Fue el canto de las ballenas lo que las traicionó – ScienceDaily

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Las ballenas azules pueden ser los animales más grandes del mundo, pero también son algunos de los más difíciles de encontrar.

No solo son raras (se estima que menos del 0.15% de las ballenas azules en el hemisferio sur han sobrevivido a la caza de ballenas), también son solitarias por naturaleza y pueden cubrir vastas áreas oceánicas.

Pero ahora, un equipo de científicos dirigido por UNSW Sydney confía en haber descubierto una nueva población de ballenas azules pigmeas, la subespecie más pequeña de ballenas azules, en el Océano Índico.

Y fue el poderoso canto de las ballenas, grabado por detectores de bombas submarinas, lo que las traicionó.

“Encontramos un nuevo grupo de ballenas azules pigmeas en medio del Océano Índico”, dice la profesora de la UNSW Tracey Rogers, ecóloga marina y autora principal del estudio.

“No sabemos cuántas ballenas hay en este grupo, pero sospechamos que es mucho debido a la gran cantidad de llamadas que escuchamos”.

El descubrimiento fue posible gracias a datos de la Organización del Tratado de Prohibición Completa de los Ensayos Nucleares (CTBTO), una organización que supervisa las pruebas internacionales de bombas nucleares.

Desde 2002, la CTBTO ha estado utilizando micrófonos subacuáticos avanzados (llamados “hidrófonos”) para detectar ondas sonoras de posibles pruebas de bombas nucleares. Las grabaciones, que recopilan muchos otros sonidos oceánicos detallados, están disponibles para los científicos para su investigación en ciencias marinas.

El equipo dirigido por la UNSW estaba estudiando los datos cuando encontraron una señal inusualmente fuerte: una canción de ballena que se había identificado previamente en las grabaciones, pero sobre la cual los científicos aún sabían poco. Después de estudiar detenidamente su composición (detalles como la estructura, frecuencia y tempo de la canción), se dieron cuenta de que pertenecía a un grupo de ballenas azules pigmeas, pero no a ninguna de las previamente grabadas en la zona.

“Creo que es bastante interesante que el mismo sistema que mantiene al mundo a salvo de las bombas nucleares nos permite encontrar nuevas poblaciones de ballenas, lo que a largo plazo puede ayudarnos a estudiar la salud del medio marino”, dice el prof. Rogers.

Las ballenas azules pigmeas son los miembros más pequeños de la familia de las ballenas azules, pero eso es lo único pequeño: pueden alcanzar hasta 24 metros de longitud, que es casi la longitud de dos autobuses estándar.

Si los avistamientos visuales confirmaran esta nueva población, se convertirían en la quinta población de ballenas azules pigmeas descubiertas en el Océano Índico.

Los resultados, publicados recientemente en Informes científicos, llegaron a tiempo para el Día Mundial de los Océanos.

“Las ballenas azules en el hemisferio sur son difíciles de estudiar porque viven en alta mar y no saltan, no muestran ponis como las ballenas jorobadas”, dice el prof. Rogers.

“Sin estas grabaciones de audio, no tendríamos idea de que existía esta enorme población de ballenas azules en medio del Océano Índico ecuatorial”.

Un coro de ballenas

La Dra. Emmanuelle Leroy, autora principal del estudio y ex investigadora postdoctoral en UNSW Science, es bioacústica, una persona que estudia cómo los animales crean y reciben sonidos. Estaba estudiando los datos de CTBTO cuando notó que estaba emergiendo un patrón particular.

“Al principio, noté muchas líneas horizontales en el espectrograma”, dice el Dr. Leroy. “Estas líneas de frecuencia en particular reflejan una señal fuerte, por lo que había mucha energía allí”.

Para averiguar si la señal era una señal aleatoria o algo más, el Dr. Leroy y el equipo escanearon 18 años de datos CTBTO, el conjunto de datos completo disponible desde el inicio de la grabación, para buscar patrones más grandes.

