Il metaverso è solo una nuova parola per una vecchia idea

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Ho trascorso gran parte della mia carriera, sia nella Silicon Valley che oltre, insistendo sul fatto che tutte le nostre tecnologie hanno storie e persino preistorie, e che lungi dall’essere ordinate e ordinate, quelle storie sono in realtà disordinate, contestate e conflittuali, con narratori e significati in competizione.

Il metaverso, che è passato da un termine di nicchia a un nome familiare in meno di un anno, è un ottimo esempio. La sua metamorfosi è iniziata nel luglio 2021, quando Facebook ha annunciato che avrebbe dedicato il prossimo decennio a dare vita al metaverso. Nella presentazione del concetto da parte dell’azienda, il metaverso è stato una cosa meravigliosa: un mondo digitale coinvolgente e ricco che combina aspetti dei social media, dei giochi online e della realtà aumentata e virtuale. «La qualità che definisce il metaverso sarà una sensazione di presenza, come se fossi lì con un’altra persona o in un altro posto», ha scritto il fondatore di Facebook Mark Zuckerberg, immaginando una creazione che «raggiungerebbe un miliardo di persone, ospiterebbe centinaia di miliardi di dollari di commercio digitale e sostenere i lavori per milioni di creatori e sviluppatori». Entro dicembre 2021, una serie di altre grandi società tecnologiche americane, tra cui Microsoft, Intel e Qualcomm, avevano tutti i propri piani metaverse articolati. E quando il Consumer Electronics Show si è svolto a gennaio, tutti sembravano avere un angolo metaverso, non importa quanto improbabile o banale: giubbotti aptici, incluso uno con un condizionatore d’aria per creare il proprio clima localizzato; rifacimenti di bellezza per avatar; furgoni virtuali per la tua casa virtuale.

Si è discusso molto sul coinvolgimento di Meta (nata Facebook) e sulla sua attuale posizione complicata come piattaforma di social media con un notevole acquisto nella nostra vita quotidiana. Ci sono state anche conversazioni più ampie su quale forma potrebbe o dovrebbe assumere il metaverso, in termini di capacità tecniche, esperienze utente, modelli di business, accesso e regolamentazione e, più tranquillamente, su quale scopo potrebbe servire e quali bisogni soddisferebbe .

«C’è una facile seduzione nelle storie che proiettano una tecnologia come nuova di zecca.»

Queste sono buone conversazioni da avere. Ma saremmo negligenti se non facessimo un passo indietro per chiederci, non cos’è il metaverso o chi lo farà, ma da dove viene, sia in senso letterale che anche nelle idee che incarna. Chi l’ha inventato, se è stato davvero inventato? E che dire dei mondi precedenti costruiti, immaginati, aumentati o virtuali? Cosa possono dirci su come mettere in atto il metaverso ora, sui suoi pericoli e sulle sue possibilità?

C’è una facile seduzione nelle storie che proiettano una tecnologia come nuova di zecca, o per lo meno che non raccontano storie lunghe e complicate. Visto in questo modo, il futuro è uno spazio di reinvenzione e possibilità, piuttosto che qualcosa di intimamente connesso al nostro presente e al nostro passato. Ma le storie sono più che semplici retroscena. Sono le colonne portanti, i progetti e le mappe dei territori che sono già stati attraversati. Conoscere la storia di una tecnologia, o le idee che incarna, può fornire domande migliori, rivelare potenziali insidie ​​e lezioni già apprese e aprire una finestra sulla vita di coloro che le hanno apprese. Il metaverso, che non è così nuovo come sembra, non fa eccezione.

Allora da dove viene il metaverso? Una risposta comune, quella chiara e ordinata, è che viene dal romanzo di fantascienza di Neal Stephenson del 1992 Schianto di neve, che descrive un mondo virtuale generato dal computer reso possibile da un software e da una rete mondiale in fibra ottica. Nella Los Angeles del 21° secolo del libro, il mondo è disordinato, pieno di disuguaglianze sociali, sessismo, razzismo, comunità chiuse, sorveglianza, ipercapitalismo, megacorporazioni febbrili e polizia corrotta. Naturalmente, anche il Metaverse del romanzo è disordinato. Anch’esso è ricco di disuguaglianze sociali e ipercapitalismo. Non tutti trovano la loro strada lì. Per coloro che lo fanno, la qualità della loro esperienza è determinata dal calibro del loro kit e dalla loro capacità di permettersi larghezza di banda, elettricità e potenza di calcolo. Coloro che dispongono di mezzi possono avere rendering digitali elaborati e personalizzati. Altri devono accontentarsi di semplici schizzi piatti, acquistati immediatamente: i pacchetti «Brandy» e «Clint». Forse non dovremmo sorprenderci che molti di coloro che hanno letto il libro lo abbiano visto non solo come fantascienza all’avanguardia, ma come una critica al capitalismo finale e alle visioni tecno-utopiche.

