Homo sapiens: Por qué somos la única especie humana del planeta | Ciencia

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Tres descubrimientos recientes acaban de cambiar lo que sabíamos sobre el origen de la raza humana y nuestra propia especie, Homo sapiens. Es posible, dicen algunos expertos, que debamos descartar este concepto para referirnos a nosotros mismos, ya que estos hallazgos sugieren que somos un Frankenstein con trozos de otras especies humanas con las que no hace mucho tiempo hemos compartido planeta, sexo e hijos.

Los hallazgos de esta semana asumen que existieron hasta ocho grupos humanos o especies diferentes hace unos 200.000 años. Todos eran parte del género Homo, que nos incluye a nosotros. Los recién llegados muestran una interesante mezcla de rasgos primitivos – enormes arcos en las cejas, cabezas planas – y modernos. El luchador de dragones chino tenía una capacidad craneal igual a la de los humanos actuales o superiores. El Homo de Nesher Ramla, encontrado en Israel, podría ser el que dio origen a los neandertales y los denisovas que ocuparon Europa y Asia respectivamente y con los que nuestra propia especie tuvo repetidos encuentros sexuales de los que nacieron niños mestizos que fueron aceptados en su respectivas tribus como una más.

Ahora sabemos que a través de esos cruces todas las personas fuera de África llevan un 3% de ADN neandertal o que los tibetanos tienen genes para poder vivir a grandes altitudes que los denisovas les transmitieron. Hay algo mucho más perturbador que reveló el análisis genético de las poblaciones actuales de Nueva Guinea: los denisovas, una rama gemela de los neandertales, pueden haber vivido hasta hace solo 15.000 años, un soplo en términos evolutivos.

Vista escaneada de la mandíbula Homo de Nesher Ramla encontrada en Israel.Ariel pokhojaev

El tercer gran descubrimiento de los últimos días es casi de investigación. Se analizó el ADN almacenado en el suelo de la cueva Denisova en Siberia. El material genético de humanos indígenas, denisova, neandertales y sapiens se ha encontrado en períodos tan cercanos que incluso pueden superponerse. Los restos del primer híbrido conocido de especies humanas se encontraron aquí hace tres años: una niña hija de un neandertal y un denisovano.

El paleoantropólogo Florent Detroit ha descubierto otra de estas nuevas especies humanas para la ciencia: la Homo luzonensis, que vivió en una isla de Filipinas hace 67.000 años y que muestra una extraña mezcla de rasgos que podrían ser el resultado de su larga evolución aislada durante más de un millón de años. Es algo parecido a lo que experimentó su contemporáneo. Homo floresiensis, o hombre de las flores, un ser humano de cinco pies cinco pies que vivía en una isla de Indonesia. Tenía un cerebro del tamaño de un chimpancé, pero si aplicamos el test de inteligencia más utilizado por los paleoantropólogos, podemos decir que era tan avanzado como el sapiens, ya que sus herramientas de piedra son igual de avanzadas.

Estos dos habitantes de la isla están unidos desde Homo erectus, el primer Homo itinerante que salió de África hace unos dos millones de años. Conquistó Asia y vivió allí al menos hasta hace 100.000 años. El octavo pasajero de esta historia sería el Homo daliensis, fósil encontrado en China con una mezcla de erectus y sapiens, aunque es posible que eventualmente sea atribuido al nuevo linaje de Homo longi.

«No me sorprende que haya varias especies humanas viviendo al mismo tiempo», dice Detroit. “Si consideramos el último período geológico que comenzó hace 2,5 millones de años, siempre ha habido diferentes géneros y especies de homínidos que han compartido el planeta. La gran excepción es el presente, nunca antes había existido una sola especie humana en la Tierra ”, reconoce. ¿Por qué somos los sapiens los únicos supervivientes?

Para Juan Luis Arsuaga, paleoantropólogo de Atapuerca, la respuesta es que «somos una especie hipersocial, los únicos capaces de construir lazos más allá del parentesco, a diferencia del resto de mamíferos». “Compartimos ficciones consensuadas como país, religión, idioma, equipos de fútbol; y hemos venido a sacrificar muchas cosas por ellos ”. Incluso la especie humana más cercana a nosotros, los neandertales, que crearon ornamentos, símbolos y arte, no hicieron esto. Arsuaga lo resume así: «Los neandertales no tenían bandera». Por razones aún desconocidas, esta especie se extinguió hace unos 40.000 años.

