He aquí por qué los científicos no están ‘locos de miedo’ por la viruela del simio

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El brote de viruela del simio ha captado la atención de un público ansioso que lucha por salir de la pandemia de COVID-19 y está en alerta máxima por el próximo virus que podría cambiar nuestras vidas.

Afortunadamente, los profesionales están mucho más tranquilos con respecto a la viruela del simio que los expertos de sillón.

«En los últimos años, todo el mundo se ha convertido en virólogo», dijo Paula Cannon, viróloga real de la Escuela de Medicina Keck de la USC. «No tenemos que volvernos locos de miedo».

A diferencia de la situación de hace dos años con el entonces novedoso coronavirus, los científicos ya están familiarizados con este virus. Saben que la viruela del simio no es tan transmisible como el COVID-19, ni es particularmente mortal. Saben cómo se propaga y cómo se puede detener.

El brote intriga a personas como Cannon por una razón muy específica: quieren entender por qué está surgiendo repentinamente en lugares inesperados en América del Norte y del Sur, Europa, Medio Oriente y Australia.

Miles de personas contraen la viruela del simio cada año por contacto cercano con personas o animales infectados, principalmente en las zonas rurales de África occidental y central. Incluso en áreas con acceso extremadamente limitado a la atención médica, la tasa de supervivencia supera con creces el 90%.

Se han encontrado casos en los EE. UU. y Europa antes, pero siempre se han relacionado rápidamente con personas que viajaron recientemente a un lugar donde el virus es endémico o que interactuaron con animales infectados.

El último gran brote de viruela del simio en EE. UU., en 2003, se atribuyó a los perros de las praderas que contrajeron el virus de animales infectados importados de Ghana a Texas como mascotas. Los 47 pacientes humanos sobrevivieron.

Jill Cox, miembro del personal de cuidado de animales en el zoológico de Hogle, muestra una rata gambiana gigante hembra en Salt Lake City.

Una rata gambiana gigante en el Hogle Zoo en Salt Lake City. Las ratas de Gambia son una de las especies sospechosas de traer el virus de la viruela símica a los EE. UU. en 2003.

(Douglas C. Pizac / Associated Press)

El brote actual, en el que se han informado más de 400 casos en todo el mundo, es un poco diferente. Pocos, si alguno, de los pacientes han viajado a áreas donde se sabe que el virus está presente, o han tenido contacto con animales infectados.

El primer caso de EE. UU. se documentó en un hombre de Massachusetts que viajó recientemente a Canadá, donde hasta ahora se han confirmado al menos 26 casos.

El primer caso de California, un individuo que, según los funcionarios de salud, viajó recientemente a Europa, apareció el martes en el condado de Sacramento. Se han identificado al menos otros 10 casos en Colorado, Utah, Florida, Virginia, el estado de Washington y la ciudad de Nueva York. Se enviaron muestras a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades para pruebas de confirmación.

La mayoría de los pacientes en el brote actual se encuentran en Europa, incluidos más de 100 en el Reino Unido. Otros casos han aparecido en más de una docena de países, incluidos España, Portugal, Alemania, los Países Bajos, Argentina, Israel y los Emiratos Árabes Unidos, según la Organización Mundial de la Salud y Global.health, un equipo de investigación internacional financiado por Google.

A pesar del nombre evocador, la viruela del simio se encuentra más comúnmente en roedores que en primates: un grupo de monos de laboratorio en Copenhague fueron los primeros animales confirmados con viruela en 1958.

Dentro de una semana o dos de la exposición, las personas infectadas experimentan fiebre, escalofríos, dolores musculares e inflamación de los ganglios linfáticos. Unos días después de que comienza la fiebre, los pacientes desarrollan lesiones distintivas parecidas a pústulas que generalmente comienzan en la cara y se extienden por todo el cuerpo antes de formar costras y caerse. Los pacientes no son contagiosos hasta que aparecen los primeros síntomas y, por lo general, la enfermedad sigue su curso en dos a cuatro semanas.

Es un primo menos letal de la viruela, un virus mucho más vicioso que mató a aproximadamente el 30% de las personas infectadas. Gracias a las vacunas, la viruela se declaró erradicada en todo el mundo en 1980.

Irónicamente, ese éxito ha abierto la puerta para que virus similares, como el de la viruela del mono, se infiltren en la población humana.