Nei tre decenni trascorsi da allora Schianto di neve è stato pubblicato, molte delle basi del mondo virtuale di Stephenson, come i social network e l’intelligenza artificiale, si sono materializzate. E il metaverso, come altre idee prefigurate nella tradizione cyberpunk, ha costantemente trovato la sua strada in una conversazione più ampia. È apparso in film recenti come Giocatore pronto uno e Ragazzo libero. E ha plasmato gran parte del panorama digitale in cui ci troviamo ora. Tuttavia, penso che potrebbe esserci di più nel metaverso che solo Schianto di neve e la sua attuale re-istanziazione.

In effetti, le conversazioni di oggi sul metaverso mi ricordano molto le conversazioni che avevamo quasi 20 anni fa su Second Life, che il Linden Lab di Philip Rosedale ha lanciato nel 2003. Rosedale è molto chiaro sui modi in cui è stato ispirato da Schianto di neve. È anche chiaro, tuttavia, che un viaggio a Burning Man alla fine degli anni ’90 ha inquadrato per sempre il suo pensiero sui mondi virtuali, sui loro abitanti e sulla loro etica. Second Life doveva essere «un mondo online 3D creato e di proprietà dei suoi utenti». Ha avuto un enorme successo: ha dominato i titoli delle notizie e le conversazioni. Aziende e marchi hanno lottato per affermarsi in questo nuovo dominio; abbiamo tenuto conferenze e concerti in Second Life e persino in chiesa. All’inizio degli anni 2000, milioni di persone si sono riversate sulla piattaforma e hanno creato vite lì. Gli antropologi li hanno studiati*; politici e politici ne hanno discusso. E le realtà di un mondo virtuale a tutti gli effetti si sono scontrate rapidamente con le autorità di regolamentazione e i responsabili politici; sono emerse preoccupazioni su valute legali, riciclaggio di denaro e prostituzione.

Tuttavia, penso che ci siano anche storie precedenti che potrebbero informare il nostro pensiero. Prima di Second Life. Prima della realtà virtuale e aumentata. Prima del web e di internet. Prima di cellulari e personal computer. Prima della televisione, della radio e dei film. Prima di tutto questo, nell’Hyde Park di Londra, sorse un enorme edificio in ferro e vetro. Era l’estate del 1851 e il futuro era in mostra.

Luci ad arco e presse idrauliche (alimentate da un motore a vapore nascosto), telegrammi elettrici, un prototipo di fax, uccelli meccanici su alberi artificiali, un sottomarino, pistole, le prime sculture di dinosauri a grandezza naturale e realistiche, gomma vulcanizzata di Goodyear, Matthew Brady’s dagherrotipi, persino i primi bagni pubblici britannici con lo sciacquone. C’erano tre piani di nicchie con bandierine rosse e cartelli che proclamavano il paese di origine di ogni esposizione, distribuite su 92.000 metri quadrati di luccicanti recinti di vetro: il Crystal Palace, come lo soprannominò una rivista satirica.

Era un intero mondo dedicato al futuro: un mondo in cui quasi chiunque poteva essere immerso, educato, sfidato, ispirato, stuzzicato o provocato.

La Grande Esposizione delle Opere dell’Industria di Tutte le Nazioni, come era formalmente noto l’evento straordinario, è nata da un’idea del Principe Alberto, l’amata consorte della Regina Vittoria. Mostrerebbe più di 100.000 reperti provenienti da tutto il mondo. La regina stessa avrebbe partecipato almeno 30 volte. Nel suo discorso di apertura, ha chiarito la sua agenda: «È mio ansioso desiderio promuovere tra le nazioni la coltivazione di tutte quelle arti che sono incoraggiate dalla pace e che a loro volta contribuiscono a mantenere la pace nel mondo». L’era dell’impero potrebbe essere già in declino, ma la Grande Esposizione riguardava l’affermazione del potere e una visione per il futuro della Gran Bretagna. E che futuro moderno e industrializzato sarebbe, anche se per realizzarlo servissero colonie in tutto il mondo.

Certo, Londra era già una città piena di mostre e mostre, luoghi dove si poteva visitare il meraviglioso e lo strano. Charles Babbage era interessato al Museo Meccanico di Merlino, con i suoi numerosi automi. Altri prediligevano i diorami della Terra Santa e di Parigi. La Grande Esposizione era diversa perché aveva una scala e il potere dell’impero dietro di essa. Non era solo uno spettacolo; era un intero mondo dedicato al futuro: un mondo in cui quasi chiunque poteva essere immerso, educato, sfidato, ispirato, stuzzicato o provocato. Non erano piccoli frammenti, ma un’affermazione grande, imponente, inevitabile.