Los sapiens no eran «estrictamente superiores» a sus pares, dice Antonio Rosas, paleoantropólogo del CSIC. “Ahora sabemos que somos el resultado de hibridaciones con otras especies y el conjunto de características que resultaron perfectas para ese momento”, explica. Un posible beneficio adicional es que los grupos sapiens Eran más numerosos que los neandertales, lo que significa menos endogamia y mejor salud de la población.

Excavación en el sitio de Nesher Ramla
Excavación en el sitio de Nesher RamlaZaidner

Detroit cree que parte de la explicación radica en la esencia misma de nuestra especie. sapiens, ensayo en latín. «Tenemos un cerebro enorme que debemos alimentar, por lo que necesitamos muchos recursos y, por lo tanto, mucho territorio», dice. «La Homo sapiens ha experimentado una enorme expansión demográfica y es muy probable que la competencia por el territorio fuera demasiado dura para el resto de especies ”, añade.

María Martinón-Torres, directora del Centro Nacional de Investigaciones sobre Evolución Humana, cree que el secreto está en la «hiperadaptabilidad». «La nuestra es una especie invasora, no necesariamente maligna, pero somos como el caballo evolutivo de Atila», dice. “A medida que avanzamos y con nuestro estilo de vida, la diversidad biológica disminuye, incluida la diversidad humana. Somos una de las fuerzas ecológicas con mayor impacto en el planeta y esa historia, la nuestra, empezó a gestarse en el Pleistoceno [el periodo que comienza hace 2,5 millones de años y termina hace unos 10.000, cuando el sapiens es ya la única especie humana que queda en el planeta]».

Los descubrimientos de hace unos días vuelven a plantear un problema creciente: los científicos están nombrando cada vez más especies humanas. ¿Tiene sentido hacerlo? Para Israel Hershkovitz, paleoantropólogo israelí autor del hallazgo Homo de Nesher Ramla, n. «Hay demasiadas especies», dice. “La definición clásica dice que dos especies diferentes no pueden tener descendencia fértil. El ADN nos dice que sapiens, Los neandertales y Denisova los tenían, por lo que deberían considerarse de la misma especie ”, apunta.

«Si somos los sapiens, por eso las especies que son nuestros ancestros por mezcla también lo son ”, zanja João Zilhão, profesor ICREA de la Universidad de Barcelona.

Es un enfrentamiento entre expertos. José María Bermúdez de Castro, codirector de Atapuerca, recuerda que “la hibridación es muy común en las especies actuales, especialmente en el mundo vegetal”. «El concepto de especie se puede desdibujar, pero creo que no podemos abandonarlo porque es muy útil para entendernos».

Aquí entran en juego muchos matices. Las obvias diferencias entre sapiens y neandertal que la identidad como especie de Homo luzonensis, de quien solo se conocen unos pocos huesos y dientes, o Denisova, para quien la mayor parte de la información proviene del ADN extraído de diminutos fósiles.

«Curiosamente, a pesar de los frecuentes cruces», explica Martinón-Torres, ambos sapiens como neandertales eran perfectamente reconocibles y distinguibles hasta el final ”. “Los rasgos del último neandertal son más pronunciados que los de los anteriores, en lugar de difuminarse por el cruce. Ha habido intercambios biológicos, y es posible que incluso culturales, pero ninguna de las especies ha dejado de ser ella, distintiva, reconocible en su biología, en su apariencia, en sus adaptaciones específicas, en su nicho ecológico a lo largo de su historia evolutiva. . Creo que este es el mejor ejemplo de que la hibridación no necesariamente choca con el concepto de especie ”, concluye. Su colega Hershkovitz advierte que el debate continuará: «Estamos excavando tres cuevas más en Israel donde hemos encontrado fósiles humanos que proporcionarán una nueva perspectiva sobre la evolución humana».

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