La civilización humana tiene cimientos de arena | Ciencia

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El hormigón con el que están hechas las casas, el asfalto de las calles o el vidrio de vidrio, muebles y ventanas tienen algo en común: la arena con la que están hechas. En 2020, la masa de lo producido por el hombre superó por primera vez a la de todos los seres vivos. Y la mayor parte estaba hecha de grava y arena. Su extracción se ha multiplicado por 23 desde 1900 y, según los últimos datos, la OCDE estima que su demanda se duplicará en los próximos 30 años. Para muchos, no hay planeta que pueda resistir tal saqueo.

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Después del agua, la arena es el recurso natural más explotado por el hombre. Según un estudio reciente sobre este material, en el Antropoceno se extrae 10 veces más grava que madera y unas 20 veces más que aceite. Pero no se sabe con certeza, ya que no hay registros en la mayoría de los países. Lo que existen estadísticas confiables es la producción de cemento. Y sabiendo que, más o menos, para 100 kilos de hormigón se necesitan 1,5 de aire, 10 de cemento, 18,5 de agua, otros 25 de áridos finos (arena) y otros 45 de áridos gruesos (grava), se puede estimar el total. agregado utilizado en la construcción.

Según un informe del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) de 2019, la producción de cemento reportada por 150 países superó los 4.100 millones de toneladas en 2017. Esto significa que los agregados necesarios para hacer el hormigón variaron entre 28.700 y 32.800 millones de toneladas ese año. A esto hay que sumar las arenas que utiliza la industria del vidrio y las gravas que se utilizan para construir las carreteras. Y tampoco hay datos sobre un fenómeno relativamente nuevo a excepción de los holandeses: ganar tierra del mar, a veces quitando la arena del mar mismo.

La arena del desierto es demasiado redonda para adherirse al concreto y hacer concreto

Singapur, en el sudeste asiático, ha aumentado su territorio junto al mar en un 23% en solo unas pocas décadas, según el mismo informe del PNUMA. Para lograrlo, ha importado 517 millones de toneladas de arena durante los últimos 20 años. Gran parte de esa arena proviene del delta del río Mekong, que se está quedando sin salida al mar. Y no es un caso único. Dubai y Arabia Saudita han estado importando arenas australianas de todo el Océano Índico durante años. Y no, la arena del desierto, de la que se desborda la Península Arábiga, no sirve para hacer casas: la erosión eólica la ha redondeado y alisado tanto que ya no tiene bordes para aglomerarse con el hormigón. Los edificios se derrumbarían como el azúcar.

Descartando los desiertos, las fuentes de arena son principalmente tres: las playas, las zonas fluviales y las canteras, de donde se obtienen pulverizando la roca. Ninguno de estos orígenes es gratuito. La explotación de arena frente a la costa de Sri Lanka exacerbó el impacto del tsunami de 2004, que mató a más de 35.000 ribereños. La paradoja es que para reparar el daño a la costa causado por el tsunami, se extrajeron toneladas y toneladas de arena nueva de los ríos de la antigua Ceilán.

La investigadora Kiran Pereira relata, entre otros, el drama de las arenas de las playas y ríos de Sri Lanka en su libro Historias de arena (Historias de arena). “La remoción de dunas de arena y el dragado ilegal extensivo han aumentado las inundaciones. La extracción de arena de los ríos ha bajado los lechos de los ríos, aumentando la erosión de los terraplenes ”, dice el científico indio. “También ha reducido drásticamente el sedimento suministrado a la costa. La extracción continua de arena de ríos, playas y dunas ha reducido la arena necesaria para reemplazar la que se perdió durante la tormenta, pero, irónicamente, se necesitaron 10 millones de metros cúbicos adicionales para la restauración y rehabilitación ”. Y Pereira concluye: “Las dunas de arena, las playas y otros ecosistemas naturales como los humedales y los manglares tienen un papel fundamental que jugar como repulsores de la fuerza de las tormentas. Los destruimos por nuestra cuenta y riesgo ”.

Gran parte de la infraestructura reciente en California se ha construido con arena extraída a 2.250 kilómetros de allí en Canadá.Materiales Polaris

Otro problema es que la mayoría de estas arenas están siendo saqueadas ilegalmente, sin ningún tipo de control. Un estudio realizado para la organización conservacionista WWF encuentra en 70 países donde la extracción de áridos está fuera de control. Pero, con la excepción de unos pocos casos marginales, la explotación ilícita ya no ocurre en los países más desarrollados. Ni siquiera en China, donde, como en Occidente, se están moviendo hacia la minería, aplastando la roca.

