La contaminación del ventarrón por incendios y el aumento del calor afectaron al 68% del oeste de EE. UU. En un día

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Según un estudio realizado por investigadores de la Universidad Estatal de Washington, los grandes incendios y los eventos de calor severo ocurren con mayor frecuencia al mismo tiempo, lo que empeora la contaminación del aire en el oeste de los Estados Unidos. En 2020, más del 68 por ciento del oeste de los Estados Unidos, que representa a unos 43 millones de personas, se vieron afectados en un día por los niveles nocivos resultantes de contaminación del aire, la cifra más alta en 20 años.

El estudio, publicado en Avances científicos, encontró que tales eventos de contaminación del aire generalizados no solo están aumentando en frecuencia, sino que también persisten por más tiempo y afectan una extensión geográfica más amplia en toda la región. Se han vuelto tan malos que han invalidado muchos de los beneficios de la Ley de Aire Limpio. También se espera que las condiciones que crean estos episodios sigan aumentando, junto con sus amenazas para la salud humana.

«Hemos visto una tendencia creciente en los últimos 20 años de días en los que se producen simultáneamente altos niveles de materia particulada y ozono», dijo el autor principal, Dmitri Kalashnikov, estudiante de doctorado de WSU. «Esto está relacionado con dos cosas: más incendios y aumentos en los tipos de clima que causan incendios y altas temperaturas».

Cuando los incendios y el calor extremo ocurren al mismo tiempo, amplifican la contaminación del aire: el humo de los incendios aumenta las partículas finas en el aire y el calor combina humo y otros contaminantes para crear más ozono a nivel del suelo. Si bien el ozono es protector en la estratosfera, el ozono a nivel del suelo se ha reconocido desde hace mucho tiempo como dañino para la salud humana. Es un componente importante del smog y su reducción fue uno de los principales objetivos de las políticas de aire limpio en el siglo XX. La exposición simultánea de millones de personas a altos niveles tanto de ozono a nivel del suelo como de material particulado representa una carga importante para la salud pública.

Los patrones climáticos llamados crestas de alta presión, más comúnmente conocidos como domos de calor, ocurren cuando un área de aire a alta presión permanece sobre una región atrapando aire caliente estancado y sus contaminantes en el suelo. Por lo general, estas condiciones conducen a niveles más altos de ozono dañino a nivel del suelo durante los meses de verano. El material particulado que afecta la calidad del aire era más común en el invierno en el oeste de los Estados Unidos, pero los incendios forestales invirtieron esa dinámica, combinando los peligros del material particulado y el ozono a nivel del suelo en el verano.

Para este estudio, los investigadores monitorearon la calidad del aire utilizando todos los datos disponibles de las estaciones de monitoreo de 2001 a 2020 de todos los estados occidentales y partes de Canadá. Combinaron estos datos con información sobre incendios derivada de los satélites de la NASA junto con los datos meteorológicos ERA5 producidos por el Centro Europeo de Pronósticos Meteorológicos a Medio Plazo.

Los eventos concomitantes se definieron como los días que ocurrieron tanto en el 10% superior de niveles de partículas como en el 10% superior de ozono. Los investigadores encontraron que la exposición anual de la población a estos episodios extremos combinados está aumentando en aproximadamente 25 millones de días-persona por año, una cifra que cuenta el número de personas afectadas y el número de días que se vieron afectados por la ‘contaminación del aire’.

«Según todos los indicios que tenemos, es probable que las condiciones más cálidas y secas pronosticadas para esta región aumenten la actividad de los incendios y contribuyan a un calor más generalizado y severo, lo que significa que podemos esperar que estas condiciones sucedan con más frecuencia en el futuro», dijo el co -autor Deepti Singh, profesor asistente en WSU. «Prepararse para estos eventos es realmente importante. Necesitamos pensar en quién está expuesto, qué capacidad hay para minimizar esa exposición y cómo podemos proteger a los más vulnerables».

Estos eventos podrían potencialmente mitigarse tomando medidas para frenar el aumento de temperatura causado por el cambio climático y una mejor gestión de los incendios forestales, por ejemplo, mediante quema prescrita. Aparte de estos esfuerzos, Kalashnikov y Singh sugirieron tratar estos eventos de contaminación del aire como una tormenta de nieve severa o una ola de calor, asegurándose de que las personas tengan refugios con filtros de calidad del aire a los que puedan ir para salir del aire. También recomendaron adoptar políticas que minimicen la exposición en el lugar de trabajo para las personas que normalmente trabajan al aire libre.

La escala de eventos simultáneos de contaminación del aire dificultará que muchas personas eviten su impacto, dijo Singh.

«Si hay una región tan grande que se ha visto afectada por esta contaminación del aire, realmente limita el lugar al que la gente puede ir para escapar de esas condiciones», dijo. «Podría recorrer cientos de millas y aún así no encontrar una mejor calidad de aire».

Otros coautores de este estudio incluyen a Jordan Schnell de la Universidad de Colorado, Boulder; John Abatzoglou de la Universidad de California, Merced; y Daniel Swain de la Universidad de California, Los Ángeles, el Centro Nacional de Investigación Atmosférica y Nature Conservancy of California.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Universidad Estatal de Washington. Original escrito por Sara Zaske. Nota: El contenido se puede cambiar por estilo y longitud.

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