Impacto del derrame de petróleo de California en los sitios de inmersión de Huntington Beach

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Encaramada por encima de las olas a unas nueve millas de la costa de Huntington Beach, la plataforma de procesamiento de petróleo conocida como Elly parece una monstruosidad industrial: una maraña de superficies de metal duro, grúas y tuberías.

Pero sumérjase 30 pies por debajo de las olas y adéntrese en un paraíso psicodélico de vida marina ondulante. Mejillones, anémonas y estrellas frágiles cubren los gruesos pilares de acero de la plataforma, los leones marinos braman entre sus vigas y decenas de miles de peces se lanzan entre sus soportes. Los nudibranquios de neón (pequeños caracoles marinos) deambulan entre otras formas de vida. Esponjas, vieiras y corales son parte de la mezcla.

No es de extrañar que la plataforma Elly sea uno de los sitios de buceo más queridos en el sur de California.

«Es mi inmersión favorita # 1», dijo Paige Zhang, una estudiante graduada de UCLA en biología marina que pasó un día buceando en Elly hace apenas unas semanas. “Y es por eso que estaba tan conmocionada y triste por este derrame. Es una locura pensar que sucedió en algo en lo que me he sumergido antes «.

Paige Zhang, de 29 años, estudiante de posgrado en biología marina en UCLA, es fotografiada en Venecia. «Es mi buceo favorito número uno», dice sobre la plataforma de procesamiento de petróleo de Elly en Huntington Beach.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

Los detalles sobre el alcance del reciente derrame de petróleo en el condado de Orange aún no están claros, pero las autoridades dicen que se derramaron hasta 144,000 galones de petróleo crudo desde un oleoducto de 17.7 millas que va desde la plataforma Elly hasta el puerto de Long Beach. Aún se está determinando exactamente dónde y cómo ocurrió esta pérdida.

Los científicos y grupos ambientalistas se han apresurado a proteger las diversas poblaciones de animales en los pantanos y humedales de la región, desplegando armas para evitar que el petróleo se inunde y rescatando aves que ya muestran claros signos de daños por petróleo.

Hasta el momento, nadie sabe con certeza cómo afectará el derrame de petróleo a la abundante vida marina que vive en la propia plataforma.

El petróleo es más liviano que el agua, por lo que la buena noticia para estas criaturas, que viven a decenas y cientos de pies por debajo de las olas, es que la gran mayoría probablemente haya subido a la superficie. Pero también hay malas noticias: incluso los rastros de petróleo pueden ser mortales.

«No sé si la plataforma en sí o todos los organismos adheridos a ella se han cubierto de aceite, pero sabemos que incluso pequeñas concentraciones de aceite en el agua pueden tener efectos tóxicos», dijo Andrea Bonisoli Alquati, bióloga de Cal Poly. Pomona, quien estudió las consecuencias del derrame de petróleo de Deepwater Horizon de 2010 en el Golfo de México. «No se necesita mucho aceite para matar estos pequeños organismos».

“Es un oasis en medio de un desierto oceánico. No tienes nada más que un océano de aguas profundas a su alrededor.

Ashley Arnold, propietaria de Jade Scuba Adventures

Fotos de la vida marina bajo la plataforma petrolera de Elly tomadas por Paige Zhang

Esta foto de un nudibranquio opalescente debajo de la plataforma petrolífera de Elly fue tomada por Paige Zhang, una estudiante graduada de UCLA en biología marina. «Siempre escuchas de los derrames de petróleo en las noticias y te parece que están tan lejos de tu vida, pero esto es tan cercano a todos nosotros», dijo.

(Paige Zhang)

No es de extrañar que la vida animal se haya acumulado en la infraestructura sumergida de Elly, dijo Milton Love, un ictiólogo (científico de peces) en UC Santa Bárbara que estudia cómo funcionan las plataformas como hábitats de peces.