Las vacunas que protegen contra la viruela también funcionan contra sus primos más débiles, pero no han sido parte de las inmunizaciones infantiles estándar desde la década de 1970. Simplemente no ha habido necesidad de ellos. Como resultado, la mayoría de las personas menores de 50 años no tienen inmunidad a este tipo de virus.

«La erradicación de la viruela fue, por supuesto, uno de los mayores logros en la historia de la salud pública, pero también dejó la puerta abierta para que otros virus llenaran el vacío. Como resultado, tenemos una disminución de la inmunidad de la población a los virus de la viruela”, dijo Anne Rimoin, una epidemióloga que ha estudiado la viruela del simio durante las últimas dos décadas y dirige el Centro de Salud Global e Inmigrante de la UCLA.

En otras palabras, dijo con una risa triste, «ninguna buena acción queda sin castigo».

La gente se agolpa en una habitación para vacunarse contra la viruela en la ciudad de Nueva York en 1947.

Los neoyorquinos hacen fila para vacunarse contra la viruela en 1947.

(Tony Camerano / Associated Press)

A medida que avanzan los brotes de enfermedades, la viruela del simio tiene mucho menos poder que el COVID-19.

Cuando surgió el SARS-CoV-2 en Wuhan, China, a fines de 2019, era un nuevo coronavirus. Los científicos tuvieron que empezar de cero para descubrir qué era, cómo se propagaba y cómo podía contenerse, todo mientras se desarrollaba una catástrofe mundial para la salud.

Por el contrario, los científicos ya saben que la viruela del simio se propaga mucho menos que el coronavirus y se puede contener de manera efectiva con las vacunas existentes, que todavía se administran a personas en riesgo de entrar en contacto con el virus a través de viajes o trabajos de laboratorio.

El CDC ya ha almacenado suficientes vacunas contra la viruela para combatir un brote generalizado. No existen tratamientos específicos para la viruela del simio, pero la vacunación después de la exposición parece disminuir la gravedad de la enfermedad.

La pregunta para los funcionarios de salud pública es: ¿De dónde vino el brote actual y qué hará el virus a continuación?

La búsqueda de respuestas se parece mucho a «mirar hacia atrás a una estrella distante», dijo Rimoin. Los hechos que dieron lugar a los contagios de hoy tuvieron lugar semanas atrás; los epidemiólogos no saben lo que está sucediendo en este momento que puede o no causar que la enfermedad se propague aún más.

No se puede contraer la viruela del simio pasando a una persona infectada en la oficina o en la calle. La transmisión requiere contacto físico cercano o exposición íntima prolongada a una persona infectada, o a su ropa de cama o ropa. Horas de baile en espacios muy cerrados podrían transmitir el virus; también podría hacerlo el contacto sexual. Un número significativo de los casos informados actualmente parece estar relacionado con la asistencia a dos raves en Europa.

Por el momento, parece que “el virus tuvo suerte: encontró algunas fiestas o festivales importantes que le permitieron despegar”, dijo Jamie Lloyd-Smith, bióloga de la UCLA especializada en enfermedades infecciosas. «Entonces pasa desapercibido porque nadie lo está buscando. ¿Qué médico en Madrid ve a alguien con un sarpullido y piensa en la viruela del simio? Nadie, hasta la semana pasada».

La secuenciación temprana muestra que el tipo, o clado, del virus de la viruela símica responsable de este brote es similar al de un brote de 2018 en Nigeria. No parece haber mutado a una forma más fácilmente transmisible.

La viruela del mono es endémica en áreas rurales, menos densamente pobladas, dijo Rimoin. ¿Se comportará de manera diferente entre una población urbana y móvil? ¿Evolucionará el virus a medida que avanza a través de un nuevo entorno?

“Eso no significa necesariamente que estas cosas se materialicen. Es por eso que observamos estos virus con atención”, dijo Rimoin. «Necesitamos poder asegurarnos de no permitir que un virus de la viruela se establezca en lugares donde aún no es endémico».

Las herramientas más valiosas contra una mayor propagación son las vacunas y los datos. Brotes como este son la razón por la cual es necesaria una vigilancia de salud pública fuerte y constante.

“Si contamos con buenos sistemas de vigilancia de la salud pública y estas cosas se pueden monitorear, entonces podemos cortar las cosas de raíz y evitar que se propaguen”, dijo Cannon.



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