I rospi arrapati stanno scomparendo. Possono essere salvati?

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La leggenda è più o meno così: nel 1897, la brava gente di Eastland, in Texas, mise una capsula del tempo nella pietra angolare del tribunale in costruzione in centro. Entrò una Bibbia, alcuni giornali, una bottiglia di whisky.

E una lucertola cornuta del Texas.

La città crebbe e crebbe e nel 1928 aveva bisogno di un tribunale più grande. Il vecchio fu demolito e un paio di migliaia di persone lo videro la pietra angolare di marmo era aperto. Con stupore di tutti, la creatura polverosa sepolta 31 anni prima era ancora viva.

Lo chiamavano Ol ‘Rip, dal nome di Rip Van Winkle. Fino ad oggi, il suo corpo tassidermizzato giace in una bara di legno e velluto nel tribunale di Eastland, dove si tiene l’annuale sfilata Rips Ribs Cookoff e RipFest.

«È un grosso problema», ha detto il giudice Rex Fields della contea di Eastland.

È difficile sopravvalutare l’affetto che le persone in queste parti dell’Oklahoma e del Texas hanno per la lucertola cornuta del Texas, una creatura dall’aspetto preistorico con le corna sulla testa e la capacità di sparare sangue dagli occhi. Chiamati anche rospi cornuti e rane cornute a causa dei loro corpi tozzi e piatti, sono, in effetti, lucertole.

«Erano ovunque quando ero bambino», ha detto Fields, 63 anni. «Li prendevamo e giocavamo con loro. » Fields, come custode della leggenda di Ol ‘Rip, racconta agli scolari la storia dell’indistruttibile rettile. Ma in questi giorni molti di quei giovani non ne hanno mai visto uno prima.

Il che solleva una domanda a cui gli scienziati stanno ora cercando di rispondere: cosa è successo ai rospi arrapati?

La lucertola cornuta del Texas – una delle almeno 17 specie conosciute di lucertola cornuta – sono praticamente scomparsi a est della Interstate 35, che scorre nel mezzo dell’Oklahoma e del Texas, ha detto Dean Williams, un professore di biologia della Texas Christian University che gestisce il TCU Horny Toad Project.

Classificate come specie minacciate in Texas e specie con maggiore esigenza di conservazione in Oklahoma, stanno morendo da almeno 60 anni. Ma indicare l’inizio e l’entità del loro declino non è facile.

«Il problema, ovviamente, è che erano così comuni, probabilmente una delle lucertole più comuni in Texas», ha detto Williams. «La gente per la maggior parte li ignorava … Nessuno ha iniziato a monitorarli. Quando hanno appena iniziato a scomparire, le persone hanno detto, ‘Whoa! Cosa sta succedendo?'»

Gli scienziati indicano due principali invasori: gli umani e le formiche del fuoco.

In Texas e Oklahoma, la popolazione umana combinata è cresciuta di cinque volte nell’ultimo secolo, passando ai 33 milioni di oggi dai 6,7 milioni del 1920.

Man mano che le città si espandevano e le autostrade si estendevano attraverso le praterie, le lucertole – che non sono molto mobili e preferiscono habitat aperti con vegetazione rada e terreno sciolto – sono stati isolati in sacche sempre più piccole.

L’erba nativa è stata sostituita su vasta scala con colture a file e pascoli di copertura del suolo non autoctona come l’erba delle Bermuda, che è ottima per la produzione di fieno e il pascolo del bestiame, ma troppo densa per le lucertole cornute per cacciare il cibo.

E poi sono arrivate le formiche rosso fuoco. Gli insetti invasivi sudamericani furono importati accidentalmente tramite nave da carico in Alabama negli anni ’30 e marciarono costantemente attraverso il sud, raggiungendo il Texas negli anni ’50. Hanno cacciato le formiche mietitrici native, meno aggressive, che costituiscono la maggior parte della dieta delle lucertole cornute.

Le formiche del fuoco attaccano anche i nidi sepolti delle lucertole cornute e mangiano i loro piccoli, ha detto Williams.

Le lucertole affrontano un altro problema, più naturale: praticamente tutto ciò che può mangiare un rospo arrapato volontà mangia un rospo arrapato. Serpenti. Coyote. Falchi. Bobcats. Roadrunners. Procioni. Roditori.

«Queste cose sono come i popcorn nell’ambiente», ha detto Williams.

Le lucertole cornute sono state rintracciate per più di 17 anni nella base dell’aeronautica militare di Tinker a Oklahoma City.

(Mark Potts / Los Angeles Times)

Le lucertole con le corna non sono veloci e cercano di evitare di essere mangiate mescolandosi e apparendo feroci. Come difesa dell’ultimo minuto, sparano sangue dai loro occhi che è sgradevole ai cani, come volpi e coyote, ha detto Nathan Rains, un biologo della diversità della fauna selvatica del Texas Parks & Wildlife Department.

Piove ha ricordato di aver visto lucertole cornute in tutto il frutteto di pesche di suo nonno vicino all’adolescente Elmore City, Oklahoma, quando era bambino negli anni ’80.