“Cada vez hay más larvas de invertebrados que deambulan a la deriva en busca de un lugar para asentarse, por lo que hay lugares para asentarse”, dijo. «Y luego, aquí está esta enorme estructura con 1200 pies de acero, son muchas cosas en las que hay que decidirse».

A lo largo de los años, ha descubierto que los organismos no siempre son exigentes con el lugar donde construyen sus hogares.

Se sabe que las langostas viven en baños sumergidos, mientras que se encontraron peces marginales sarcásticos (sí, ese es su nombre real) en botellas de cerveza que aterrizaron en el fondo del océano, dijo.

«Puedes tomar una cámara vieja y tirarla en Long Beach en 80 pies de agua, y en un par de días, habrá tres peces escorpión marrón mirando la llanta», dijo Love. “Se sienten atraídos por las cosas. No les importa lo que sea «.

Dado que es probable que se desmantelen más plataformas marinas en los próximos años, tanto en el sur de California como en otros lugares, se ha debatido la posibilidad de dejar intactas las partes submarinas debido a su valor como arrecifes artificiales.

Como científico, Love dijo que era neutral al respecto. Como ser humano, no lo es.

«Despegar una plataforma significa matar una gran cantidad de vida marina, y no creo que eso sea moral», dijo. “Esto no tiene nada que ver con ser biólogo. Esta es solo mi posición moral «.

La abundancia de vida alrededor de todas estas estructuras es tan notable que un artículo de 2014 en Proceedings of the Natural Academy of Sciences declaró que las plataformas petrolíferas de California son uno de los hábitats marinos más productivos del mundo.

Sin embargo, Love dijo que hay algo particularmente especial en Elly y la plataforma que se encuentra justo al lado, conocida como Ellen.

«La gente de mi laboratorio y yo hemos estado en casi todos los estantes de California, y Elly y Ellen tienen una diversidad de peces inusualmente alta a su alrededor», dijo. «Son simplemente fantásticos».

Fotos de la plataforma petrolera Elly por Paige Zhang

Una foto de la plataforma petrolera de Elly tomada por la estudiante graduada de UCLA Paige Zhang. Dijo que ella y sus amigos buceadores inmediatamente comenzaron a enviarse mensajes de texto cuando se enteraron del derrame.

(Paige Zhang)

Shawn Wiedrick, quien hasta hace poco trabajaba como curador asistente de paleontología de invertebrados en el Museo de Historia Natural de Los Ángeles, describió su primera inmersión en las instalaciones de Elly como «surrealista».

«Había organismos encima de los organismos, era muy denso», dijo. «Me dieron la tarea de bajar y probar cosas, pero había tanto que era casi abrumador decir ‘¿Qué debo probar?'»

Es esa gran diversidad de vida lo que hace que la plataforma sea tan atractiva para los buceadores locales, dijo Kevin Lee, un fotógrafo submarino que ha buceado en el sitio de Elly más de 30 veces.

«Es un ecosistema tan hermoso», dijo Lee. “La vida es genial allá afuera y es mucho más colorida de lo que verías en el suelo. Para algunos buceadores locales, es su sitio de buceo favorito «.

Ashley Arnold, propietaria de Jade Scuba Adventures, que trabaja en Huntington Beach y Port Orchard, Washington, recuerda haber visto la anémona de mar de fresa, percebes de bellota espinosos y una increíble variedad de nudibranquios, algunos con picos disparando a sus cuerpos blandos.

Durante un viaje submarino a Elly y Ellen en enero, capturó un video de cuatro tipos de medusas bioluminiscentes: formas de vida de aspecto alienígena flotando en el agua. También vio una amplia variedad de peces, incluidos garibaldi de color naranja brillante, medialunas azules y plateadas y diferentes tipos de peces escorpión.

«Es un oasis en medio de un desierto oceánico», dijo. «No tienes nada más que un océano de aguas profundas que lo rodean».

Arnold dijo que el buceo con plataforma es lo mejor para los buceadores avanzados: tener un buen control de la flotabilidad es fundamental para mantenerse a salvo al nadar entre postes y soportes, y las corrientes oceánicas pueden ser volátiles. A veces no hay corriente; otras veces «es súper loco romper».