La ecologista Aurora Torres reconoce que la mayoría de los problemas ocurren hoy en «países con un crecimiento rápido y una gobernanza de recursos débil». Torres coordina el proyecto Sandlinks, dedicado a perseguir el tema, financiado con fondos europeos, que lleva a cabo las Universidades Católicas de Lovaina (Bélgica) y el Estado de Michigan (EE. UU.). Para Torres, “en estos países la primera opción es acudir a los recursos más accesibles, los de ríos y zonas costeras y es ahí donde podría haber mayores impactos si no se extraen correctamente”.

Aunque el primer mundo solo tritura roca en canteras, con lo que el impacto es más local, todavía se practica la extracción de arena, aunque sea importada. Como se detalla en un artículo de Los Angeles Times Ya en 2017 se construyó el nuevo ayuntamiento de la ciudad californiana, el flamante estadio del equipo de béisbol de los Dodgers y unos 800 kilómetros de carreteras con arena traída desde Vancouver (Canadá), a 2.250 kilómetros de distancia.

«La arena no se está acabando», dice Torres, «pero hay escasez económica por factores ambientales o competencia con la producción de alimentos o la protección de la naturaleza». También hay varios indicadores de que las cosas empeorarán. Por un lado, se están produciendo dos fenómenos demográficos paralelos, especialmente en países de rápido crecimiento como China e India, precisamente los dos más poblados del mundo. Uno es el simple crecimiento de la población, que implica más urbanización, es decir, más viviendas. La otra es que el área per cápita de los hogares, es decir, de las casas más grandes, está aumentando.

Están ocurriendo dos fenómenos paralelos. Uno es el aumento de población, que implica más viviendas. La otra es que el área per cápita de los hogares está aumentando, es decir, hogares más grandes.

Según el informe de la OCDE antes mencionado, la demanda de grava y arena aumentará de 24 gigatoneladas (cada una equivalente a mil millones de toneladas) a 55 gigatoneladas en 2060. Hay un nuevo factor que preocupa mucho a los científicos y que no se ha cumplido demasiado. en cuenta hasta ahora para calcular la demanda futura de arena: cambio climático.

La geóloga Mette Bendixen, de la Universidad McGill (Canadá), habla sobre algunos de los impactos que tendrá el cambio climático en la crisis de la arena. Por un lado, «con el cambio climático se elevará el nivel del mar y aumentará la necesidad de proteger las zonas costeras». La recuperación de las propias playas requerirá arena extra. «Otra implicación es que a medida que aumentan las temperaturas, esto agregará estrés a la infraestructura del planeta, como las carreteras, que están hechas de arena y grava». Con el tiempo, a medida que se necesiten más agregados, también aumentará la presión ambiental.

Torres, autor de un estudio clave sobre todo este tema publicado en 2017 en Ciencias, advierte que hay muchos frentes: «Conocer los recursos disponibles, reducir la demanda, reutilizar los residuos …». Da un buen ejemplo de esto último: Brick-Beach. Es un proyecto iniciado en el sur de España, en Vélez-Málaga. Desde que se construyó un puerto en la década de 1970, la playa de Mezquitilla ha desaparecido. Ahora quieren recuperarlo con hormigón y ladrillos rescatados de demoliciones y obras en la ciudad.

El proyecto Brick-Beach tiene como objetivo recuperar la arena de una playa malagueña perdida en la década de 1970 utilizando materiales de demolición.  En la imagen, la comisaria María José Roberto Serrano con la prueba de áridos reciclados.
El proyecto Brick-Beach tiene como objetivo recuperar la arena de una playa malagueña perdida en la década de 1970 utilizando materiales de demolición. En la imagen, la comisaria María José Roberto Serrano con la prueba de áridos reciclados.

El proyecto, financiado con fondos europeos, está coordinado por el director de proyectos estratégicos del Ayuntamiento de Veleño, Pablo Fernández. “La idea es recuperar los escombros de los vertederos ilegales que dejó el boom de la construcción y limpiar la playa”, dice. Suena sencillo, pero la cosa es algo complicada. Tienen previsto montar una fábrica, que en breve quedará prohibida, donde tras una serie de fases de selección, cribado y lavado, sólo queda el cemento y la arcilla de los ladrillos. Posteriormente, una especie de molino tritura y rompe el hormigón y el yeso, dejando un poco al final. chinorrillos o chinarros “muy agradables de pisar”, añade Fernández.

En Brick-Beach colaboran administraciones públicas, la Universidad de Málaga, organizaciones medioambientales e incluso el sector privado. Pablo Pérez es el gerente de la Asociación Andaluza de Empresas Gestoras de Residuos de Construcción y Demolición (Agreca), que también participa en el proyecto. “La demanda anual de áridos en España es de 2.500 kilogramos por habitante”, dice. Se recuperan unos 1.000 kilogramos por habitante, de los cuales 700 podrían volver al circuito. «Eso es el 28% de toda la demanda», recuerda. Estas arenas recicladas ya se utilizan en la capa de pavimento de carreteras, debajo de aceras o para carriles bici. Ahora, concluye Pérez, «también podrían volver a las playas».

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