«Anche le persone a cui non piacciono le lucertole amano i rospi arrapati», Rains disse. «Hanno solo una faccia così brutta da essere carina.»

È il rettile di stato ufficiale del Lone Star State, che ha le targhe che li caratterizzano. La mascotte della Texas Christian University è la rana cornuta. E nella piccola città dell’Oklahoma Panhandle di Hooker – dove il motto è «È un luogo, non una vocazione» – la squadra di baseball si chiama Hooker Horny Toads.

«Non sono aggressivi», ha aggiunto Rains. “Sono facili da catturare. Sono come un dinosauro. La gente li vedeva da bambini, poi sono cresciuti, si sono trasferiti in città e hanno iniziato a ricordare «.

Le persone spesso chiamano il dipartimento statale per la fauna selvatica, ha detto, sostenendo di avere la proprietà perfetta per reintrodurre le lucertole cornute.

Anche Leslie Nossaman, recente presidente della Horned Lizard Conservation Society con sede ad Austin, riceve sempre quel tipo di chiamate malinconiche.

«Se ne hai mai tenuto uno in mano, è una connessione istantanea che arriva quasi alla tua anima», ha detto Nossaman, geologo e geofisico in pensione. «Le persone lo descrivono come una connessione spirituale quando tengono in mano una lucertola cornuta o addirittura ne vedono una in natura».

Colonna uno

Una vetrina per la narrazione avvincente del Los Angeles Times.

La Horned Lizard Conservation Society, un’organizzazione senza scopo di lucro che sponsorizza la ricerca scientifica sulle creature, è iniziata nel 1991. A parlare in uno dei suoi primi incontri è stato Wade Sherbrooke, l’ex direttore della Southwest Research Station dell’American Museum of Natural History in Arizona. Era commosso dalla passione della gente per le creature che aveva studiato per più di 40 anni.

“Un vecchio allevatore si alzava e diceva: ‘Noi aveva rospi arrapati e dovremmo averli di nuovo! Coni gelato e rospi arrapati, ecco cos’è la vita! ‘”Ha ricordato.

Ma il declino della lucertola, ha detto, è solo un tragico esempio del danno che gli esseri umani hanno inflitto a questo pianeta in continuo riscaldamento.

«Dobbiamo cambiare il comportamento umano», ha detto Sherbrooke.

Ma il cambiamento è difficile. «È una battaglia persa», ha detto con un sospiro.

Negli ultimi anni, scienziati e zoo hanno provato un nuovo approccio per riportare i rettili dall’orlo del baratro: allevarli in cattività e reintrodurli in natura.

Lo zoo di Fort Worth – che è diventato il primo zoo ad allevare con successo lucertole con le corna del Texas nel 2001 e da allora ne ha nate più di 800 – ha iniziato a reintrodurle nel 2011, ha affermato Diane Barber, curatrice di ectotermi dello zoo. Ha rilasciato più di 500 cuccioli, ma è difficile dire quanti sono sopravvissuti perché sono piccoli e ben mimetizzati.

«Anche se stiamo mettendo centinaia di lucertole nel paesaggio, le loro possibilità di sopravvivenza in condizioni ottimali sono basse a causa della predazione naturale e degli ambienti ostili del Texas», ha detto Barber in una e-mail. “Una bassa sopravvivenza dell’1-3% di un singolo uovo fino all’età adulta è considerata normale per molte specie di rettili e anfibi in natura. Quindi, quando abbiamo rilasciato 100 cuccioli in un anno e ne troviamo 5-7 la primavera successiva, è davvero eccitante! «

Lucertole cornute

Raymond Moody, un biologo delle risorse naturali alla Tinker Air Force Base di Oklahoma City, rintraccia lucertole cornute su una riserva di 40 acri alla base.

(Mark Potts / Los Angeles Times)

Una delle popolazioni di lucertole cornute del Texas più studiate nel paese vive nella base dell’aeronautica militare di Tinker a Oklahoma City, dove i ricercatori hanno utilizzato la telemetria radio per tracciare più di 1.000 lucertole dal 2003, studiandone i movimenti, la salute, la riproduttività e il tasso di sopravvivenza.

In un martedì a tre cifre in estate, Raymond Moody ha marciato attraverso l’erba alta fino al ginocchio e i girasoli Maximilian, agitando delicatamente una lunga antenna di metallo e guardando i fulmini sulla scia di un temporale mattutino.

Moody, uno scienziato delle risorse naturali alla base, e un piccolo gruppo di volontari dello zoo di Oklahoma City hanno cercato lucertole da 2 pollici in una riserva di prateria di 40 acri nella base dove vivono circa 56 lucertole cornute. Lucertole adulte essere rintracciati indossano trasmettitori che sembrano piccoli zaini, ciascuno programmato su una frequenza unica.