Descubrieron que las canciones no eran solo una ocurrencia aleatoria.

“Cada año se producen miles de estas canciones”, dice. “Formaron una parte importante del paisaje sonoro acústico del océano.

“Los cantos no podían provenir de solo un par de ballenas, tenían que provenir de toda una población”.

Canta una melodía simple

Como muchas otras ballenas, las ballenas azules son cantantes poderosas: los científicos estiman que sus canciones pueden viajar entre 200 y 500 kilómetros. Estos cantos tienen frecuencias muy bajas (apenas audibles para el oído humano) y tienen una estructura diferente a los cantos de otras ballenas.

“Las ballenas jorobadas son como cantantes de jazz”, dice el prof. Rogers. “Siempre cambian sus canciones.

“Las ballenas azules, por otro lado, son más tradicionales. Cantan canciones simples y muy estructuradas”.

El estilo musical también puede cambiar dentro de una especie de ballena: cada una de las poblaciones de ballenas azules pigmeas conocidas en el Océano Índico canta melodías ligeramente diferentes. El profesor. Rogers dice que estas diferencias musicales son similares a la jerga generacional entre los humanos.

“Todavía no sabemos si nacieron con sus canciones o si lo aprendieron”, dice.

“Pero es fascinante que dentro del Océano Índico haya animales que se cruzan entre sí todo el tiempo, pero las ballenas de diferentes regiones aún conservan sus cantos distintivos. Sus cantos son como una huella digital que nos permite seguirlos mientras se mueven durante miles de de millas “.

El Dr. Leroy comparó las características acústicas del canto con los otros tres tipos de canto de ballena azul conocidos en el Océano Índico, así como con cuatro tipos de canto de ballena de Omura (otra ballena en el área), pero la evidencia indicó que esto es una población completamente nueva de ballenas azules.

El equipo nombró a la nueva población “Chagos” por el archipiélago que se detectó en las cercanías.

“Sospechamos que las ballenas que cantan el canto de Chagos se mueven en diferentes momentos a través del Océano Índico”, dice el prof. Rogers.

“Los encontramos no sólo en el centro del Océano Índico, sino tan al norte como la costa de Sri Lanka y al este en el Océano Índico hasta la costa de Kimberley en el norte de Australia Occidental”.

Si bien el equipo confía en sus hallazgos, el Dr. Leroy dice que es imposible confirmar la especie sin observación visual. Los avistamientos visuales de un animal tan esquivo pueden ser difíciles y costosos de financiar, por lo que es poco probable que esto se verifique pronto.

“Si no es una ballena azul, definitivamente canta como una”, dice el Dr. Leroy.

Un gran descubrimiento para la conservación.

El descubrimiento es una gran noticia para la conservación marina, ya que las ballenas azules estuvieron al borde de la extinción después de la caza de ballenas a principios del siglo XX.

Y a diferencia de muchos otros tipos de ballenas en el hemisferio sur, su número no ha retrocedido.

“Descubrir una nueva población es el primer paso para protegerla”, dice el Dr. Leroy.

La información acústica oculta en los cantos de las ballenas también puede enseñarnos más sobre los animales, como su distribución espacial, patrones de migración y número de poblaciones. Un estudio anterior del Dr. Leroy incluso encontró que el cambio en el tono de los cantos de las ballenas azules podría ser una respuesta al choque de los icebergs.

El profesor. Rogers ahora dirige un equipo que utiliza datos de CTBTO para estudiar cómo ha cambiado la población de Chagos con el tiempo. Los hallazgos podrían enseñarnos cómo las ballenas se han adaptado al calentamiento de las temperaturas del océano durante los últimos 18 años y cómo pueden comportarse en el futuro.

“El animal más grande del mundo es uno de los más difíciles de estudiar”, dice el prof. Rogers.

“Hay muchas más ballenas azules de lo que pensamos, y solo pudimos encontrarlas con la ayuda de esta infraestructura internacional”.

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