición hacia una química biológica limpia, eficiente, circular y sostenible … Codifica la capacidad de hacer lo que quieras con las bacterias. Sueño con dejar de usar procedimientos contaminantes y adoptar alternativas verdaderamente limpias.

pag. ¿Crees que la química está sucia hoy en día?

r. Sí.

pag. La industria química intenta dar una imagen limpia.

r. Es mucho más limpio que antes, pero gran parte todavía es ineficiente y sus subproductos continúan contaminando el planeta. Ahora es mucho mejor que antes, porque los productores tienen que pagar para contaminar. Y cuando tienen que pagar el precio de la contaminación, limpian. Pero todavía hay mucho margen de mejora.

«La evolución escribió el código de la vida»

pag. ¿En qué estás trabajando ahora mismo?

r. La evolución, durante unos 4 mil millones de años, ha hecho todo en el mundo biológico, pero esto es el pasado. Los químicos ahora pueden explorar cosas completamente nuevas usando la evolución. No estoy hablando de optimización, que es lo que hemos hecho en el pasado: tomar algo que ya existe y mejorarlo, como con el detergente para ropa. Estoy hablando de hacer algo completamente nuevo: una nueva química, con enlaces químicos que la naturaleza nunca creó. Enlaces de carbono y silicio, por ejemplo. Aquí [dice señalando a su alrededor en la azotea de un hotel de Barcelona] Habrá 50 productos con enlaces de carbono y silicio, todos hechos con la química sucia del hombre. Si pudiéramos codificarlo en el ADN, podríamos lograr lo mismo con una química limpia, pero nadie ha encontrado una enzima en la naturaleza que cree ese enlace de carbono y silicio. Así que lo logré a través de la evolución.

pag. El año pasado tuvo que retirar un estudio publicado en la revista Ciencias porque sus resultados no eran reproducibles. usted tuiteó: “Duele admitirlo, pero es importante hacerlo. Les pido disculpas a todos. Estaba bastante ocupado cuando enviamos el estudio y no hice bien mi trabajo. ”¿Qué pasó con ese estudio? ¿El primer firmante creó los datos?

r. No quiero hablar de esto. Dejé muy claro que yo asumo la culpa. Es mi responsabilidad.

pag. Sus disculpas fueron aplaudidas. ¿Por qué crees que hubo tal reacción?

r. La primera reacción fue: «Quite el premio Nobel». Duró alrededor de seis horas, porque luego todos dijeron: «Espera, es bueno admitir un error y corregirlo». No quería que los estudiantes perdieran el tiempo intentando reproducir lo que había publicado. No fue justo. Era mucho más fácil admitirlo públicamente para que nadie perdiera el tiempo. La gente te perdona por ser honesta, porque saben que la gente comete errores.

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