Ai suoi tempi, la Grande Esposizione ebbe molti critici. Alcuni erano preoccupati per gli olmi secolari di Hyde Park che si trovavano racchiusi nell’enorme struttura. Altri erano preoccupati per la resistenza alla trazione di tutto quel vetro. Sulla stampa, ci sono stati mesi di ridicolo, con un politico che lo ha descritto come «uno dei più grandi imbrogli, frodi e assurdità mai conosciuti». Alla Camera del Parlamento, alcuni hanno messo in dubbio le motivazioni del principe Alberto, citando il suo status di principe straniero e suggerendo che la Grande Esposizione fosse solo un esercizio pubblicitario per incoraggiare e forse mascherare l’aumento dell’immigrazione in Gran Bretagna. Altri ancora hanno suggerito che la Grande Esposizione avrebbe attirato borseggiatori, prostitute e spie e hanno chiesto che 1.000 poliziotti in più fossero in servizio.

Non sorprende che i terribili avvertimenti siano stati esagerati e, per un’estate soleggiata, persone provenienti da tutta la Gran Bretagna, approfittando della rete ferroviaria in rapida espansione, si sono riversate nell’enorme casa di vetro nel parco. Gli organizzatori hanno fissato i biglietti d’ingresso a uno scellino, il che lo ha reso accessibile alle classi lavoratrici britanniche. «Vedere il mondo per uno scellino» era un ritornello comune quell’estate.

Una frazione sorprendente della comunità letteraria e scientifica dell’epoca si fece strada verso il Crystal Palace. Quell’appello include Charles Dickens, Charles Dodgson (che sarebbe diventato Lewis Carroll), Charles Darwin, Karl Marx, Michael Faraday, Samuel Colt, Charlotte Brontë, Charles Babbage e George Eliot. Dickens lo odiava: era fin troppo materialismo dilagante, e il suo biografo più recente afferma che le sue esperienze lì hanno plasmato tutto il suo lavoro da allora in poi. Brontë, al contrario, scrisse: «Sembra come se solo la magia potesse aver raccolto questa massa di ricchezza da tutti i confini della terra – come se nessuno tranne mani soprannaturali potesse averla organizzata così, con un tale tripudio e contrasto di colori e meraviglioso potere d’effetto”. Dodgson ha avuto un tale momento quando è entrato nel Crystal Palace. Ha scritto: «L’impressione quando entri è di smarrimento. Sembra una specie di paese delle fate».

E poi, proprio così, la Grande Esposizione chiuse i battenti il ​​15 ottobre 1851. Nel corso dei suoi cinque mesi e mezzo, si stima, oltre 6 milioni di persone visitarono il Crystal Palace (all’epoca , la popolazione totale della Gran Bretagna era di soli 24 milioni). Nella sua breve vita ad Hyde Park, la Great Exhibition ha anche realizzato un notevole profitto di circa £ 186.437 (più di $ 35 milioni oggi). Parte di esso è andato all’acquisto di un terreno a South Kensington per creare l’attuale quartiere dei musei di Londra. Un’altra parte ha sottoscritto un fondo educativo che fornisce ancora borse di studio per la ricerca scientifica. Il Crystal Palace fu smontato nell’inverno del 1851 e trasportato in un nuovo sito, dove avrebbe continuato a mostrare ogni sorta di meraviglie fino a quando un incendio catastrofico nel 1936 lo ridusse a uno scheletro di ferro fumante. E se la fantasia ti prende, puoi visitare ancora oggi la Grande Esposizione, attraverso un tour virtuale ospitato sul sito web dei Parchi Reali.

La Grande Esposizione ha dato il via a più di un secolo di fiere mondiali, spazi di spettacolo e meraviglia che, a loro volta, avrebbero plasmato il mondo che li circonda. In America, queste attività di creazione del mondo includevano l’Esposizione mondiale colombiana del 1893, nota anche come Fiera mondiale di Chicago, un’intera città con più di 200 strutture appositamente costruite, imbiancate a calce e scintillanti, che mettevano in mostra tecnologie varie come una cucina completamente elettrica con lavastoviglie, un’incubatrice elettrica per polli, un sismografo, il cinetoscopio di Thomas Edison, proiettori, telegrafia in codice Morse, generatori di corrente multifase, tappeti mobili e la prima ruota panoramica al mondo. Oltre un quarto degli americani parteciperebbe all’Esposizione Universale in meno di sei mesi.

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