Moody si mosse rapidamente mentre il suo ricevitore emetteva un segnale acustico sempre più forte, captando il segnale della lucertola # 1015. Lo seguì in un campo di fiori viola, poi ai margini del bosco, ma non riuscì a trovarlo. Si stava muovendo velocemente, troppo veloce per una lucertola cornuta. Moody ha teorizzato che potrebbe essere stato mangiato da un serpente che stava scivolando via.

Il ricevitore di un volontario si è spento: Beep! Beep! Lizard # 1017 era nelle vicinanze.

O almeno così pensavano. Hanno trovato un’etichetta attaccata a un pezzo di pelle. La lucertola aveva cambiato pelle e lasciato il localizzatore alle spalle.

«Il suo destino sarebbe sconosciuto», ha osservato Moody.

Spesso trova trasmettitori con segni di una triste fine: segni di denti.

Dopo circa due ore, Moody ha trovato il numero 905 nell’erba alta. Prese il maschio, che era stato rintracciato per circa due anni, e rimase fermo nel suo palmo. Moody ne segnò la posizione, poi lo rimise a posto.

«Teniamo i trasmettitori su di loro il più a lungo possibile, fino a quando non vengono mangiati da un predatore», ha detto. “È molto importante per noi conoscere il destino dell’animale, cosa gli succede alla fine. … Hanno un sacco di cose che vanno contro di loro. »

Trentaquattro giovani lucertole cornute le cui uova sono state raccolte alla base nel 2019 e nel 2020 vengono allevati allo zoo di Oklahoma City come parte di uno studio finanziato dalla National Science Foundation in cui i ricercatori monitorano la loro crescita, raccolgono campioni di feci e studiano i loro batteri intestinali per capire come le cure umane influiscono su di loro e sulla loro capacità di sopravvivere in natura.

Le lucertole cornute vivono in terrari con pareti di vetro con un sistema di nebulizzazione automatico per simulare la pioggia e vengono alimentati a orari casuali in modo che non rispettino un programma. Una volta superate le fasi della loro vita più vulnerabili, lo saranno reintrodotto da Tinker e rintracciato.

«La nostra speranza con questo tipo di programma è che saremo in grado di introdurre animali più grandi e più sani che avrebbero tassi di sopravvivenza più elevati di quelli che normalmente avrebbero in natura», ha detto Sam Eliades, uno studente di dottorato in ecologia e biologia evolutiva presso l’Università di Oklahoma che gestisce il Lizard Lab dello zoo.

Nei prossimi mesi, come parte di un rilascio graduale a Tinker, le lucertole vivranno in un recinto semi-chiuso per alleviare lo shock di vivere all’aperto prima di essere completamente rilasciate quest’estate.

Lucertole cornute

Heather Guillory, collaboratrice dell’allevamento comportamentale dello zoo di Oklahoma City, e Matthew Word, direttore della tecnologia informatica dello zoo di Oklahoma City, usano le antenne radio per cercare lucertole con le corna del Texas alla base dell’aeronautica militare di Tinker.

(Mark Potts / Los Angeles Times)

Le lucertole cornute del Texas vivono circa cinque anni in natura. Se la storia di Ol ‘Rip è vera, aveva almeno 31 anni quando è stato trovato. Non c’è da stupirsi che abbia fatto notizia in tutto il mondo, inclusa la prima pagina del Times.
Ha fatto un tour nazionale e ha visitato il presidente Coolidge alla Casa Bianca prima di morire di polmonite l’anno successivo.

Fields, il giudice che mantiene la memoria di Ol ‘Rip a Eastland, ha detto che quando John Connally era in corsa per il governatore del Texas nel 1962, ha posato per una foto con Ol’ Rip. Ma quando Connally ha sollevato il conservato animale, «la sua gamba secca si è staccata e si è rotta», ha detto Fields.

Quando i bambini visitano il tribunale, Fields promette loro di credere alla storia dell’indomabile lucertola. Ripetono un giuramento mancino:

Giuro solennemente (o affermo) che eseguirò fedelmente l’ufficio di Ol ‘Rip Promoter e promuoverò, proteggerò e difenderò fino alla morte la verità della storia di Ol’ Rip, al meglio delle mie capacità.

I texani, ha osservato Fields, ritengono che Ol ‘Rip abbia ispirato il classico cartone animato della Warner Bros. «One Froggy Evening», in cui un operaio edile apre una pietra angolare contrassegnata nel 1892 e trova una rana dal vivo con il cappello a cilindro che balla e canta il Tin Pan Alley melodia «Ciao! Ma Baby. «

Jerry Beck, uno storico dell’animazione, ha riso quando gli è stato detto di Ol’Rip. Non aveva sentito parlare di lui. Ma la storia di molti cartoni animati classici non è ben documentata, ha detto, e potrebbe esserci un legame con il rospo arrapato del Texas.

«Non è impossibile», ha detto.

Il fumetto suggerisce che dopo tutto potrebbe esserci speranza per la lucertola cornuta del Texas. La rana finisce all’interno di un’altra pietra angolare datata 1955. Lontano nel futuro – nel 2056 – un altro operaio edile apre la pietra angolare ed esce fuori la rana, cantando e ballando ancora una volta.



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