«Está completamente desprotegido», dijo.

Una mirada detallada a algunas de las formas de vida marina debajo de las plataformas petrolíferas de Ellen y Elle.

Parte de la vida marina que se encuentra debajo de las plataformas petrolíferas de Ellen y Elle.

(Paige Zhang)

Para llegar a la plataforma, los buzos generalmente alquilan un bote en Long Beach o San Pedro. Puede tomar entre 45 minutos y una hora y media llegar al sitio, dependiendo de la velocidad del bote. Los buzos también deben obtener permiso del operador de la plataforma antes de salir.

“Son plataformas activas y funcionan todo el tiempo que buceamos, pero si tienen un equipo que viene a trabajar en las instalaciones, no queremos estorbar”, dijo Arnold.

Norbert Lee, un instructor de buceo y biólogo marino que trabaja para LA County Sanitation, dijo que antes del derrame, trató de hacer excursiones de un día a las plataformas tres o cuatro veces al año.

«Por lo general, vamos entre Ellen y Elly, y Eureka, que es una plataforma mucho más profunda», dijo.

Su estrategia es descender rápidamente a la profundidad máxima de la inmersión y luego ascender lentamente hasta las aguas menos profundas, recolectando vieiras para comer y jugando con los leones marinos en el camino.

«Esas vieiras son súper sabrosas», dijo. «Es uno de los mejores sitios de buceo, para ser honesto».

Lee confía en que los esfuerzos de limpieza serán lo suficientemente efectivos como para que pueda volver a bucear con el implante algún día, pero dijo que «es difícil escuchar que salió de un lugar donde se bucea tanto, y mucho menos con todos los impactos que lo ecológico tiene en los humedales. Me rompió el corazón «.

Zhang dijo que ella y sus amigos buceadores comenzaron a enviar mensajes de texto de inmediato cuando se enteraron del derrame.

Columna uno

Un escaparate de una narrativa convincente de Los Angeles Times

«Siempre escuchas de los derrames de petróleo en las noticias y te parece que están tan lejos de tu vida, pero esto es tan cercano a todos nosotros», dijo.

Le preocupan los millones de animales parados en la plataforma que no pueden alejarse nadando de la mancha de petróleo. Se pregunta cómo puede ayudar con la limpieza. Y piense cuándo volverá al agua y dónde.

Zhang se tomó en serio el buceo durante la pandemia y, como muchos buceadores frecuentes, ahora es una parte esencial de su vida.

Las anémonas de fresa se adhieren a las plataformas petrolíferas de Ellen y Elly en la costa sur de California.

Las anémonas de fresa se adhieren a las plataformas petrolíferas de Ellen y Elly en la costa sur de California.

(Paige Zhang)

«Una vez que estoy allá, siento que tengo la cabeza despejada, no pienso en el trabajo, no pienso en nada», dijo. “Estás totalmente en el momento. He llegado a un punto en el que me cuesta dormir si no buceo durante más de una semana ”.

Si bien aún no se ha publicado suficiente información para hacer una predicción sobre cuándo las aguas alrededor de la plataforma volverán a ser seguras para los buceadores, Love dijo que hay razones para ser optimistas de que los animales que habitan en Elly sobrevivirán a este desastre ecológico.

Diez millas de la costa de Santa Bárbara, otra plataforma petrolera llamada Holly se encuentra en medio de grandes fugas de petróleo y gas natural. Esencialmente, está empapado en aceite la mayor parte del tiempo, dijo.

Pero cuando Love miró para ver si esta plataforma podía albergar vida marina, se sorprendió al descubrir que estaba cubierta de prósperas criaturas marinas..

«No vimos un nudibranquio muerto o uno muerto», dijo.

Love piensa que los animales se salvaron porque todo el aceite había subido a la superficie. Y espera que suceda lo mismo con la vasta, diversa y hermosa vida que vive Elly.



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