Gran Telescopio Canarias (GTC): El volcán de La Palma ciega el veterano telescopio del mundo | Ciencia

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El telescopio más grande del mundo podría ver la luz de los faros de un coche en Australia desde la isla canaria de La Palma, pero lleva 22 días cerrado por una «emergencia volcánica». Es casi imposible imaginar la perfección de sus espejos, pero los constructores del Gran Telescopio Canarias (GTC) ofrecen una comparativa reveladora: son tan lisos que si una de estas superficies lisas fuera del tamaño de la Península Ibérica, su más notable La irregularidad tendría sólo unos centímetros de altura. El astrofísico italiano Romano Corradi, director del gigante, advierte que «los riesgos son obvios». Los análisis microscópicos muestran que las cenizas que llegan del nuevo volcán de La Palma son «como palas» que podrían dañar las caras reflectantes.

El telescopio es una masa de 41 metros de altura, ubicada a una altitud de 2.300 metros, en el pacífico observatorio Roque de los Muchachos. Corradi quiere desde aquí descubrir un planeta realmente parecido a la Tierra: un gemelo, con agua y atmósfera, en el que buscar signos de vida extraterrestre. Sería un descubrimiento que podría cambiar la historia de la humanidad, pero por ahora tendremos que esperar. «Francamente, veo difícil para nosotros abrirnos con la situación actual del volcán», admite el astrofísico.

Uno de los operadores del telescopio, Álvaro Tejero, pasa un dedo por una ventana y lo muestra: es negro. A unos 15 kilómetros de la erupción, el aire parece prístino, pero el personal de limpieza saca «palas llenas de ceniza» de algunos rincones, explica Tejero. El piso del estacionamiento parece oscuro, pero debajo de los autos está realmente despejado. Hay una lluvia invisible y constante de partículas volcánicas. «No puedes arriesgarte a que, a cualquier hora de la noche, el viento cambie y todas las cenizas se derramen sobre ti», se queja el operador, un alto cordobés que estudió Formación Profesional y acabó en Canarias gestionando el telescopio más grande del mundo. . .

Francamente, veo difícil que podamos abrirnos con la situación actual del volcán.

Romano Corradi, director del Gran Telescopio Canarias

Tejero señala que la erupción no es solo un problema técnico para el Gran Telescopio Canarias, también es un desastre humano para su personal. “Muchos de los 55 colegas que trabajan aquí se ven afectados directamente por esta tragedia. Algunos incluso han perdido sus hogares. Otros fueron evacuados, no se sabe por cuánto tiempo. Tendrán que buscar la vida en casas familiares o incluso en negocios: poner el colchón ahí y vivir de alguna manera ”, explica Tejero.

Un observatorio astronómico siempre parece un escenario de ciencia ficción, pero aún más bajo las cenizas de un volcán en erupción. Otro operador de telescopio, Daniel Pérez Valladares, expone sus sensaciones en la cocina de los trabajadores, antes de iniciar el turno de noche. “Las palmas saben que tarde o temprano experimentaremos una erupción. Mis abuelos vivieron el de 1949, mis padres vivieron el de 1971, yo viví este y mi hijo vivirá otro ”, reflexiona. Lava ya ha destruido más de 1.500 edificios. Pérez Valladares se pone manos a la obra sabiendo que hay un volcán que arrasa los lugares donde ha pasado su vida. “Hace 30 años que surfeo en la playa de Los Guirres y ya no existe. Los amigos charlan y parece un despertar ”, se queja la operadora.

El Gran Telescopio Canarias, con las nubes concéntricas asociadas a la columna de ceniza del volcán.Saul Ruiz

El Gran Telescopio Canarias se inauguró en 2009, tras una inversión de 130 millones de euros. Es el más grande del mundo en los rangos de luz óptica e infrarroja. Hace cinco años se obtuvo aquí una imagen 10 veces más profunda que cualquier otra de la Tierra: un débil halo de estrellas alrededor de una galaxia a unos 500 millones de años luz de distancia. El telescopio, patrocinado por el Instituto de Astrofísica de Canarias, realizó multitud de descubrimientos excepcionales, como la detección de estrellas primitivas, imprescindibles para comprender los primeros momentos tras el origen del universo.

El ingeniero mecánico Javier Castro muestra el interior del telescopio. Fue uno de sus diseñadores, hace un cuarto de siglo. «Sigue siendo una gran máquina móvil de 350 toneladas», explica. El gigante flota sobre una fina capa de aceite hidráulico. Es inconcebible, pero un niño podría mover las 350 toneladas con una mano. “Es una máquina muy compleja. Podemos hablar de millones de componentes ”, subraya Castro, actual gerente de desarrollo del telescopio. Una de sus mayores preocupaciones es el hierro magnético en el polvo volcánico. «Hay muchos motores que tienen imanes y podrían atascarse», advierte.

Hay muchos motores que tienen imanes y el polvo volcánico podría adherirse a ellos.

Javier Castro, ingeniero del Gran Telescopio Canarias

El equipo de Corradi decidió cerrar las puertas de la cúpula el 24 de septiembre. El Gran Telescopio Canarias presume en sus folletos que funciona «las 24 horas del día, los siete días de la semana y los 365 días del año», pero eso fue antes de que las entrañas de la tierra se abrieran a quince kilómetros. “No estamos perdiendo el tiempo. En cualquier caso, estamos realizando el trabajo que tenemos que hacer ”, subraya Corradi. El personal está aprovechando el cierre forzoso para renovar algunas herramientas. “Con estas tareas tenemos al menos un mes. Si la erupción dura mucho más, tendremos que buscar la forma de abrirla de forma segura ”, dice el director.

Otros telescopios del Observatorio del Roque de los Muchachos, como el Nordic Optic o el Mercator, ya se han atrevido a reabrir, pero son mucho más pequeños, lo que facilita la limpieza. El caso del Gran Telescopio Canarias es bastante diferente. Un dron ha detectado cenizas acumuladas en varios puntos de su cubierta. «Limpiar este domo es un trabajo muy complicado, pero si estamos en esta situación un mes más, intentaremos encontrar la manera de realizar una limpieza a fondo cada vez que ocurra un episodio de ceniza», dice Corradi. El telescopio más grande del mundo no puede estar parado durante meses.

El operador Álvaro Tejero apunta al cielo. La columna de ceniza del volcán se eleva en el horizonte y culmina en una peculiar serie de círculos concéntricos de nubes. «La ola que se está formando es curiosa», dice el técnico, con una mezcla de asombro y resignación. “Incluso los vulcanólogos no saben cuándo terminará todo esto. Todavía estamos tres días más que tres meses ”.

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